À l’époque, la recherche de preuves de technologies extraterrestres était encore carrément dans le camp de la science-fiction schlocky. Mais pour mon père, cela valait la peine de prendre le risque de découvrir si le cosmos est aussi richement peuplé que les océans grouillants de la Terre – ou si l’humanité est à la dérive dans une étendue interstellaire profondément calme.

Nadia Drake, fille de Franck Drake, pour National Geographic


Un bel article pour la fête des pères, Nadia qui parle du parcours professionnel de Franck, son père.

Très sympa, on partage !

Lien vers l’article :

https://www.nationalgeographic.com/science/2020/06/father-launched-quest-find-alien-intelligence-changed-astronomy/


Proposition de traduction :

AU PRINTEMPS 1960, un astronome de 29 ans avec des mèches de cheveux surnaturellement blancs et une attitude diabolique a entrepris de s’attaquer à l’une des questions les plus existentielles de l’humanité: sommes-nous seuls dans l’univers?

Frank Drake , alors astronome à l’ Observatoire national de radioastronomie , se préparait à rechercher des chuchotements radio provenant de civilisations lointaines qui pourraient naviguer sur la mer cosmique. Pour une telle quête, il avait un budget de 2 000 $ et l’accès à un radiotélescope jugé suffisamment sensible pour détecter les transmissions de tout extraterrestre potentiellement émetteur.

«La recherche d’une vie intelligente était considérée comme une mauvaise science à cette époque», explique Drake, qui vient d’avoir 90 ans – et que je connais mieux sous le nom de papa.

À l’époque, la recherche de preuves de technologies extraterrestres était encore carrément dans le camp de la science-fiction schlocky. Mais pour mon père, cela valait la peine de prendre le risque de découvrir si le cosmos est aussi richement peuplé que les océans grouillants de la Terre – ou si l’humanité est à la dérive dans une étendue interstellaire profondément calme.

Humble et curieux, avec un talent pour les méfaits tranquilles, papa est attaché à sa science, écrivant toujours des documents de recherche et faisant partie de comités. Mes premiers souvenirs sont pleins de voyages dans des observatoires et de conférences, et le plaisir singulier de regarder à travers des télescopes le ciel scintillant. Cependant, je n’ai jamais été mordu par le bug de l’astronomie académique.

Frank et Nadia Drake au Green Bank Observatory en 2016. Derrière eux se trouve le télescope Tatel de 85 pieds, que Frank a utilisé pour mener le projet Ozma – la première recherche scientifique moderne pour communiquer avec les extraterrestres – en 1960.

PHOTOGRAPHIE DE NADIA DRAKE

Ce n’est que lorsque j’ai commencé à travailler comme journaliste scientifique que j’ai réalisé à quel point le travail de papa révolutionnaire était risqué et révolutionnaire.

Première lumière

Les astronomes ne connaissaient aucun monde au-delà de notre système solaire dans les années 1960, mais Drake a estimé que si des planètes comme la Terre étaient en orbite autour d’étoiles comme le soleil, ces mondes pourraient être peuplés de civilisations suffisamment avancées pour diffuser leur présence dans le cosmos. Sa logique était logique: au cours du siècle dernier , les Terriens ont constamment fait ce genre d’annonces sous la forme d’émissions de télévision et de radio, de radars militaires et d’autres communications qui fuient dans l’espace.

Il a donc conçu une expérience pour rechercher des signaux provenant de mondes qui pourraient être en orbite autour des étoiles voisines Epsilon Eridani et Tau Ceti . Il a nommé l’expérience Project Ozma , d’après la princesse de la série Oz de L. Frank Baum – un hommage à un conte d’aventure peuplé d’êtres exotiques et surnaturels .

Avant le lever du soleil le 8 avril 1960, Drake a grimpé un radiotélescope de 85 pieds à Green Bank, en Virginie-Occidentale, s’est coincé à l’intérieur d’un équipement de la taille d’une poubelle et a lancé la première recherche scientifique de l’humanité pour l’intelligence extraterrestre – maintenant connue sous le nom de SETI . Pendant trois mois, le télescope a scanné ses cibles et n’a trouvé rien de plus que de la statique cosmique. Les étoiles étaient obstinément silencieuses.

«C’était une déception», m’a dit papa il y a quelques années . “Nous avions espéré qu’en fait, il y avait des civilisations de transmission radio autour de presque toutes les étoiles.”

