La recherche de la technologie extraterrestre

Il y a un nouveau plan pour trouver des civilisations extraterrestres par leur mode de vie. Mais si nous pouvons les voir, peuvent-ils nous voir ?

Sommes nous seuls dans l’univers? Et sinon, devrions-nous être excités – ou effrayés ? Ces questions sont aussi immédiates que le dernier hit de Netflix et aussi primordiales que les anciens mythes qui associaient les planètes aux esprits et aux dieux. En 1686, Bernard le Bovier de Fontenelle, le secrétaire de longue date de l’Académie française des sciences, marqua du sceau des Lumières les spéculations sur la vie extraterrestre avec son livre Entretiens sur la pluralité des mondes ( Conversations sur la pluralité des mondes). Dans une série de conversations philosophiques animées, il a déclaré qu' »il serait très étrange que la Terre soit si bien habitée et les autres planètes parfaitement solitaires », et a fait valoir que des êtres extraterrestres pourraient tenter de communiquer avec nous ou même nous rendre visite en utilisant une forme avancée de vol.

Depuis, à chaque époque sa déclinaison aspiration au contact avec la vie de l’au-delà, toujours ancrée dans les thématiques technologiques du moment. En 1818, le mathématicien allemand Carl Friedrich Gauss a proposé de communiquer avec des extraterrestres à l’aide d’un héliotrope, un système de miroirs qu’il a conçu pour envoyer des signaux codés en utilisant la lumière solaire réfléchie. Après le développement des premières lampes électriques, l’inventeur français Charles Cros a suggéré que de telles lampes pourraient être amplifiées pour transmettre des messages à Vénus ou à Mars. Nikola Tesla a écrit en 1900 que « la communication interplanétaire est entrée dans le stade de la probabilité » en utilisant des ondes radio ultramodernes. Un an plus tard, il a signalé qu’il avait détecté des signaux susceptibles d’être diffusés depuis un autre monde.

Puis la recherche s’est bloquée. La radio a persisté en tant que moyen de prédilection pour la chasse aux extraterrestres, alors même que la technologie continuait d’évoluer plus rapidement que jamais. Un siècle après Tesla, les chercheurs engagés dans la recherche d’intelligence extraterrestre (généralement abrégé en SETI) scannaient toujours le ciel avec des antennes et écoutaient les transmissions radio artificielles provenant d’autres mondes. Les efforts ont conduit à des limites supérieures statistiques toujours plus strictes et à une poignée de fausses alarmes brièvement excitantes, mais surtout à beaucoup de rien.

Remettre le domaine SETI en mouvement nécessitait plus qu’une nouvelle technologie spécifique ; cela nécessitait une nouvelle façon de penser la technologie dans son ensemble. « Je n’ai jamais été un grand fan de ce que l’on pourrait appeler la « balise SETI », me dit l’astrophysicien Adam Frank de l’Université de Rochester. « L’idée est que vous attendez que quelqu’un vous envoie un message avec la radio, mais j’ai pensé, peut-être que personne ne veut faire ça. » Frank est l’un des principaux chercheurs à adopter une approche différente, qui se concentre sur la chasse aux « technosignatures » : des preuves de tout type de technologie extraterrestre qui modifie son environnement de manière détectable.

Le passage de SETI à la technosignature est un changement intellectuel radical dans la réflexion sur ce que pourraient être les extraterrestres et sur la façon dont ils pourraient se révéler à nous. La science émergente des technosignatures a également rouvert un débat aux enjeux élevés et longtemps en sommeil. Pour établir le contact, devons-nous arrêter d’écouter et commencer à parler également ? Ou bien annoncer notre existence à l’Univers est-il une invitation à la destruction ?

