La Merveille d’Avi Loeb

Le physicien pense que nous pourrions avoir entrevu des preuves d’une civilisation extraterrestre. Malgré la controverse, il est déterminé à trouver plus


Jennie Rothenberg Gritz

24 Septembre 2021

Lien vers l’article Smithsonian Magazine

Abraham Loeb sait combien il est improbable qu’il soit ici. D’abord, il devait y avoir un Big Bang. Les étoiles devaient se former, et les planètes. Sur une planète particulière (et personne ne sait vraiment comment) des organismes unicellulaires ont dû apparaître et évoluer en créatures complexes. Une espèce de primate a dû apprendre à parler, à écrire et à inventer la technologie. Et en 1936, le grand-père de Loeb dut avoir la prévoyance de quitter l’Allemagne, faisant de sa branche de l’arbre généalogique la seule à survivre.

Aujourd’hui, l’astrophysicien d’origine israélienne, que tout le monde appelle Avi, est assis sous son porche à Lexington, dans le Massachusetts, et regarde les oiseaux voler autour d’une mangeoire. Il a 59 ans, il est professeur de sciences Frank B. Baird Jr. à l’Université Harvard , vêtu d’un blazer noir et d’un polo noir. Ses yeux sont bleus derrière des lunettes sans monture et son visage bien éveillé semble émettre sa propre lumière.

Loeb a débuté à Princeton à la fin des années 1980, étudiant la naissance des premières étoiles. Harvard l’a recruté en 1993 et ​​en 2011, il est devenu président du département d’astronomie, poste qu’il a occupé pendant neuf ans. Depuis 2007, il dirige l’Institut de théorie et de calcul de Harvard (qui fait partie du Center for Astrophysics, Harvard & Smithsonian ). Il a publié plus de 700 articles et essais, apportant des contributions majeures à l’étude des trous noirs et à la microlentille gravitationnelle, une technique de détection d’objets plongés dans l’obscurité dans tout l’univers observable.

Mais il y a quelques années, la trajectoire de sa carrière bien établie a pris un tournant dramatique. En octobre 2017, le télescope Pan-STARRS1 de l’Université d’Hawaï a aperçu pour la première fois un objet de l’extérieur de notre propre système solaire filant devant le Soleil. Ils l’ont observé pendant quelques semaines jusqu’à ce qu’il disparaisse de la vue, et l’ont nommé ‘Oumuamua, un mot hawaïen qui signifie « messager de loin arrivant le premier ». L’observation était particulièrement dramatique parce que l’objet s’est comporté de manière déconcertante. Il accéléra soudainement sans laisser de trace visible, et la lumière du soleil réfléchie indiqua qu’il était plat comme une crêpe. C’était différent de tout ce que l’astronomie avait jamais vu.

Les scientifiques ont proposé diverses théories dans des revues scientifiques. Peut-être que ‘Oumuamua était un morceau d’une planète semblable à Pluton éjecté d’un autre bras de la Voie lactée. C’était peut-être un nuage de poussière avec une densité ultra-faible, maintenu ensemble par des forces que les scientifiques ne pouvaient pas comprendre. C’était peut-être un iceberg d’hydrogène. Loeb a suggéré quelque chose de complètement différent : Peut-être que ‘Oumuamua était une voile légère fabriquée par des extraterrestres.

C’était une idée étonnante venant du président du département d’astronomie de Harvard. C’était un homme qui, tout juste un an plus tôt, avait lancé la prestigieuse Black Hole Initiative de Harvard , le premier programme interdisciplinaire au monde à se concentrer sur les trous noirs. Le légendaire Stephen Hawking avait traversé l’Atlantique pour l’occasion, assistant à un Seder de Pessah au domicile de Loeb lors de sa visite. Personne ne s’attendait à ce que quelqu’un de la stature de Loeb fasse une telle suggestion, et certains de ses collègues auraient souhaité qu’il ne l’ait pas fait.

« Lorsque nous avons découvert » Oumuamua pour la première fois, nous avons bien sûr plaisanté: » Serait-ce une technologie extraterrestre? «  », a déclaré Karen Meech, directrice par intérim de l’astrobiologie et des corps du système solaire à l’Université d’Hawaï, et membre de l’équipe qui a collecté les données. . « Nous l’avons appelé en riant Rama pendant un moment », ajoute-t-elle, une référence au vaisseau interstellaire dans le roman d’Arthur C. Clarke de 1973 Rendezvous With Rama . « C’était une expérience difficile, car l’objet s’éloignait rapidement de nous. Néanmoins, nous savons qu’il existe des comètes et des astéroïdes qui partagent certaines caractéristiques avec ‘Oumuamua. Alors pourquoi iriez-vous à l’explication la plus extrême et supposeriez que ce sont des extraterrestres ? Vous devez toujours suivre le processus scientifique, et j’aurais aimé qu’Avi en fasse plus.

