Un groupe d’astronomes a publié le 26 janvier un rapport sur de mystérieuses impulsions radio qui se répètent périodiquement toutes les 18,18 minutes à partir d’une source dans l’espace appelée GLEAM-X. La période entre les impulsions dérive lentement sur une échelle de temps d’environ 30 000 ans. Une période aussi longue et une dérive aussi lente n’ont jamais été observées pour les pulsars radio.

Le premier pulsar radio a été observé en 1967 sous la forme d’une série d’impulsions toutes les 1,33 secondes. Le signal, découvert par Jocelyn Bell Burnell , a été surnommé en plaisantant LGM pour « petits hommes verts », en référence à la possibilité lointaine d’une origine technologique extraterrestre. Lorsque d’autres pulsars ont été découverts, il est devenu évident qu’il s’agissait d’étoiles à neutrons en rotation . Ces étoiles compactes qui portent à peu près la masse du Soleil et ont la taille d’une ville comme Boston, sont des vestiges de l’effondrement des noyaux d’étoiles massives. Comme proposé pour la première fois en 1934, ces effondrements déclenchent des explosions de supernova qui marquent la mort de ces étoiles.

Les pulsars sont modélisés comme des aimants rotatifs avec leur axe magnétique incliné par rapport à leur axe de rotation. Leurs faisceaux radio sont alignés le long de leurs pôles magnétiques et balayent un cercle dans leur ciel – comme un phare. Le faisceau apparaît comme une impulsion pour un observateur distant dont la ligne de visée s’aligne périodiquement avec lui.

L’aimant en rotation perd de l’énergie et sa rotation est progressivement amortie. Il en résulte une lente augmentation de la période entre les impulsions. La perte d’énergie dépend de la masse, du rayon, de l’intensité du champ magnétique et de l’angle d’inclinaison de l’étoile à neutrons. Pour tous les pulsars connus, l’émission radio représente une petite fraction du taux de perte d’énergie total, ce qui implique que la majeure partie de l’énergie de rotation de ces volants géants est dissipée sous des formes autres que les ondes radio.

Au cours des 55 dernières années d’observation de milliers de pulsars, aucun pulsar n’avait présenté une période aussi longue que des dizaines de minutes. Si GLEAM-X était une étoile à neutrons, le modèle de l’aimant rotatif prédirait une puissance quelques milliers de fois inférieure à la puissance observée des impulsions émises par celle-ci.

Si ce n’est pas une étoile à neutrons, qu’est-ce qui pourrait être la source de ces impulsions ? Est-il possible que cette source mérite le label LGM ? Après tout, une longue période pourrait signaler un faisceau radio émis depuis la surface d’une planète en rotation. Dans ce cas, une éventuelle civilisation technologique pourrait diffuser des ondes radio et créer un phare artificiel d’origine technologique.

Pas si vite. Dans un nouvel article avec mon collègue Dani Maoz de l’Université de Tel-Aviv, nous avons montré qu’en remplaçant une étoile à neutrons par le noyau d’une étoile semblable au Soleil qui vient de mourir, on peut naturellement obtenir GLEAM-X. Un volant d’inertie 30 000 fois plus grand que l’échelle compacte d’une étoile à neutrons transporte près d’un milliard de fois plus d’énergie de rotation et peut facilement alimenter les plus radio observés.

Nous avons associé GLEAM-X à ce que les astronomes appellent une « sous-naine chaude ». Nous avons découvert que cette sous-naine possède en fait les propriétés les plus extrêmes qui apparaîtraient naturellement si elle était mise en rotation et alimentée par l’accrétion de matière d’une étoile compagne. Les observations futures peuvent rechercher la modulation subtile de la période d’impulsion en raison des variations du temps de trajet de la lumière lorsque GLEAM-X se déplace le long de son orbite avec un compagnon. En effet, en 2016, la première naine blanche pulsante a été découverte avec une étoile compagne.

L’essentiel est que GLEAM-X ne mérite pas le label LGM. Semblable au premier pulsar jamais découvert, il peut être expliqué comme un membre d’une classe de restes qui sont fabriqués naturellement lorsque les étoiles finissent leur vie. Tout comme les célébrités à Hollywood, les stars brillantes terminent souvent leur courte carrière dans des feux d’artifice explosifs, tandis que les stars les plus courantes ont des carrières plus longues et se terminent comme des restes froids.

Avi Loeb est à la tête du projet Galileo  de Harvard  , une recherche scientifique systématique de preuves d’artefacts technologiques extraterrestres. Loeb est le directeur fondateur de la Black Hole Initiative de Harvard, le directeur de l’Institute for Theory and Computation du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, et il préside le conseil consultatif du projet Breakthrough Starshot. Il est l’auteur de « Extraterrestre : le premier signe de vie intelligente au-delà de la Terre ».