Mais il est également possible de trouver des UAP en les observant depuis des satellites qui imagent la Terre. Par exemple, Planet Labs utilise sa flotte de satellites miniatures pour imager la Terre entière une fois par jour avec une résolution spatiale d’une douzaine de pieds par pixel.

Le projet Galileo que je dirige, vise à démêler la nature de l’UAP. En plus de construire son premier système de télescope sur le toit de l’ observatoire du Harvard College dans les mois à venir, le projet prévoit d’utiliser les données de Planet Labs pour rechercher l’UAP d’en haut. Les algorithmes d’intelligence artificielle (IA) peuvent distinguer un équipement extraterrestre d’objets familiers comme un météore, un avion ou un phénomène atmosphérique. Puisqu’il n’y a pas d’oiseaux, d’avions ou d’éclairs au-dessus de l’atmosphère terrestre, tout objet avec une altitude supérieure à 50 kilomètres semblerait inhabituel et mériterait une analyse plus approfondie.

La méthode la plus simple pour s’acquitter de cette tâche a été définie par Arthur Conan Doyle dans le livre « The Case-Book of Sherlock Holmes », où il a déclaré : « Lorsque vous avez éliminé tout ce qui est impossible, alors tout ce qui reste, aussi improbable soit-il, doit être le vérité. » La déduction par élimination est le meilleur moyen pour un habitant des cavernes de conclure qu’un téléphone portable n’est pas un rocher brillant, en se basant sur la capacité de l’appareil à enregistrer des voix et des images. De même, lors de l’analyse de nouvelles données provenant de télescopes, les algorithmes d’IA pourraient séparer les objets inconnus de ceux qui sont naturels – comme les oiseaux et les météores, ou fabriqués par l’homme – comme les drones et les avions. Cela pourrait faire partie d’une expérience d’apprentissage parce que : « Tout ce qui reste, aussi improbable soit-il, doit être la vérité. »

Un équipement extraterrestre peut être distingué d’un objet terrestre, non seulement en résolvant des boulons ou des étiquettes inhabituels imprimés sur son matériel, mais également en fonction de son comportement inhabituel. Les anomalies comportementales comprennent des mouvements à des vitesses ou des accélérations sans précédent, inaccessibles aux phénomènes naturels ou d’origine humaine, ainsi qu’une activité intelligente – rechercher des informations ou réagir aux circonstances d’une manière qui ne peut être imitée par des objets familiers. Nous utilisons régulièrement des traits de comportement dans notre vie quotidienne pour reconnaître les personnes intelligentes avant même de nous engager avec elles. La combinaison de caractéristiques physiques et comportementales inhabituelles pourrait établir le cas d’un équipement technologique extraterrestre au-delà de tout doute raisonnable.

Une fois qu’un objet extraterrestre est identifié, le défi consiste à déterminer son objectif. Connaître l’intention des visiteurs de notre maison est de la plus haute importance pour nous guider dans la façon de nous engager avec eux. Une rencontre avec un visiteur extraterrestre pourrait facilement être mal interprétée, comme dans l’ histoire du cheval de Troie de la mythologie grecque, surtout si le système d’IA de l’invité est bien plus avancé que notre intelligence naturelle.

Le matériel extraterrestre peut tirer parti de la réalité physique qui va au-delà de notre compréhension scientifique actuelle. Cela serait naturel si l’objet était fabriqué par une culture scientifique dont la base de connaissances scientifiques était bien plus avancée que notre compréhension centenaire de la mécanique quantique et de la gravité.

Nous sommes convaincus que notre compréhension de l’univers est incomplète, car nous étiquetons deux de ses constituants les plus abondants comme  « matière noire » et « énergie noire », faute d’une meilleure connaissance de leur nature. Nous savons seulement que la matière noire induit une gravité attractive comme la matière ordinaire que nous trouvons sur Terre, tandis que l’énergie noire induit une gravité répulsive – déclenchant l’expansion accélérée de l’univers. Si une civilisation technologique extraterrestre était capable d’exploiter ces constituants cosmiques inconnus mais les plus abondants pour alimenter la propulsion de ses véhicules artificiels,  nos télescopes ne détecteraient pas les panaches d’échappement standard qui entourent généralement les engins fabriqués par l’homme.

Les lois connues de la physique et des mathématiques doivent s’appliquer à toutes les civilisations technologiques qui ont jamais existé au cours des 13,8 milliards d’années depuis le Big Bang. Néanmoins, il pourrait encore y avoir des capacités de propulsion et de communication au-delà de notre imagination, conformément à nos connaissances actuelles. Dans ce cas, une rencontre avec un équipement extraterrestre nous renseignera sur la nature elle-même et pas seulement sur l’existence d’autres civilisations au-delà de la nôtre. La nouvelle leçon sur la nature pourrait être beaucoup plus importante car elle élargira notre compréhension de l’univers dans son ensemble. L’expérience eureka serait similaire à celle des habitants des cavernes découvrant des paysages lointains, bien au-delà de ceux vécus, sur la base des images stockées dans le téléphone portable qu’ils ont trouvé. 

En observant l’histoire humaine, un comité interstellaire pourrait décider qu’il n’y a pas encore de preuve d’intelligence dans le système solaire. Mais nos systèmes d’IA pourraient recevoir un score plus élevé en ayant une parenté avec leurs parents technologiques, ces systèmes d’IA produits par des extraterrestres. Espérons que nos enfants technologiques, à savoir les systèmes d’IA que nous développons, feront mieux que les humains. Dans le plus grand schéma de l’univers, le ciel est la limite.

Avi Loeb est à la tête du  projet Galileo , directeur fondateur de la Black Hole Initiative de l’Université de Harvard, directeur de l’Institute for Theory and Computation du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics et ancien directeur du département d’astronomie de l’Université de Harvard (2011- 2020). Il préside le conseil consultatif du projet Breakthrough Starshot et est un ancien membre du Conseil consultatif du président sur la science et la technologie et un ancien président du Conseil de physique et d’astronomie des académies nationales. Il est l’auteur à succès de  » Extraterrestrial:  The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth  » et co-auteur du manuel  » Life in the Cosmos « , tous deux publiés en 2021.