« Dans leur nouvel article de recherche, l’équipe de scientifiques du MPS, de l’Observatoire de Sonneberg, de l’Université de Göttingen, de l’Université de Californie à Santa Cruz et de la NASA rapporte maintenant la découverte d’une planète candidate de moins de deux fois la taille de la Terre et avec un éclairage modéré d’une étoile semblable au soleil. À une distance d’un peu plus de 3000 années-lumière du système solaire, l’étoile Kepler-160 était située dans le champ de vision de la mission principale de Kepler et a été observée en continu de 2009 à 2013. Son rayon de 1,1 rayons solaires, sa température de surface de 5200 degrés Celsius (300 degrés de moins que le Soleil), et sa luminosité stellaire très semblable au Soleil en font une représentation astrophysique de notre propre étoile parente. »

Institut Max Planck


L’Institut Max Planck a donc communiqué la semaine dernière pour faire part au monde de la découverte d’une planète « miroir ». Reste cependant pas mal de mesures et de confirmations à obtenir avant d’envoyer des bonzommes coloniser ce nouveau rocher. Qui est quand même à 3000 années-lumière…

Lien vers le communiqué de presse de l’institut Max Planck :

https://www.mpg.de/14901977/exoplanet-sunlike-host-star


Proposition de traduction :

Parmi les plus de 4000 exoplanètes connues, KOI-456.04 est quelque chose de spécial: moins de deux fois la taille de la Terre, il orbite autour d’une étoile semblable au Soleil. Et il le fait avec une distance étoile-planète qui pourrait permettre des températures de surface planétaires propices à la vie. L’objet a été découvert par une équipe dirigée par l’Institut Max Planck pour la recherche sur le système solaire à Göttingen. Son étoile hôte, appelée Kepler-160, émet en fait de la lumière visible; les étoiles centrales de presque toutes les autres exoplanètes, en revanche, émettent un rayonnement infrarouge, sont plus petites et plus faibles que le Soleil et appartiennent donc à la classe des étoiles naines rouges.

Les télescopes spatiaux tels que CoRoT, Kepler et TESS ont permis aux scientifiques de découvrir environ 4000 planètes extrasolaires (planètes autour d’étoiles lointaines) au cours des 14 dernières années. La plupart de ces planètes ont la taille de la planète géante gazeuse Neptune, environ quatre fois la taille de la Terre, et sur des orbites relativement proches autour de leurs étoiles hôtes respectives. Mais les scientifiques ont également découvert des exoplanètes aussi petites que la Terre qui pourraient être rocheuses. Et une poignée de ces petites planètes sont également à la bonne distance de leur étoile hôte pour avoir potentiellement des températures de surface modérées pour la présence d’eau de surface liquide – l’ingrédient essentiel pour la vie sur Terre. « Le tableau complet de l’habitabilité, cependant, implique un regard sur les qualités de l’étoile aussi », explique le scientifique MPS et auteur principal de la nouvelle étude, le Dr René Heller. Jusque là,

Les étoiles naines rouges sont connues pour leur durée de vie extrêmement longue. La vie sur une exoplanète en orbite autour d’une vieille étoile naine rouge aurait potentiellement pu avoir deux fois plus de temps que la vie sur Terre pour se former et évoluer. Mais le rayonnement d’une étoile naine rouge est principalement infrarouge plutôt que la lumière visible telle que nous la connaissons. De nombreuses naines rouges sont également connues pour émettre des torches à haute énergie et pour faire frire leurs planètes, qui deviendraient plus tard habitables, avec des luminosités stellaires améliorées tant que ces étoiles sont jeunes. De plus, leur faiblesse nécessite que toute planète habitable soit si proche de l’étoile que la gravité stellaire commence à déformer sensiblement la planète. Le réchauffement de la marée qui en résulte sur la planète pourrait déclencher un volcanisme mondial mortel. Toutes choses confondues, l’habitabilité des planètes autour des étoiles naines rouges est fortement débattue dans la communauté scientifique.

Dans leur nouvel article de recherche, l’équipe de scientifiques du MPS, de l’Observatoire de Sonneberg, de l’Université de Göttingen, de l’Université de Californie à Santa Cruz et de la NASA rapporte maintenant la découverte d’une planète candidate de moins de deux fois la taille de la Terre et avec un éclairage modéré d’une étoile semblable au soleil. À une distance d’un peu plus de 3000 années-lumière du système solaire, l’étoile Kepler-160 était située dans le champ de vision de la mission principale de Kepler et a été observée en continu de 2009 à 2013. Son rayon de 1,1 rayons solaires, sa température de surface de 5200 degrés Celsius (300 degrés de moins que le Soleil), et sa luminosité stellaire très semblable au Soleil en font une représentation astrophysique de notre propre étoile parente.