La merveille d'Avi Loeb
Une représentation d’artiste de ‘Oumuamua. Les astronomes ont calculé la forme inhabituelle de l’objet lointain en fonction de la façon dont il s’éclaircit et s’obscurcit lors de sa rotation. Observatoire européen austral / Photothèque scientifique

Mais Loeb a été frappé par toutes les manières dont ‘Oumuamua ne se comportait pas comme une comète ou un astéroïde typique. Il a discuté de ces anomalies dans son livre Extraterrestrial: The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth , publié au début de cette année. Malgré les implications audacieuses de son sous-titre, le livre lui-même n’a fait aucune affirmation définitive sur l’identité ou l’origine de ‘Oumuamua, mais Loeb a fait valoir que la science devrait embrasser la nouveauté de l’objet et que la recherche d’extraterrestres ne devrait pas être banalisée. En juin, Loeb a publié un autre livre sur les extraterrestres, Life in the Cosmos: From Biosignatures to Technosignatures , un ouvrage hautement technique co-écrit avec l’astrobiologiste Manasvi Lingam et conçu comme un manuel universitaire.

« Le plus grand cadeau d’être un scientifique, c’est de s’interroger et de prendre des risques », m’a dit Loeb. « Quand les enfants voient un nouvel objet, ils sont curieux. Ils jouent avec, tournent l’objet, apprennent comment se comporte l’objet. Alors qu’un adulte peut regarder l’objet de loin, dans une seule direction, et dire : « Je n’ai pas besoin d’aller là-bas et de regarder de plus près. J’ai déjà vu des objets comme ça. Je sais déjà à peu près à quoi ça ressemble de l’autre côté. Mais peut-être que l’autre côté est complètement différent de ce à quoi vous vous attendriez. La façon d’acquérir de nouvelles connaissances est de porter une attention particulière aux choses qui ne s’alignent pas.

La merveille d'Avi Loeb
Loeb à 2 ans, avec sa mère, Sara. Après avoir survécu à la Seconde Guerre mondiale dans sa Bulgarie natale, Sara a déménagé en Israël en 1948. Elle et le père de Loeb se sont rencontrés dans une communauté agricole et y ont élevé leurs trois enfants. Avec l’aimable autorisation de la famille Loeb

Le public était ravi de voir un éminent professeur écrire sur les extraterrestres. ( « Que ce professeur à Harvard Convaincre Vous que les étrangers existent, » a New York , titre le magazine a proclamé.) Il a une nouvelle vague d’attention après le Bureau du directeur du renseignement national a publié un rapport en Juin, « Évaluation préliminaire: phénomènes aériens non identifiés », qui était basée sur 144 observations par des pilotes militaires – des choses qui n’avaient pas réagi au vent de la manière attendue, ou qui s’étaient déplacées brusquement sans raison évidente. Le rapport a reconnu que ses conclusions étaient « largement peu concluantes ». Début juillet, des donateurs ont commencé à approcher Loeb, lui offrant 1,7 million de dollars pour rechercher de nouvelles preuves plus concluantes.

Loeb a donc lancé une entreprise appelée le projet Galileo . Lui et ses collègues surveilleraient le ciel, en utilisant des réseaux de leurs propres télescopes ainsi que des données provenant de grands observatoires. L’intelligence artificielle aiderait les scientifiques à passer au crible les images et à déterminer si, comme le dit Loeb, un objet était « fabriqué dans le pays X » ou « fabriqué sur l’exoplanète Y ». Et contrairement au gouvernement, qui garde ces informations confidentielles et ne publie des détails sélectionnés que de temps en temps, le projet Galileo mettrait en permanence toutes ses découvertes à la disposition du public.

« Avi est évidemment un penseur très original », déclare l’astrophysicien de Princeton Edwin Turner, un collaborateur de longue date de Loeb. « En science, on nous apprend à être conservateur et sceptique à bien des égards. C’est crucial lorsque vous concevez des expériences et interprétez des données. Mais cet état d’esprit peut freiner les scientifiques lorsqu’il leur fait rejeter toute nouvelle hypothèse qui ne semble pas cohérente avec tout ce que nous savions auparavant. Vous voulez être critique dans votre méthodologie mais sans entraves dans votre imagination.