SETI est née de la mentalité de l’ère spatiale des années 1950, lorsque les scientifiques des fusées élaboraient des plans pour envoyer le premier vaisseau spatial vers d’autres planètes et que les astronomes commençaient à mener des études détaillées sur les émissions radio d’objets cosmiques distants. Frank Drake, un radioastronome à l’Observatoire national de radioastronomie (NRAO) en Virginie-Occidentale a fusionné ces thèmes jumeaux dans sa tête et a commencé à se demander si des créatures intelligentes sur ces autres mondes pourraient de même regarder vers l’extérieur et tenter de nous contacter via des ondes radio, des signaux qui pourraient être détectables à l’aide d’antennes paraboliques telles que l’antenne de 85 pieds de NRAO.

En 1960, Drake a mené le projet Ozma, la première tentative dédiée de rechercher des messages de civilisations extraterrestres, en scrutant le ciel avec la parabole de 85 pieds et en utilisant un haut-parleur pour écouter tous les messages cachés dans la statique. Son projet à petite échelle a attiré l’attention des médias et des universitaires. Un an plus tard, Drake a convoqué la première réunion SETI, attirant une douzaine de chercheurs de premier plan pour discuter des perspectives d’expansion et de formalisation de la recherche. L’un des jeunes astronomes entraînés dans ce nouveau domaine d’étude étrange était Jill Tarter, qui est devenue la scientifique du projet pour la plus grande initiative SETI à ce jour : un ambitieux projet de la NASA appelé High Resolution Microwave Survey.

L’effort de la NASA a été lancé avec de brillants espoirs en 1992. Un an plus tard, il était en ruines. Le sénateur Richard Bryan du Nevada l’avait désigné comme un exemple flagrant de gaspillage gouvernemental et avait lancé un assaut foudroyant contre ce qu’il a appelé «La grande chasse martienne». Le Congrès a non seulement fermé le High Resolution Microwave Survey, mais a effectivement interdit à la NASA de financer toute autre recherche dans ce sens. Tarter a persévéré, cofondant l’institut à but non lucratif SETI pour reprendre ses recherches avec un soutien privé, mais le domaine s’est retiré aux marges de la respectabilité.

Avec le boom des exoplanètes, la possibilité de la vie sur d’autres planètes n’était plus une spéculation philosophique

La grande pause s’était installée. Ce que personne ne réalisait à l’époque, cependant, c’était qu’un couple peu connu d’astronomes suisses était déjà en train de préparer le terrain pour le grand renouveau de SETI. En 1993, alors que le sénateur Bryan se moquait que « pas un seul martien n’a dit « amenez-moi à votre chef » », Michel Mayor et Didier Queloz de l’Observatoire de Genève avaient achevé un nouvel instrument sensible pour découvrir des exoplanètes, des mondes au-delà de notre système solaire. . En 1995, ils ont signalé un succès spectaculaire, trouvant la première planète connue en orbite autour d’une autre étoile similaire au Soleil. Dès que leurs collègues ont compris où et comment chercher, d’autres détections ont suivi à une cadence de plus en plus rapide. Le décompte actuel des exoplanètes s’élève à plus de 4 500.

Avec le boom des exoplanètes, la possibilité de la vie sur d’autres planètes n’était plus seulement une question de spéculation philosophique ; du coup, elle était à la portée de l’investigation empirique. Les chercheurs ont inventé un nouveau mot, « biosignatures », pour décrire des preuves chimiques suggérant une activité biologique sur un autre monde. Sur Terre, par exemple, l’oxygène est produit par la photosynthèse et le méthane est créé par des microbes mangeant de la matière organique. Les deux gaz réagissent facilement l’un avec l’autre, de sorte que le méthane disparaîtrait rapidement d’une atmosphère riche en oxygène à moins qu’il ne soit régulièrement reconstitué. Trouver de l’oxygène et du méthane ensemble sur une exoplanète serait donc une forte preuve circonstancielle de vie.