Même si Ozma n’a pas réussi à trouver des preuves de technologies extraterrestres, le projet était uniquement transformateur – la première étape vers la résolution d’un mystère monumental.

“Pour moi, Ozma est une plate-forme qui montre au monde que, par rapport à quelque chose d’autre qui pourrait potentiellement être là-bas, nous sommes tous les mêmes”, explique Jill Tarter du SETI Institute , l’un des principaux astronomes du champ. «Cette perspective cosmique est juste essentielle pour résoudre les défis que nous examinons.»

Soixante ans après Ozma, une entreprise autrefois en marge de la science gagne en légitimité. Au lieu d’expériences uniques fixant une poignée d’étoiles, les quêtes de contact d’aujourd’hui approchent de la capacité de surveiller tout le ciel observable pour les signaux, tout le temps .

Pourtant, la discipline n’a pas complètement éliminé le «facteur de rire» qui rend le financement difficile et a annulé le soutien fédéral à des projets plus ambitieux, tels que le High Resolution Microwave Survey de la NASA . L’argent peut être rare dans SETI, le domaine compte relativement peu de praticiens dévoués et il n’a pas encore infiltré complètement les salles du monde universitaire.

Mais l’élan s’accélère. Une nouvelle équipe d’astronomes dirige maintenant l’avant-garde SETI et se bat pour trouver un moyen de répondre à la question peut-être la plus fondamentale de la vie.

Frank Drake, un radioastronome formé à Harvard, est allé travailler au National Radio Astronomy Observatory en 1958. À l’observatoire de Green Bank, en Virginie-Occidentale, Drake a créé le

… En savoir plusAVEC L’AIMABLE AUTORISATION DE NRAO / AUI / NSF

“Pour moi, la vie est la propriété la plus intéressante de l’univers – juste, point final “, explique Andrew Siemion , l’un des chefs de file des recherches SETI les plus radicales à ce jour appelé Breakthrough Listen . «Lorsque j’ouvre les yeux et que je regarde la réalité, la vie est la chose intéressante. Je ne comprends tout simplement pas pourquoi plus de gens ne voulaient pas travailler sur SETI. »

Dans le sillage d’Ozma, des alliés improbables

Le projet Ozma a attiré l’attention des médias . En 1961, la National Academy of Sciences a demandé à Drake de convoquer une réunion à Green Bank pour discuter davantage de la recherche d’une vie intelligente. Tout en organisant cette réunion, il est venu avec désinvolture avec la désormais célèbre équation de Drake , un cadre pour estimer combien de civilisations pourraient être détectables dans la galaxie de la Voie lactée.

Pendant un tour, il semblait que SETI pouvait prospérer, mais des efforts similaires ont rapidement échoué .

“Il y avait des radio-astronomes partout dans le monde qui voulaient faire des recherches SETI, mais ils se sont fait écraser”, dit papa, en lançant une liste d’emplacements à travers l’Europe et en Australie où des projets similaires n’ont généralement pas réussi à gagner du terrain. “Il avait toujours ce problème d’être considéré comme une substance feuilletée.”

Mais pas en Union soviétique. De l’autre côté du rideau de fer, les astronomes avaient entendu parler d’Ozma, et ils ont commencé à scanner les étoiles avec impatience à la recherche de signes de vie.

«Il y avait beaucoup moins de restrictions sur ce que les scientifiques soviétiques pouvaient faire. Ils avaient en quelque sorte des budgets stables en raison de la façon dont fonctionnait le gouvernement communiste centralisé. Ils pouvaient en quelque sorte faire ce qu’ils voulaient », explique l’historienne des sciences Rebecca Charbonneau de l’Université de Cambridge, qui se spécialise dans la recherche SETI pendant la guerre froide . «Ton père était très jaloux – il pouvait faire toutes ces recherches.»

SETI a rapidement décollé en URSS avec l’astronome Iosef Shklovskii à la barre, et jusqu’à la rupture de l’Union, les Soviétiques et les Américains se rencontraient pour échanger des idées sur la recherche de la vie intelligente. D’une certaine manière, dit Charbonneau, il n’est pas surprenant que les deux superpuissances concurrentes aient fini par mener des recherches SETI pendant la guerre froide. La course spatiale en cours a forcé les deux nations à réfléchir à ce qui pourrait exister dans les cieux, et les stocks nucléaires ont forcé l’humanité à envisager son avenir sur Terre et parmi les étoiles. En plus de ces questions existentielles lancinantes, les deux nations avaient une riche histoire de science-fiction regorgeant d’idées sur le premier contact.

