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«En supposant que les virus se répliquent de la même manière dans tous les systèmes, la détection d’un virus serait une détection indirecte de la vie cellulaire», déclare Kenneth Stedman, professeur à l’Université de Portland State et coprésident du Virus Focus Group.

The Wire 

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Intéressant article de The Wire, qui nous indique que trouver des virus, c’est trouver la vie à terme, vu que ces derniers ne savent rien faire seuls. A lire avant d’attaquer le we, ça fera toujours ça à raconter au repas dominical de famille !

Lien vers l’article :

Scientists Are Searching Space for Extraterrestrial Viruses

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Proposition de traduction :

Depuis l’aube de l’ère spatiale, les astrobiologistes ont travaillé pour déterminer si les planètes voisines abritent des formes de vie, en particulier des microbes comme des bactéries, des archées et des champignons. Certains scientifiques se demandent s’ils ont oublié quelque chose. Maintenant, la recherche de la vie extraterrestre a atterri sur les virus.

Le groupe de discussion sur les virus de la NASA intègre les progrès de la virologie à l’astrobiologie, l’étude des origines, de l’évolution et de la distribution de la vie dans l’univers. En fournissant un forum aux scientifiques intéressés par l’astrovirologie, ils espèrent formuler «de nouveaux domaines de recherche pour faire avancer notre compréhension de la façon dont les virus ont pu influencer l’origine et l’évolution de la vie ici sur Terre, et peut-être ailleurs dans le système solaire», selon une présentation du groupe de discussion de 2015.

Les récents ateliers d’astrovirologie parrainés par la NASA suscitent l’intérêt de scientifiques couvrant les frontières et les niveaux d’expériences, explique Kathryn Bywaters, scientifique du Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI) au NASA Ames Research Center. «Cela a créé un forum où les gens pouvaient exprimer ces idées qu’ils n’ont pas vraiment pu exprimer au niveau communautaire.»

Recherche en astroviorologie

Avec une communauté active et engagée de chercheurs intéressés, on espère que ces ateliers inciteront la NASA à allouer davantage de fonds à la recherche en astrovirologie.

Des microbes, ou des organismes tels que des champignons microscopiques, des archées, des bactéries et des amibes, occupent pratiquement tous les environnements de notre planète, et les astrobiologistes ont longtemps envisagé la possibilité de microbes vivant ailleurs dans notre système solaire, comme sur Mars, Vénus et certains des lunes de Jupiter et de Saturne. Cependant, les microbes sur Terre sont en infériorité numérique et modulés par les virus.

La surface de la lune de Jupiter, Europe, qui, selon les scientifiques, pourrait contenir des virus. Photo: NASA / JPL-Caltech
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Les virus, bien qu’ils ne soient pas techniquement «vivants», dépassent largement le nombre de tous les organismes vivants sur notre planète. Il y a environ 10 ^ 31 virus sur Terre – si chaque virus sur Terre était aligné bout à bout, cette ligne s’étendrait sur 100 millions d’années-lumière. Et comme en témoigne la pandémie de COVID-19 en cours, ils peuvent considérablement influencer la vie sur Terre.

Mais les virus extraterrestres n’ont pas toujours été une cible de recherche majeure en astrobiologie. «Nous n’avons jamais recherché spécifiquement des virus [extraterrestres] parce que nous avons à peine commencé à gratter la surface pour les comprendre sur Terre», explique Bywaters. «Auparavant, la technologie, le savoir-faire et la compréhension des virus n’en étaient pas à un point où nous pouvions vraiment extrapoler cela à d’autres corps planétaires.»

Les astrobiologistes commencent seulement maintenant à intégrer les connaissances sur les virus dans le corpus croissant de connaissances sur l’origine, l’évolution et la distribution de la vie dans le cosmos. Au fil des ans, l’astrobiologie a été un élément clé de l’étude de l’histoire de la vie: en recherchant les conditions qui peuvent ressembler à la Terre primitive ou être trouvées sur d’autres planètes, les scientifiques peuvent étudier les conditions environnementales qui ont pu conduire au développement de la vie.

Les nombreuses fonctions des virus

Bien que les études de virologie se soient historiquement concentrées sur les virus influençant la santé humaine, les scientifiques ont également dégagé une image plus complète des nombreuses fonctions que les virus jouent dans notre monde. Certains virus modulent la santé humaine, animale et végétale, donnant aux organismes des outils physiques et chimiques pour résister aux agents pathogènes et aux facteurs de stress environnementaux. Ils co-évoluent fréquemment avec leurs hôtes et stimulent l’évolution de l’hôte, notamment en catalysant le développement du placenta mammifère. Ils régulent le renouvellement des nutriments dans nos océans, brisant les cellules et libérant des nutriments essentiels aux écosystèmes marins.

Les virus sont un cas unique dans la nature – bien qu’ils soient composés des mêmes molécules comme les protéines et les acides nucléiques que les cellules vivantes, ils ne peuvent pas se reproduire indépendamment. Au lieu de cela, ils doivent détourner la machinerie cellulaire d’un hôte pour se répliquer. Trouver un virus sur Mars ou sur une lune saturnienne serait une avancée révolutionnaire en astrobiologie. «En supposant que les virus se répliquent de la même manière dans tous les systèmes, la détection d’un virus serait une détection indirecte de la vie cellulaire», déclare Kenneth Stedman, professeur à l’Université de Portland State et coprésident du Virus Focus Group.

Ajouter des virus au rôle des cibles dans la recherche de la vie extraterrestre ne nécessiterait probablement même pas un changement majeur dans l’instrumentation ou la technologie, dit Bywaters. Des technologies destinées à être utilisées sur des engins spatiaux sont actuellement en cours de développement pour analyser des polymères à longue chaîne tels que l’ADN et l’ARN et seraient capables de détecter des cellules vivantes, des virus et même des formes de vie non conventionnelles différentes de ce que nous verrions sur Terre.

Dire que les virus ont mauvaise réputation chez les humains serait un euphémisme. Comme l’a révélé la pandémie COVID-19, ces minuscules agents biologiques ont le potentiel de nuire à la santé humaine et de modifier radicalement les comportements sociaux. Bien que certaines souches virales aient des impacts massifs sur la santé humaine, la grande majorité des virus n’infectent que les microbes. Bywaters espère que l’astrovirologie peut aider à «changer la mentalité de la population générale selon laquelle les virus n’ont pas à avoir cette connotation négative», car ils ne sont pas toujours «ces petites choses perverses qui détruisent le monde».

Stedman a souligné par e-mail que les virus sont «essentiels pour la vie sur Terre telle que nous la connaissons – et peut-être aussi hors de la Terre». L’astrovirologie peut aider les scientifiques à continuer à se renseigner sur les virus sur Terre: en plus de la recherche de virus extraterrestres, le domaine pourrait fournir un aperçu de la façon dont les virus ont contribué à façonner l’origine et l’évolution de la vie, puisque les virus sont apparus tôt dans l’évolution de la vie sur Terre. De plus, cela peut conduire à une meilleure compréhension des rôles que jouent les virus ici sur Terre, «en particulier les premiers écosystèmes terrestres et extraterrestres analogiques», explique Stedman.

«[L’astrovirologie] repousse vraiment les limites du type de vie ou des signes de vie que vous pourriez rechercher», déclare Bywaters. «Il y a tellement de choses que nous ne savons pas. Ce mystère et cette intrigue sont vraiment ce qui me fascine, car cela vous montre que tout est possible.

Jordan McKaig est diplômé du Georgia Institute of Technology.