En donnant à son projet le nom de Galileo, Loeb fait une déclaration sur ce que signifie remettre en question le statu quo. Après que le scientifique italien a été qualifié d’hérétique au 17ème siècle pour avoir suggéré que la Terre se déplace autour du Soleil, les prêtres l’ont forcé à se rétracter. Mais Galilée n’aurait pas pu s’empêcher d’ajouter dans sa barbe : « Et pourtant ça bouge. »

De son côté, Loeb n’a pas l’intention de s’excuser pour son intérêt pour les extraterrestres. En fait, il ne fait que commencer.


Les astronomes passent leur vie à faire des découvertes impressionnantes, du genre qui peuvent mener à de magnifiques documentaires avec des bandes sonores de violoncelle. Ils ont également tendance à être territoriaux, ce qui est vrai pour d’autres chercheurs, mais il y a quelque chose d’unique dans la façon dont cela se déroule dans un domaine où les territoires sont à l’échelle cosmique et tellement est encore entièrement inconnu.

Certains astronomes se spécialisent dans les petits corps comme les comètes et les astéroïdes, et pour eux, « Oumuamua a changé la vie : c’était le premier objet que les humains aient jamais vu qui s’est formé dans un autre système solaire et est entré dans le nôtre. « Parlez à tous ceux qui ont travaillé dessus. Ce fut la découverte la plus excitante des 20 dernières années », déclare Darryl Seligman, chercheur postdoctoral à l’Université de Chicago. « Le simple fait de détecter une comète interstellaire aurait été une grosse affaire, mais le fait qu’il s’agisse d’un mystère complet à tous égards l’a rendu bien plus excitant. Ce n’est presque jamais le cas que vous découvriez le premier de quelque chose et qu’ensuite, de toutes les manières que vous vous attendriez à ce qu’il se comporte, il agit exactement le contraire.

L’étrangeté d’Oumuamua est devenue encore plus prononcée en 2019, lorsque les scientifiques ont fait la deuxième observation d’un objet interstellaire. Cette fois, tout le monde a convenu que le nouvel objet, connu sous le nom de 2I/Borisov, était un type de comète : il a généré une traînée de gaz évaporé et de poussière en passant près du Soleil. Pourquoi, alors, ‘Oumuamua avait-il agi si différemment ?

La merveille d'Avi Loeb
Loeb, sept ans, dans la ferme familiale. « La science que je fais est reliée par une ligne directe à mon enfance », écrit-il dans Extraterrestrial . « C’était une période innocente pour s’interroger sur les grandes questions de la vie. » Avec l’aimable autorisation de la famille Loeb

Les experts présentent des théories concurrentes. Seligman et son directeur de doctorat, Gregory Laughlin, professeur d’astronomie à Yale, ont fait valoir de manière convaincante que « Oumuamua était composé de glace d’hydrogène moléculaire. Steve Desch, astrophysicien à l’Arizona State University, a soutenu qu’il s’agissait d’un morceau d’une planète semblable à Pluton qui avait été éjecté du bras Persée de la galaxie de la Voie lactée il y a environ 400 ou 500 millions d’années. Trois scientifiques de l’Université d’Oslo, dirigés par Jane X. Luu, ont proposé ce qu’ils ont appelé un « modèle de lapin de poussière », envisageant ‘Oumuamua comme un corps fractal de faible densité qui s’est formé dans l’enveloppe de gaz et de particules entourant une comète. Certains des désaccords ont été cordiaux et d’autres moins. Mais il n’y a toujours pas de consensus, ce qui laisse de la place à une voix dans les coulisses pour continuer à sonner que «Oumuamua pourrait être une voile légère extraterrestre.

J’ai mentionné Loeb aux scientifiques qui ont étudié ‘Oumuamua. L’un d’eux a ri longtemps avant de dire : « Je m’entends bien avec Avi, mais… ». D’autres se sont plaints qu’il disait des choses scandaleuses juste pour attirer l’attention. Certains ont même refusé de reconnaître ses contributions dans un autre domaine : lorsque j’ai évoqué l’Initiative du trou noir, un astronome particulièrement indigné a rétorqué : « Je suis un scientifique planétaire, donc je ne serais pas au courant de ses travaux précédents. »