Mais même si la guerre froide a poussé les deux pays à concourir pour la première détection de la vie extraterrestre, la recherche était une entreprise sympathique. Au fil des ans, et malgré au moins une fausse détection très médiatisée , la relation s’est transformée en amitié et en une poussée pour la communauté mondiale.

Le télescope Howard E. Tatel de 85 pieds à Green Bank, Virginie-Occidentale, a commencé à observer le 13 février 1959. Tatel est devenu célèbre en 1960 pour avoir effectué les premières observations SETI au monde sous la direction de Frank Drake.

AVEC L’AIMABLE AUTORISATION DE NRAO / AUI / NSF

“Shklovskii a fini par publier ce qui est généralement considéré comme l’un des premiers livres populaires sur SETI, co-écrit avec Carl Sagan”, dit Charbonneau. (Cela s’appelle la vie intelligente dans l’univers .) «Il y a ce thème des scientifiques essayant de comprendre à quoi ressemble la vie extraterrestre et comment nous pourrions communiquer avec elle, et en même temps qu’ils essaient de communiquer avec ‘l’étranger’ sur Terre.”

Aux États-Unis, cependant, SETI était en difficulté. Il était autrefois financé par la NASA, mais le Congrès a coupé le financement fédéral pour les projets SETI à plusieurs reprises , se moquant de la recherche comme « chasse martienne » et l’appelant un véritable gaspillage de l’argent des contribuables . Depuis le milieu des années 90, l’ Institut SETI à but non lucratif , fondé en 1984, et l’ Université de Californie à Berkeley figurent parmi les centres de recherche SETI les plus actifs.

Mais dans le monde universitaire, le recrutement sur le terrain est médiocre. Peu d’étudiants s’inscrivent à des programmes d’études supérieures avec l’intention de rechercher la vie parmi les étoiles, sauf à l’Université de Harvard, où l’astronome Paul Horowitz a maintenu plusieurs projets visant à détecter à la fois les signaux radio et les flashs laser des civilisations communicantes. Au fil des décennies, Horowitz a formé quatre doctorants. étudiants de SETI – plus que quiconque .

“Lorsque vous attrapez le bug SETI, il est difficile de le supprimer”, explique Horowitz. “C’est la plus grande expérience que vous puissiez imaginer.”

Écoute des extraterrestres

En 1995, les astronomes ont enfin trouvé la première planète en orbite autour d’une étoile lointaine semblable au soleil. Le monde massif semblable à Jupiter, appelé 51 Pegasi b , est complètement inhospitalier pour la vie telle que nous la connaissons. Depuis lors, cependant, les astronomes ont découvert des milliers d’exoplanètes – ou des planètes en orbite autour d’autres étoiles – et beaucoup ont des conditions qui pourraient être favorables à la vie.

Six décennies après Ozma, nous savons que les planètes sont largement plus nombreuses que les étoiles de la Voie lactée , offrant des milliards d’endroits pour l’émergence de métabolismes étrangers. Et sur Terre, les scientifiques trouvent la vie dans tous les endroits improbables qu’ils recherchent – des sources chaudes acides et bouillantes aux parties les plus profondes, les plus sombres et les plus pressurisées du fond marin.

«Ce que nous avons appris sur notre environnement, au sens astronomique, fait simplement du SETI une question inévitable», dit Tarter. “Vous êtes forcé par la science qui est venue au cours des dernières décennies de franchir la prochaine étape.”

En 2015, un nouveau projet massif appelé Breakthrough Listen a démarré. Financée par l’investisseur technologique de la Silicon Valley, Yuri Milner , l’entreprise de 100 millions de dollars sur 10 ans exploite la puissance des radiotélescopes les plus pointus du monde pour détecter les signes de vie parmi les millions d’étoiles les plus proches. Milner – du nom de Yuri Gagarin , la première personne à voler dans l’espace – a une curiosité constante envers le cosmos et un ensemble original de liens avec les efforts extraterrestres de l’humanité qui, pense-t-il, rendent son implication dans la recherche presque destinée.

«D’une manière ou d’une autre, tout était écrit quelque part dans le ciel», explique Milner.

Breakthrough Listen est à mi-chemin de son mandat et, comme Ozma, n’a pas encore entendu un murmure étranger. Mais l’équipe, basée en grande partie à UC Berkeley , plonge dans les observations. Déjà, le projet commande de grandes quantités de temps sur le télescope de 100 mètres de la banque verteet à l’ observatoire australien de Parkes , et les scientifiques mettent en place l’équipement pour que Breakthrough écoute les observations faites par MeerKAT , un éventail d’antennes paraboliques en Afrique du Sud.