Kepler-160 est connu depuis environ six ans pour être une étoile hôte de deux exoplanètes, appelées Kepler-160b et Kepler-160c. Ces deux planètes sont sensiblement plus grandes que la Terre et sur des orbites relativement proches autour de leur étoile. Leurs températures de surface les rendraient certainement plus chauds qu’un four de cuisson et tout, mais accueillant pour la vie telle que nous la connaissons. Mais de minuscules variations dans la période orbitale de la planète Kepler-160c ont donné aux scientifiques la signature d’une troisième planète qui n’avait pas encore été confirmée.

L’équipe de scientifiques allemands et américains américains est maintenant retournée aux données d’archives Kepler de Kepler-160 pour rechercher des planètes supplémentaires autour de cette étoile et pour vérifier l’origine planétaire du perturbe de l’orbite de Kepler-160c. Heller et ses collègues avaient déjà réussi à trouver un total de 18 exoplanètes dans d’anciennes données Kepler.

Lors de la recherche d’exoplanètes, les scientifiques recherchent généralement des variations répétées de luminosité des étoiles. Ces gradations temporaires, généralement seulement un pour cent ou moins de la luminosité stellaire apparente, peuvent être causées par des planètes transitant par les disques de leurs étoiles hôtes vues depuis la Terre. L’idée clé de Michael Hippke, co-auteur du nouveau travail, et Heller était d’utiliser un modèle physique détaillé de la variation de la luminosité stellaire au lieu de rechercher un saut en gradation, puis un retour en arrière motif de luminosité normal dans les courbes de lumière stellaire. Cette approximation en forme de boîte était la technique de recherche standard depuis près de deux décennies. «Notre amélioration est particulièrement importante dans la recherche de petites planètes de la taille de la Terre», explique Heller. «Le signal planétaire est si faible qu’il est presque entièrement caché dans le bruit des données.

Leur nouvel algorithme de recherche a été crucial pour la découverte du nouveau candidat planète en transit KOI-456.04. « Notre analyse suggère que Kepler-160 est en orbite non pas par deux mais par un total de quatre planètes », résume Heller. L’une des deux planètes découvertes par Heller et ses collègues est Kepler-160d, la planète précédemment soupçonnée responsable de l’orbite déformée de Kepler-160c. Kepler-160d ne montre pas de transits dans la courbe de lumière de l’étoile et cela a donc été confirmé indirectement. L’autre planète, officiellement une planète candidate, est KOI-456.04, probablement une planète en transit avec un rayon de 1,9 rayons terrestres et une période orbitale de 378 jours. Étant donné son étoile hôte semblable au soleil, la période orbitale très semblable à la Terre entraîne une insolation très semblable à la Terre de l’étoile – à la fois en termes de quantité de lumière reçue et en termes de couleur de lumière. La lumière de Kepler-160 est une lumière visible très semblable à la lumière du soleil. Tout bien considéré, KOI-456.04 se trouve dans une région de la zone habitable stellaire – la plage de distance autour d’une étoile admettant de l’eau de surface liquide sur une planète semblable à la Terre – qui est comparable à la position de la Terre autour du Soleil.

«KOI-456.01 est relativement grande par rapport à de nombreuses autres planètes considérées comme potentiellement habitables. Mais c’est la combinaison de cette taille moins du double de la planète Terre et de son étoile hôte de type solaire qui la rend si spéciale et familière », précise Heller. En conséquence, les conditions de surface sur KOI-456.04 pourraient être similaires à celles connues sur Terre, à condition que son atmosphère ne soit pas trop massive et ne ressemble pas à la Terre. La quantité de lumière reçue de son étoile hôte représente environ 93% de la lumière solaire reçue sur Terre. Si KOI-456.04 a une atmosphère principalement inerte avec un effet de serre doux semblable à la Terre, alors sa température de surface serait de +5 degrés Celsius en moyenne, ce qui est environ dix degrés plus bas que la température mondiale moyenne de la Terre.

Il ne peut actuellement être complètement exclu que KOI-456.04 soit en fait un coup de chance statistique ou une erreur de mesure systématique au lieu d’une véritable planète. L’équipe estime que les chances d’une nature planétaire de KOI-456.04 sont d’environ 85% pro-planète. L’obtention d’un statut planétaire formel nécessite 99%. Alors que certains des télescopes terrestres les plus puissants de la Terre pourraient valider ce candidat avec des observations de l’un de ses prochains transits, il y a également de bonnes chances que la mission spatiale PLATO de l’ESA soit capable d’une confirmation. Le lancement de PLATO est prévu pour 2026 et l’un de ses principaux objectifs scientifiques est la découverte de planètes de la taille de la Terre autour d’étoiles semblables au Soleil. Le MPS construit actuellement le centre de données PLATO et est profondément impliqué dans la mission PLATO.