L’énorme astéroïde que personne n’a vu venir

(JAXA)

Celui qui était responsable d’écrire le titre de  cet article chez Esquire  savait clairement ce qu’il faisait parce que j’ai immédiatement cliqué sur le lien. « Un énorme astéroïde a failli heurter la Terre, mais la NASA ne l’a détecté qu’un jour plus tard . » Il y a probablement quelques autres choses alarmantes à entendre, mais pas tant que ça. En creusant dans les détails de l’article, cependant, le titre a exagéré un certain nombre de choses. Pourtant, le message de base qu’ils font passer est valable et c’est un sujet que nos scientifiques devront prendre au sérieux à l’avenir. Le quasi-accident s’est produit le 16 septembre.

Un astéroïde géant a failli frapper la Terre le 16 septembre, mais parce qu’il venait de la direction du soleil, les scientifiques l’ont manqué

Si vous avez entendu un bruit de sifflement récemment, vous ne l’aviez pas imaginé – il y a en effet eu un gigantesque astéroïde qui a presque heurté la terre ce mois-ci. Et la NASA ne l’a pas vu venir…

Le traqueur d’astéroïdes EarthSky l’a répertorié pour le 16 septembre, mais la NASA ne l’a détecté qu’un jour plus tard.

Oui, nous avons failli être touchés par un astéroïde que nous n’avons même pas remarqué.

Premièrement, nous devons clarifier certaines des descriptions alarmantes du titre et des paragraphes d’introduction. Appeler l’astéroïde « énorme » ou « géant » est probablement un peu trompeur. La taille a été répertoriée comme une longueur « d’environ 42 à 94 m, avec un diamètre d’environ 68 m ». À première vue, je pensais qu’ils disaient 94 milles, ce qui aurait été vraiment alarmant. Celui qui a tué les dinosaures aurait tout au plus environ 15 km de diamètre. Un astéroïde de 94 milles de large serait essentiellement une petite planète naine et détruirait probablement complètement la Terre. Mais ils signifiaient en fait des mètres, donc l’astéroïde avait à peu près la taille de la Grande Pyramide.

Ne vous méprenez pas. Si un astéroïde de cette taille frappait la surface de la planète, vous ne voudriez pas être en dessous. Cela créerait un boom important. Mais la  NASA définit les  astéroïdes de cette taille comme étant susceptibles de produire des « dommages localisés ». Ils pensent que des astéroïdes d’un kilomètre ou plus seraient nécessaires pour créer des effets mondiaux.

Quant à « passer à proximité » de la Terre, je suppose que c’est exact, mais nous utilisons le mot « près » en termes de voyage spatial. Au plus près, l’astéroïde se trouvait encore à environ 120 000 milles de la Terre, soit à peu près à mi-chemin entre nous et la lune. C’est encore relativement proche, mais ce n’était pas exactement l’effleurement de notre atmosphère.

Le détail intéressant dans ce rapport, cependant, est la raison pour laquelle nos astronomes ne l’ont pas détecté jusqu’à ce qu’il passe. La grande majorité des astéroïdes proviennent du système solaire externe, soit la ceinture d’astéroïdes, soit le nuage d’Ort. Cela nous permet de les détecter tôt si nous sommes vigilants. Celui-ci s’est approché du soleil, aveuglant nos télescopes et ne nous donnant aucun indice de son arrivée jusqu’à ce qu’il soit fondamentalement sur nous.

De toute évidence, nous devons être en mesure de mieux détecter ces choses qui arrivent «de l’arrière» (comme le décrivent les astronomes) parce que nous avons besoin de plus de préavis que cela. Les scientifiques testent actuellement diverses méthodes pour modifier le cours des astéroïdes afin d’éviter les collisions. Nous  lancerons la sonde DART  (Double Asteroid Redirection Test) le mois prochain, ciblant un petit astéroïde à peu près deux fois plus grand que celui qui vient de nous manquer. Ils utilisent la méthode pas très élégante consistant à tenter d’enfoncer la sonde dans l’astéroïde à plus de six kilomètres par seconde pour voir s’ils peuvent modifier considérablement sa trajectoire.

Mais le problème avec DART et tous les autres plans pour nous sauver d’un impact actuellement à l’étude est que vous devez commencer à y travailler bien à l’avance. Même si cela fonctionne, la trajectoire de l’astéroïde ne sera modifiée que de manière fractionnaire. C’est tout ce dont vous avez besoin si vous avez un an et des dizaines de millions de kilomètres pour la correction de cap à additionner. Mais si nous découvrons l’une de ces choses avec un préavis de quelques jours seulement, nous ne pouvons rien faire.

Bien sûr, maintenant que je m’arrête pour y penser en ces termes, je ne sais pas si nous voudrions savoir qu’il y en avait un important qui venait du soleil et arrivait dans quelques jours. A quoi bon s’il n’y a rien que vous puissiez faire pour l’arrêter ?