«Je crois vraiment que c’est quelque chose que nous devons continuer à faire», a déclaré Milner. “Si nous continuons à faire cela pendant des dizaines d’années, peut-être cent ans, je pense que nous aurons une réponse d’une manière ou d’une autre.”

Les astronomes ne recherchent plus seulement des stations de radio interstellaires , mais des impulsions optiques, de la chaleur perdue générée par des civilisations puissantes et tout autre signe d’extraterrestres astucieux. Au lieu de sonder «l’intelligence extraterrestre», le domaine évolue pour utiliser le terme «technosignatures» – joint par Tarter pour éliminer l’ambiguïté dans la définition de «l’intelligence».

Un de ces projets, appelé PANOSETI , est conçu pour balayer le ciel entier à la recherche de flashs fugaces mais intenses de lumière optique et infrarouge. Dirigé par Shelley Wright , astronome à l’Université de Californie à San Diego (et ancienne conseillère de premier cycle de mon père), le projet capturera une quantité absolument étonnante d’informations sur les phénomènes astronomiques transitoires tels que les supernovae – et, peut-être, artificiellement transmissions.

«Nous prenons une photo de tout le ciel observable, chaque nanoseconde», explique Wright. “Et nous disons, hé, y avait-il quelque chose dans ce domaine qui sorte de bosse dans la nuit?”

L’avenir de la recherche

Aujourd’hui, certains disent que SETI est en pleine renaissance. De grands projets démarrent, les fonds se matérialisent et les cours d’astronomie incluent désormais une perspective plus large de la place de l’humanité dans l’univers.

«Nous avons toute une génération d’astronomes pour qui, évidemment, vous devriez rechercher la vie intelligente dans l’univers», explique Jason Wrightde Pennsylvania State University, qui a travaillé ces dernières années pour trouver une place pour SETI dans le monde universitaire . “La façon dont nous enseignons l’astronomie maintenant est tout droit sortie du Cosmos “, dit-il, se référant au travail influent de Carl Sagan sur l’évolution cosmique .

Si SETI peut maintenir son élan actuel, les astronomes sont optimistes que les futurs projets pourraient être encore plus ambitieux – peut-être même aussi tarte au ciel que l’installation d’un radiotélescope de l’autre côté de la lune, le seul endroit du système solaire où les transmissions constantes de la Terre n’écrasent pas les signaux radio du cosmos.

Les chercheurs espèrent que les observations SETI seront bientôt attachées à d’autres observatoires, passant au crible la multitude d’informations que les scientifiques collectent déjà sur l’univers pour rechercher quoi que ce soit hors de l’ordinaire. «Je pense que SETI va devenir une partie du dossier scientifique pour chaque observatoire majeur dans le monde, au sol ou dans l’espace», dit Siemion.

La réponse à la question la plus profondément existentielle de SETI pourrait arriver dans les prochaines années. Ou cela pourrait prendre des décennies, des siècles, voire plus avant de savoir si d’autres civilisations partagent notre galaxie. Les signaux radio détectables ne s’éloignent de la Terre que depuis environ 100 ans, de sorte qu’aucune civilisation à plus de 100 années-lumière de la Terre n’aurait pu nous détecter, même si elle disposait de la technologie requise.

Alternativement, nous pouvons être la seule civilisation active en ce moment. Peut-être que d’autres ont déjà augmenté et diminué dans l’histoire de 13,8 milliards d’années de l’univers – ou ils peuvent encore être des formes de vie naissantes, évoluant lentement la machinerie cellulaire nécessaire pour alimenter les métabolismes complexes.

Ou peut-être sommes-nous seuls, à bien des égards, les possibilités les plus mystérieuses.

Dans tous les cas, la réponse à la question du projet Ozma a le potentiel de changer le cours de l’avenir de l’humanité. Papa dit que lorsqu’il est monté sur ce télescope il y a 60 ans, il savait qu’il faisait quelque chose de différent, mais il ne s’attendait pas à ce que la recherche soit captivante ni à la manière dont SETI se développerait dans l’entreprise qu’elle est aujourd’hui.

«Vous êtes passé d’une ou deux personnes à la détection de la vie extraterrestre à des centaines, y compris certains des esprits les plus brillants de la planète», dit papa. “J’en suis très content.”