Tarter a rapidement reconnu que les biosignatures avaient également d’énormes implications pour SETI. Tout signal observable d’activité métabolique (même le souffle et le souffle de la moisissure visqueuse) a été qualifié de biosignature. Elle se demandait : qu’en est-il des signaux observables équivalents d’une activité technologique délibérée – les technosignatures ? Les humains modifient la Terre d’un million de façons sans avoir délibérément l’intention de dire au cosmos que nous sommes ici. Nous crachons des polluants, crachons la chaleur des usines pendant la journée et illuminons nos villes la nuit. Nous n’y pouvons rien, pas plus que les bactéries ne peuvent aider à émettre du méthane. Par extension, on pourrait s’attendre à ce que tous les extraterrestres avancés modifient visiblement leur planète en tant que sous-produit inévitable de la création d’une civilisation industrielle manufacturée.

Dans une présentation à l’Union astronomique internationale en 2006, Tarter a décrit ce nouveau concept et a fait valoir que SETI devait être défini plus largement. Il était temps, a-t-elle déclaré, de rechercher tous les indices indiquant l’existence d’une technologie non humaine: « Alors nous serons autorisés à déduire l’existence, au moins à un moment donné, de technologues intelligents. »

Ce moment décisif dans le changement de marque de SETI est survenu à l’automne 2018, lorsque la NASA a organisé un atelier de technosignatures à Houston, au Texas. La réunion a réuni à la fois des chasseurs d’extraterrestres vétérans mais aussi de nombreux autres scientifiques, comme Adam Frank, qui n’avait jamais sérieusement pensé à SETI. Frank développe des modèles informatiques détaillés de l’évolution stellaire et n’avait aucun intérêt à passer des années à passer au crible le bruit radio dans l’espoir d’entendre quelqu’un dire bonjour. Mais l’idée des technosignatures a piqué son intérêt car elle a détourné l’attention d’une action spécifique que les extraterrestres pourraient ou non effectuer – envoyer des signaux – au processus général de la façon dont les extraterrestres intelligents pourraient vivre. « Il est beaucoup plus intéressant de rechercher des choses comme le changement climatique, des choses qui se produisent si vous êtes une civilisation, me dit Frank.

Parallèlement à une réflexion nouvelle, le Technosignatures Workshop a également promis l’élixir magique qui manquait à la recherche SETI depuis un quart de siècle : le financement de la NASA. La découverte d’exoplanètes avait donné à l’agence à la fois une motivation scientifique et une couverture politique pour reprendre son soutien à la chasse aux extraterrestres. Il était facile de se moquer de SETI en tant que recherche de Little Green Men. La recherche sur les biosignatures , en revanche, était un programme d’observation sobre pour détecter les marqueurs spectroscopiques de composés spécifiques sur d’autres planètes. (Essayez d’en rire, sénateur Bryan.) Les subventions de biosignature ont parcouru le processus d’approbation en douceur, facilitant ainsi la voie à suivre pour les subventions de technosignature.

Deux décennies de recherche sur les exoplanètes ont également établi que la recherche de technosignatures, bien que difficile, est clairement possible. Certaines exoplanètes sont alignées de sorte qu’elles semblent passer directement devant leurs étoiles vues de la Terre. Lorsque cela se produit, la lumière des étoiles traverse l’atmosphère de la planète et une petite fraction de cette lumière est absorbée par les gaz présents, indiquant l’activité et la chimie à la surface. Dans d’autres cas, il est possible de capter une petite quantité d’étoiles réfléchies directement par la surface de la planète. En examinant ces effets extrêmement subtils, les chercheurs ont déjà identifié le sodium, l’eau, le dioxyde de carbone et d’autres molécules – même l’oxygène et le méthane, mais pas ensemble – sur ces mondes lointains. Les composés artificiels peuvent être plus rares et plus difficiles à trouver que les composés naturels. Si les extraterrestres veulent convertir la lumière de leur étoile en énergie sans émission, les panneaux solaires sont un moyen logique de le faire.

