« Une partie du message du livre du professeur Rees, et d’autres comme lui, est que nous sommes devenus trop grands et interconnectés pour notre propre bien, trop intelligents pour notre pantalon. En conséquence, nous poussons sur le terme le plus inquiétant de la célèbre équation de Drake, développée par l’astronome américain Frank Drake, qui est utilisée pour estimer le nombre de civilisations technologiques dans la galaxie: la durée de vie moyenne d’une société technologique. »

NY Times


Très bon article de fond de Dennis Overbye pour le NY Times, ça va nous donner de belles pistes de réflexion pour le Flash UFO de Dimanche !!

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Proposition de traduction :

Le week-end dernier, le programme spatial américain a repris l’une de ses traditions les plus chères et les plus emblématiques: lancer des astronautes dans l’espace à partir de son propre sol et avec ses propres fusées , après une décennie de trajets en auto-stop vers la Station spatiale internationale avec les Russes.

L’événement a été célébré comme le début d’une nouvelle ère dans le vol spatial, avec des discussions sur les colonies lunaires, les voyages sur Mars, le tourisme spatial, le capitalisme interplanétaire et les nouvelles combinaisons spatiales SpaceX . « Nous prouvons un modèle commercial, un modèle commercial de partenariat public-privé qui, en fin de compte, nous permettra d’aller sur la lune, cette fois de manière durable », a déclaré Jim Bridenstine, administrateur de la NASA, lors d’une conférence de presse le 26 mai.

Mais ce discours triomphant a fait la une des journaux avec des nouvelles plus inquiétantes sur nos vulnérabilités sur Terre. Au cours de la semaine précédant le lancement, le nombre de décès dus au coronavirus a dépassé les 100 000 aux États-Unis, et les frustrations générées par la pandémie – un chômage brutal et généralisé, des inégalités sociales criantes – ont certainement contribué à alimenter les troubles qui ont ravagé de nombreuses villes ce week-end.

Il était difficile de ne pas le voir comme un signal inquiétant, renforçant un message selon certains penseurs envoyé par l’univers concernant notre destin cosmique en tant qu’espèce. En 1998, Robin Hanson , maintenant professeur d’économie à l’Université George Mason, a posé une question épineuse: si l’univers est un tel jardin de possibilités, comme le proclament les astrobiologistes et les cosmologistes, pourquoi au milieu de milliards de mondes et après des milliards d’années, il n’y a aucune preuve de quelqu’un là-bas pour nous accueillir?

Où sont les opérateurs de radio de jambon extraterrestre diffusant des secrets scientifiques ou de la poésie extraterrestre? Pourquoi pas de mystérieux projets d’ingénierie parmi les étoiles? Où est notre invitation du Conseil Galactique? Comme le grand physicien Enrico Fermi l’a demandé: « Où est tout le monde? »

Peut-être que le grand filtre les a, a proposé le Dr Hanson. Le Grand Filtre est un événement ou une circonstance à l’échelle de la civilisation qui empêcherait une espèce de coloniser l’espace ou de rencontrer d’autres espèces – peut-être même de continuer à exister.

Le filtre pourrait être un goulot d’étranglement chimique qui empêche la formation d’ARN qui a déclenché l’évolution, ou un barrage géophysique pour la production d’oxygène, qui a permis aux créatures multicellulaires. Mais le filtre pourrait aussi être une guerre nucléaire, ou un astéroïde destructeur du monde, ou le réchauffement climatique, ou une intelligence artificielle malveillante devenue folle. Ou même une pandémie vicieuse.

«Le fait que l’espace près de nous semble mort nous dit maintenant que tout morceau de matière morte donné a une chance astronomiquement faible d’engendrer un tel avenir», a écrit le Dr Hanson. «Il existe donc un grand filtre entre la mort et l’expansion de la vie durable, et l’humanité est confrontée à la question inquiétante: jusqu’où en sommes-nous?

Les microbes pourraient-ils faire dérailler nos plans pour l’espace extra-atmosphérique? Des autorités aussi diverses que le Dr Anthony Fauci et Tom Hanks nous ont assuré que la pandémie actuelle n’est pas la fin, mais il est difficile de ne pas la considérer comme une répétition.

Une micrographie électronique à balayage colorisée d'une cellule infectée par des particules de coronavirus, en jaune.
Crédit…NIAID, via Reuters

Martin Rees, alias Lord Rees of Ludlow, cosmologiste à l’Université de Cambridge et co-fondateur du Center for the Study of Existential Risk, a détaillé certaines des façons dont nous pourrions mourir dans son livre «Our Final Hour: A Scientist’s Warning: How Terror , Erreur et catastrophe environnementale menacent l’avenir de l’humanité au cours de ce siècle – sur Terre et au-delà. » Lorsque le coronavirus a commencé à faire des ravages en Chine, j’ai envoyé un courriel au Dr Rees pour lui demander si c’était à quoi pourrait ressembler le grand filtre.

«Ces pandémies mondiales présentent un problème insoluble», a-t-il écrit. «Évidemment, si nous comprenons mieux les virus, nous pouvons développer des vaccins.» Mais, a-t-il ajouté, « L’inconvénient est que cela implique également une augmentation de la diffusion de » connaissances dangereuses « qui permettrait aux non-conformistes de rendre les virus plus virulents et transmissibles qu’ils ne le sont naturellement. »

Une partie du message du livre du professeur Rees, et d’autres comme lui, est que nous sommes devenus trop grands et interconnectés pour notre propre bien, trop intelligents pour notre pantalon. En conséquence, nous poussons sur le terme le plus inquiétant de la célèbre équation de Drake, développée par l’astronome américain Frank Drake, qui est utilisée pour estimer le nombre de civilisations technologiques dans la galaxie: la durée de vie moyenne d’une société technologique.

