LA LISTE DES EXOPLANÈTES CONFIRMÉES AUGMENTE DE 301

Une analyse récente des données satellitaires précédemment enregistrées a ajouté 301 nouvelles exoplanètes à la liste qui ne cesse de s’allonger. Ce dernier ajout est le résultat d’un nouvel outil de réseau neuronal profond utilisé par des chercheurs de la NASA qui peut distinguer le signal d’une exoplanète mieux que d’autres méthodes, peut-être même les humains.

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Avant 1995, aucune planète n’avait été repérée en dehors de notre système solaire. Depuis cette première découverte, une série de missions de la NASA et d’autres organisations de recherche s’est ajoutée à la liste, avec un décompte récent totalisant 4 569 exoplanètes «déjà validées» .

Désormais, grâce à un outil avancé d’apprentissage automatique nommé ExoMiner, 301 nouvelles planètes ont été ajoutées à cette liste, la rapprochant encore plus des 5 000.

« ExoMiner est un nouveau réseau de neurones profonds qui exploite le super-ordinateur Pléiades de la NASA et peut distinguer les vraies exoplanètes de différents types d’imposteurs, ou « faux positifs », explique le communiqué de presse annonçant les planètes nouvellement confirmées. « Sa conception s’inspire de divers tests et propriétés utilisés par les experts humains pour confirmer de nouvelles exoplanètes. Et il apprend en utilisant des exoplanètes confirmées passées et des cas faux positifs. »

Cet outil, explique également le communiqué de presse, est conçu pour compléter les chercheurs humains qui passent au peigne fin les données enregistrées lors des deux missions de chasse à la planète Kepler, et non pour les remplacer. Au moins pas encore.

« Une planète est « confirmée » lorsque différentes techniques d’observation révèlent des caractéristiques qui ne peuvent être expliquées que par une planète », explique le communiqué de presse. « Une planète est « validée » à l’aide de statistiques – ce qui signifie à quel point il est probable ou improbable qu’il s’agisse d’une planète sur la base des données. »

ExoMiner a beaucoup plus de puissance de traitement à portée de main que les humains, mais les chercheurs se sont assurés de souligner qu’il n’y a rien de magique, juste une science intelligente.

« Contrairement à d’ autres programmes d’apprentissage machine détecteurs d’exoplanètes, ExoMiner n’est pas une boîte noire – il n’y a pas de mystère quant à la raison pour laquelle il décide quelque chose est une planète ou non », a déclaré Jon Jenkins, chercheur à Ames Research Center de la NASA . « Nous pouvons facilement expliquer quelles caractéristiques des données conduisent ExoMiner à rejeter ou à confirmer une planète. »

L’équipe s’est assurée de noter que les planètes examinées par ExoMiner avaient déjà été marquées comme candidates viables par Kepler, mais n’avaient pas pu être confirmées jusqu’à présent. Ils soulignent également qu’aucune des 301 planètes ne se trouve dans les zones habitables de leur étoile, ou n’est une planète rocheuse comme la Terre. Pourtant, note l’équipe, ExoMiner s’est avéré particulièrement habile dans sa tâche, amenant les chercheurs à placer un niveau de confiance élevé dans ses découvertes actuelles et futures.

« Quand ExoMiner dit que quelque chose est une planète, vous pouvez être sûr que c’est une planète », déclare Hamed Valizadegan, chef de projet ExoMiner et responsable de l’apprentissage automatique auprès de l’Universities Space Research Association à Ames. « ExoMiner est très précis et, à certains égards, plus fiable que les classificateurs de machines existants et les experts humains qu’il est censé imiter en raison des biais liés à l’étiquetage humain. »

L’équipe souligne également comment cette capacité accrue peut être appliquée aux futures missions de chasse aux planètes, ainsi qu’au projet Transit Exoplanet Survey Satellite (TESS) actuellement en cours.

« Maintenant que nous avons formé ExoMiner à l’aide des données Kepler, avec un peu de réglage, nous pouvons transférer cet apprentissage à d’autres missions, y compris TESS, sur lesquelles nous travaillons actuellement », a déclaré Valizadegan. « Il y a de la place pour grandir. »