L’année dernière, Frank et un groupe de collaborateurs ont reçu la toute première subvention de la NASA pour la recherche sur les technosignatures, mettant fin à la grande pause de SETI. Le groupe s’est concentré sur la production d’énergie et la fabrication comme deux aspects essentiels d’une civilisation industrielle, puis a recherché des moyens plausibles de voir ces choses se produire à de nombreuses années-lumière. S’appuyant sur des articles antérieurs d’Avi Loeb de l’Université Harvard, les chercheurs ont opté pour deux signaux en particulier : les panneaux solaires et les chlorofluorocarbures, ou CFC.

Si les extraterrestres veulent convertir la lumière de leur étoile en énergie sans émission, le raisonnement est le suivant, les panneaux solaires sont un moyen logique de le faire. Et s’ils décident de tout faire et de couvrir leur monde natal de ces panneaux, ils modifieront considérablement l’apparence de leur planète : la lumière du soleil qui se reflète sur un panneau photovoltaïque est très différente de la lumière du soleil qui se reflète sur un lac ou un rocher. Mieux encore, les panneaux solaires rendent la planète différente de manière prévisible, quelle que soit la technologie énergétique spécifique qu’une autre civilisation pourrait développer. « Il n’y a qu’un nombre limité d’éléments utiles à votre disposition, que vous soyez un extraterrestre ou non », dit Frank. Son groupe modélise maintenant l’apparence de divers types plausibles d’installations solaires et évalue ce qu’il nous faudrait pour les observer sur un monde autour d’une autre étoile.

Les chlorofluorocarbures sont une technologie plus spécifique à l’homme, mais un point de départ prometteur pour explorer ce que Frank appelle les « technosignatures atmosphériques », c’est-à-dire toute substance distinctive qu’une civilisation industrielle met dans l’air. Les CFC sont des composés très polyvalents qui sont utilisés comme solvants, réfrigérants, agents moussants et propulseurs d’aérosols. Si nous trouvons ces produits chimiques si attrayants, peut-être que d’autres espèces le seront aussi. Une grande mise en garde est que les CFC endommagent la couche d’ozone et sont progressivement éliminés ici sur Terre ; il est étrange d’imaginer des extraterrestres avancés polluer imprudemment leur monde d’origine. Là encore, ils pourraient ne pas avoir besoin d’une couche d’ozone. Ils pourraient vivre sous terre, note Frank, ou pourraient avoir déménagé leurs usines dans un monde de service inhabité. Les CFC sont également efficaces pour piéger la chaleur. Peut-être que les extraterrestres les utilisent pour contrôler le climat planétaire ?

Du point de vue des technosignatures, les CFC sont particulièrement intéressants car ils n’existent pas dans la nature et ils sont faciles à détecter même à de faibles concentrations. Ils sont donc un bon point de départ pour apprendre à modéliser l’effet d’un produit chimique artificiel dans une atmosphère d’exoplanète, concevoir la bonne technique d’observation pour le rechercher, puis choisir sa signature visible au milieu de l’éclat beaucoup plus brillant de l’étoile voisine de la planète. . Considérez les CFC comme la passerelle vers d’innombrables autres visions plus étranges d’éventuelles civilisations extraterrestres.

C‘est là que réside l’un des plus grands défis de la chasse aux technosignatures. La technologie extraterrestre pourrait prendre tellement de formes qu’il est impossible pour l’esprit humain de les considérer ou même de les imaginer toutes. Le mieux que nous puissions faire est de commencer avec la technologie que nous connaissons et d’extrapoler vers l’extérieur de la manière la plus créative possible.

«Ce que nous voulons vraiment faire, c’est réfléchir systématiquement aux possibilités et créer une bibliothèque de technosignatures», explique Frank. De manière fragmentaire, certains chercheurs ont déjà commencé à le faire. Ravi Kopparapu, planétologue au Goddard Space Flight Center de la NASA, est intrigué par le dioxyde d’azote, un sous-produit de la combustion ou de la fabrication à haute température. Les télescopes spatiaux de nouvelle génération devraient être capables de détecter les niveaux terrestres de dioxyde d’azote sur une planète distante de 30 années-lumière, constate-t-il. D’autres ont suggéré de rechercher une contamination industrielle par les métaux lourds ou même le flash nucléaire d’une guerre atomique extra-terrestre. Ces idées n’ont cependant pas encore été aussi bien quantifiées.