Frank Drake avec son équation éponyme, qui prédit le nombre de civilisations observables dans notre galaxie.
Crédit…Dr Seth Shostak / Source scientifique

Combien de temps une société de haute technologie peut-elle survivre? Peu importe la probabilité que des planètes se forment, que ces planètes ensemencent la vie et que cette vie soit intelligente, si les civilisations résultantes ne durent pas assez longtemps, elles ne se chevaucheront jamais dans le temps et l’espace. Chaque civilisation pourrait s’épanouir puis disparaître d’elle-même, sans jamais connaître de voisin. Si ce n’est pas une recette pour la solitude cosmique, je ne sais pas ce que c’est.

Il y a une faille dans ce nuage de morosité. Dans l’histoire de science-fiction d’Arthur C. Clark «The Sentinel», qui a servi de base au film de Stanley Kubrick «2001: A Space Odyssey», une paire d’astronautes trouve une petite pyramide au sommet d’une montagne sur la lune. Lorsqu’ils s’en approchent, il envoie une alarme; les astronautes se demandent qui a reçu ce signal et quand «ils» arriveront.

Nous n’avons pas encore suffisamment exploré notre système solaire pour pouvoir dire qu’il n’y a pas une telle sentinelle, laissée par un autre extraterrestre, cachée sur Mars ou un autre corps. Comme les amateurs de SETI aiment le dire, « L’absence de preuves n’est pas une preuve d’absence. »

Nous ne savons pas avec certitude que nous sommes seuls. Mais nous pourrions être sur le point de le découvrir, alors que nous dispersons nos propres reliques à travers le système solaire. Cette année seulement, trois autres missions de robots se dirigent vers Mars.

Le Dr Rees, dans une note plus récente, a souligné que la réflexion sur l’avenir à long terme a évolué depuis 1961, lorsque le Dr Drake a présenté pour la première fois son équation. Entre autres choses, l’intelligence artificielle, juste une lueur dans les yeux de quelques rêveurs à l’époque, est devenue un gros problème. Les réseaux d’apprentissage en profondeur s’intègrent dans la science, la politique et la société – à quelle fin, nous avons seulement commencé à débattre. Ils sont l’avenir.

« Une ‘civilisation’, dans le sens d’une collectivité d’êtres intelligents technologiquement adeptes, peut exister pendant seulement quelques millénaires », a écrit le Dr Rees. « Mais leur héritage pourrait être une sorte de » cerveau « qui pourrait persister pendant un milliard d’années. » Et ils pourraient penser des pensées profondes que nous ne pouvons pas comprendre.

« Ce sont les entités qu’une recherche SETI est le plus susceptible de révéler (si elle révèle quelque chose) », a-t-il écrit.

Si l’humanité survit pour continuer à chercher et à explorer, c’est. Ce n’est guère garanti; nous sommes tous là, virus inclus, juste pour un moment.

Une vie à errer dans les salles de la science a rendu assez évident, pour moi en tout cas, que la nature n’a pas de préférence particulière pour les humains – ou la démocratie, d’ailleurs. (Les dinosaures auraient peut-être été justifiés de penser qu’ils étaient la prunelle de l’œil cosmique, mais vous ne pouvez pas en trouver un maintenant pour demander comment cela s’est senti.) Nous sommes seuls; nous ne pouvons compter sur l’aide de personne d’autre que de nous-mêmes.

Mais je ne peux m’empêcher d’espérer, malgré la rigueur mathématique immaculée employée par des penseurs comme le Dr Hanson et d’autres, que nous pouvons encore battre les chances. Nous avons fleuri mais pas fané – pour le moment. Appelez cela le Grand Réinitialisation, ou un réveil cosmique.

En mars, lorsque la pandémie a fermé le laboratoire en Italie où Cristiano Galbiati, professeur de physique à Princeton, travaillait sur une expérience de la matière noire, il est allé rester avec sa famille à Milan.

Il a rapidement découvert que les ventilateurs, nécessaires pour maintenir en vie les patients les plus désespérément malades, étaient désespérément insuffisants – et coûtaient autant qu’une nouvelle voiture. Le Dr Galbiati a organisé un réseau de physiciens des particules pour concevoir un ventilateur «open source» simple et bon marché qui pourrait être construit n’importe où. Ses collègues se sont joints avec ardeur à l’effort.

Un mois plus tard, leur ventilateur, le Mechanical Ventilator Milano, a été approuvé pour une utilisation d’urgence par la US Food and Drug Administration. Il fait partie d’une multitude de simples ventilateurs qui ont émergé d’endroits comme le MIT, la NASA et d’autres laboratoires universitaires et industriels.

« Vous savez, une façon dont j’aime y penser est qu’il est peut-être vrai que le virus se propage, comme on dit, à la vitesse des jets », a déclaré le Dr Galbiati. «Mais nos recherches se développent à la vitesse de la lumière. Et vous savez, cela me garde dans un sens que nous l’emporterons. »

Mars ou dégage, dis-je.