Les technosignatures n’ont pas non plus à prendre la forme déprimante de polluants. L’éclairage artificiel a un spectre assez distinct de la lumière des étoiles, ce qui signifie qu’il pourrait être possible pour les futurs télescopes de capter la lueur nocturne des majestueuses métropoles extraterrestres. Tout processus connu qui utilise de l’énergie, aussi propre soit-il, dégage également de la chaleur. La recherche d’émissions thermiques infrarouges inhabituelles serait un autre moyen d’identifier les villes ou les parcs industriels sur les exoplanètes. Ces signaux seraient encore plus subtils que ceux des CFC ou des panneaux solaires, malheureusement. Nous serions peu susceptibles de les repérer grâce aux moyens de détection actuels, à moins que les civilisations extraterrestres n’agissent à une échelle bien au-delà de tout ce que les humains ont fait.

Et puis, pourquoi ne le feraient-ils pas ? Une fois que nous nous sommes libérés des chaînes de nos propres limites, nous pouvons imaginer des extraterrestres réalisant des exploits sauvages d’ingénierie planétaire ou interplanétaire. Jason Wright de la Pennsylvania State University, un éminent chercheur SETI (et l’un des collaborateurs de Frank) a écrit largement sur la possibilité de découvrir de tels artefacts extraterrestres – ce que l’on pourrait appeler des technosignatures mécaniques. Par exemple, une civilisation extraterrestre qui a dépassé sa planète pourrait construire une mégastructure autour de son étoile, pour créer plus de surface habitable ou pour capturer toute l’énergie de l’étoile. Dans ce cas, nous pourrions observer non pas le sous-produit de la technologie, mais la technologie elle-même : de loin, une étoile commencerait à scintiller, puis s’éteindrait lorsque la structure est terminée, ne laissant que la chaleur infrarouge de la mégastructure.

La technologie extraterrestre pourrait avoir des millions ou des milliards d’années

Il y a six ans, il semblait que cela aurait pu arriver. L’astronome Tabetha Boyajian (alors à Yale, maintenant à la Louisiana State University) a aidé à identifier une étoile variable bizarre qui ne se comportait pas comme jamais auparavant. Même ses collègues sobres ont dû admettre qu’ils ne pouvaient pas exclure de manière décisive une mégastructure extraterrestre. Le consensus astronomique actuel est que l’étoile de Boyajian est quelque chose de moins exotique, comme une jeune étoile entourée d’anneaux de poussière excentriques provenant d’une planète ou d’une lune brisée. Pourtant, la controverse a contribué à attirer l’attention sur le domaine émergent des technosignatures, et cela a amené Wright à réfléchir plus activement à la manière d’enquêter sur les artefacts extraterrestres de manière responsable et scientifiquement rigoureuse.

La question de la rigueur devient particulièrement délicate lorsque des chercheurs comme Wright envisagent la possibilité que des civilisations extraterrestres aient pu envoyer des artefacts ici, dans notre propre système solaire, sinon sur Terre elle-même. Wright est parfaitement conscient que rechercher une technologie extraterrestre à proximité ressemble étrangement à la chasse aux ovnis, et il aimerait vous arrêter là. (Il a récemment écrit un essai pour Slate expliquant la différence flagrante, intitulé ‘Je cherche des extraterrestres pour gagner ma vie, et non, je n’étudie pas les ovnis’.) Du point de vue des technosignatures, il semble ridicule que des créatures capables de voyager interstellaire bourdonner autour de la Terre dans des soucoupes volantes à ce moment précis des 4,5 milliards d’années d’histoire de notre planète, jouant à cache-cache avec des avions de chasse américains comme une bande d’adolescents qui s’ennuient. C’est exactement le genre d’œillères,

Wright a une vision beaucoup plus large de la technologie extraterrestre. Il pourrait avoir des millions ou des milliards d’années. Il pourrait prendre la forme d’une sonde spatiale automatisée, mais il pourrait aussi être abandonné, ou il pourrait s’agir de déchets laissés par une ancienne expédition de recherche, semblable aux restes des missions Apollo. Ce n’est qu’une fois que vous vous serez adapté à cette façon de penser plus ouverte que vous pourrez commencer à développer des méthodes plausibles pour identifier les types de technosignatures qui pourraient se cacher devant nous.

Pour commencer, rechercher une technologie extraterrestre sur Terre est probablement une perte de temps. « C’est un endroit géologiquement actif et, en plus de cela, la vie détruit tout rapidement ici », explique Wright. Mieux vaut chercher sur la Lune, où toutes les structures ou équipements laissés par les visiteurs pourraient rester intacts pendant des éons. Les recherches d’images ou les balayages radar pourraient exposer des structures d’apparence inhabituelle avec des angles droits ou avec des propriétés matérielles déplacées. Les extraterrestres pourraient également surveiller notre système solaire pendant longtemps en stationnant des sondes sur des orbites extrêmement stables. L’exigence de stabilité exclut beaucoup de biens immobiliers, note Wright, mais elle laisse des endroits comme la ceinture d’astéroïdes où un ancien engin pourrait se fondre dans les petites roches environnantes. Heureusement, il y a quelques cadeaux possibles.

Un objet artificiel peut se démarquer par sa couleur et sa composition distinctives. Il serait probablement creux, avec une densité beaucoup plus faible qu’un astéroïde typique, ce qui provoquerait un déplacement de son orbite en raison de la pression de la lumière du soleil. S’il est actuellement actif, nous pourrions même l’attraper pendant qu’il pousse et ajuste sa trajectoire. À partir de 2023, l’observatoire Rubin au Chili commencera de loin l’étude la plus approfondie des petits objets du système solaire. Wright est impatient de créer un système d’alerte afin que, chaque fois que le télescope détecte quelque chose qui ne semble pas tout à fait correct, il signale cet objet comme une technosignature potentielle méritant un examen plus approfondi.

Dans toutes ses permutations, l’approche des technosignatures reste fidèle à sa prémisse centrale, que nous pourrions détecter des civilisations extraterrestres qu’elles aient ou non intérêt à être détectées. Le principe de transparence va cependant dans les deux sens. Tout comme les extraterrestres pourraient nous être exposés simplement par ce qu’ils font, nous sommes également exposés à eux par ce que nous faisons. Une étude publiée plus tôt cette année dans Nature a identifié 1 715 systèmes stellaires proches qui verraient la Terre passer devant le Soleil. Cet alignement crée la configuration idéale pour étudier notre atmosphère et glaner les secrets de notre société industrielle – les CFC sales, le dioxyde d’azote, etc.

Les histoires de science-fiction sont pleines d’avertissements contre la diffusion de notre existence à des extraterrestres, qui pourraient nous faire du mal s’ils savent où nous sommes ; c’est un thème central de la récente trilogie The Three-Body Problem de Cixin Liu, par exemple. Traditionnellement, la plupart des scientifiques ont également été réticents à propos des projets de signalisation. Stephen Hawking était particulièrement opposé à cette idée. Mais le concept de technosignatures suggère que ces préoccupations sont plus ancrées dans la peur que dans la logique. C’est le point de vue de Douglas Vakoch, un psychologue et astrobiologiste qui a travaillé pour Tarter à l’Institut SETI et a depuis fondé sa propre organisation, METI International. « On a l’impression que c’est une jungle sauvage là-bas, alors nous ferions mieux de nous cacher », me dit-il. « La réalité est qu’il est trop tard pour se cacher, alors que faisons-nous à la lumière de cela? »

Le nom de l’organisation de Vakoch fait allusion à sa réponse. METI signifie Messaging Extraterrestrial Intelligence, essentiellement SETI à l’envers. Vakoch et une petite communauté de défenseurs du METI aux vues similaires commencent à réfléchir à des moyens de diffuser les messages interstellaires que nous voulons, plutôt que ceux qui échappent par accident. Nos technosignatures sont déjà visibles par tous, notent-ils, et rien de mal n’en est sorti. Nous n’avons probablement pas à nous inquiéter, alors, du danger de nous annoncer à un public potentiel hors du monde.

« Les créatures qui communiquent par l’odorat … auraient un sens différent du temps et de l’espace »

Si nous abandonnons cette peur de parler, nous pouvons creuser la question riche et fascinante de ce que nous voudrions dire. Jusqu’à présent, il n’y a eu qu’une poignée de tentatives de diffusion de messages interstellaires. Le plus célèbre d’entre eux était le premier, un signal radio conçu par le pionnier SETI Frank Drake et dirigé vers l’amas d’étoiles M13 en 1974. La transmission contenait des images codées d’ADN, d’une personne et du radiotélescope utilisé pour transmettre le message. Drake a fait un effort sincère pour penser de manière universelle, mais a quand même fini par incorporer de nombreuses hypothèses sur la façon dont les extraterrestres perçoivent la réalité. « Imaginez des créatures qui communiquent principalement par l’odorat. Je dirais qu’ils auraient un sens fondamentalement différent du temps et de l’espace », dit Vakoch.

Une limitation plus essentielle dans le message de 1974 (et dans les quelques qui ont suivi, également) est que Drake n’a pas sérieusement expliqué pourquoi quelqu’un à l’autre bout se soucierait suffisamment d’envoyer une réponse. Statistiquement parlant, toute civilisation extraterrestre que nous pouvons contacter est probablement bien plus ancienne que la nôtre. Il est également probable qu’il soit beaucoup plus avancé sur le plan technologique. « Que pouvons-nous offrir qui aurait une certaine valeur pour eux ? » demande Vakoch. Peut-être pourrions-nous leur offrir un rappel de leurs propres origines, suggère-t-il, ou une perspective sur les autres façons dont les êtres intelligents peuvent se développer. Peut-être qu’ils répondraient simplement par gentillesse et souci pour les humains parvenus de la Terre – mais peut-être pas. Réfléchir aux motivations potentielles des sociétés extraterrestres est une tâche de niveau supérieur pour la recherche sur les technosignatures.

Une absence de motivation pourrait également expliquer le paradoxe de Fermi – l’absence de toute communication avec les civilisations extraterrestres, même si notre galaxie semble contenir une multitude de planètes potentiellement habitables. S’ils savent que nous sommes ici, pourquoi n’appellent-ils pas ? Il est possible, bien sûr, que les extraterrestres intelligents n’existent pas. Mais il est aussi possible que nous ne leur ayons pas encore donné de raison de s’intéresser à nous. Feu Ronald Bracewell, ingénieur électricien à l’Université de Stanford, a décrit SETI comme une tentative de rejoindre le Galactic Club. « Mais cela suppose que nous allons recevoir une invitation non sollicitée », dit Vakoch. « Tout club auquel j’ai voulu rejoindre, j’ai dû soumettre une candidature, puis j’ai dû payer ma cotisation si je suis accepté. »

Si Vakoch a raison, écouter seul ne fera pas l’affaire. Faire notre marque avec la pollution de l’air et les lumières de la ville ne le coupera pas non plus. La seule façon de rejoindre le Galactic Club est de prendre le contrôle de notre propre technosignature et d’annoncer haut et fort : « Nous sommes là – et nous avons quelque chose de vraiment incroyable à vous dire si vous répondez.

Cet essai a été rendu possible grâce au soutien d’une subvention à Aeon + Psyche de la Fondation John Templeton. Les opinions exprimées dans cette publication sont celles de l’auteur et ne reflètent pas nécessairement les vues de la Fondation. Les bailleurs de fonds d’Aeon+Psyche ne sont pas impliqués dans la prise de décision éditoriale.