En mai, Desch, qui avait déjà contesté la théorie de Loeb sur ‘Oumuamua, a ouvertement critiqué une autre des idées de Loeb. Cette fois, Loeb et l’étudiant de Harvard Amir Siraj avaient pesé sur ce qui a tué les dinosaures il y a 66 millions d’années. La théorie largement acceptée est que les dinosaures ont péri après que la Terre ait été frappée par un astéroïde composé de roches et de métaux. Loeb et Siraj ont soutenu que le coupable était une comète, un corps céleste plus petit fait de roches, de poussière et de glace. Desch et ses trois co-auteurs ont vivement critiqué l’argument de Loeb et Siraj sur des bases scientifiques, puis ont réprimandé Loeb pour avoir erré, une fois de plus, dans un domaine en dehors de son expertise. « Souvent, il existe des différences de culture scientifique entre les domaines sur la façon dont ils traitent l’incertitude ou sur ce qui constitue un fardeau de la preuve », ont écrit Desch et ses collaborateurs. « Il est possible et enrichissant de s’engager dans une recherche interdisciplinaire, mais cela commence par l’ouverture de dialogues avec des chercheurs d’autres domaines, basés sur le respect mutuel et une grande écoute. Loeb et Siraj ont répondu aux critiques techniques mais n’ont rien dit sur les réprimandes.

Certains astronomes sont plus contrariés par la façon dont Loeb livre souvent ses idées, avec une franchise enthousiaste qui peut se lire comme de l’impatience. En février, Loeb a eu un échange tendu avec Jill Tarter, la scientifique qui a inspiré le personnage principal du roman Contact de Carl Sagan en 1985 .. Tarter a aidé à établir un domaine appelé SETI, qui signifie la recherche d’intelligence extraterrestre. Lors d’un événement Zoom, Loeb a soutenu avec véhémence que la recherche extraterrestre méritait plus de financement et d’attention. Tarter avait l’impression qu’il ignorait les décennies qu’elle avait passées à faire pression pour ce genre de soutien. Par la suite, Loeb a envoyé un e-mail à Tarter et s’est excusé pour son ton, ajoutant: « Je me rends compte que j’aurais dû dire que j’apprécie grandement vos contributions passées à la promotion de cette cause et je suis ravi de m’associer à vous et de repousser les limites. »

Tarter a refusé d’être interviewé, me dirigeant plutôt vers Seth Shostak, un scientifique principal à l’ Institut SETI . « Je ne pense pas qu’Avi ait raison à propos de ‘Oumuamua », m’a dit Shostak. « Nous avons des gens ici qui étudient les astéroïdes et ils disent que rien ne suggère que ce n’était pas un objet naturel. Si un gars de Bismarck, dans le Dakota du Nord, dont personne n’avait jamais entendu parler, disait ce que dit Avi, les gens répondraient : « Allez, c’est juste un astéroïde. Mais c’est un astronome de Harvard qui était le président du département, clairement un gars très brillant. Donc, vous devez en quelque sorte le prendre au sérieux.

L’institut SETI est financé par des dons privés, mais cela n’a pas toujours été le cas. Dans les années 1960, lorsque la technologie radio et les voyages spatiaux avançaient rapidement, il semblait plausible que les humains soient prêts à trouver d’autres êtres intelligents. L’astrophysicien américain Carl Sagan et son collègue russe Iosif Shklovsky ont plaidé scientifiquement cette perspective dans leur livre de 1966, Intelligent Life in the Universe . La NASA a financé des projets liés au SETI des années 1970 à 1993, lorsque le sénateur du Nevada, Richard Bryan, a présenté un amendement budgétaire qui a tué le programme. « À ce jour », a déclaré Bryan dans une déclaration largement citée, « des millions ont été dépensés et nous n’avons pas encore empoché un seul petit bonhomme vert. »

Contrairement à Loeb, qui reproche à la science-fiction de rendre la recherche d’extraterrestres peu sérieuse, Shostak fait des références ludiques à la « recherche d’ET » et est même apparu dans une vidéo « Star Trek ». Mais ses recherches actuelles sont prudentes et méthodiques. Lui et ses collègues de l’Institut SETI n’ont pas encore annoncé de découvertes extraterrestres, mais il note que leur équipement s’améliore constamment. Dans les années 1960, l’astronome Frank Drake a recherché sur les ondes des transmissions extraterrestres à l’aide d’un récepteur radio à canal unique. Aujourd’hui, Shostak et ses collègues utilisent 72 millions de canaux, chacun écoutant sa propre petite tranche du cadran radio (1 Hz). Alors que le nombre de chaînes ne cesse de croître, les chercheurs de SETI espèrent pouvoir accélérer leurs recherches.

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Loeb aujourd’hui, tenant la montre de poche en or qui appartenait à son grand-père allemand, Albert, qui a fui en Israël dans les années 1930. Le devant de la montre est gravé des initiales que partagent les deux Loebs. Webb Chapelle
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Loeb sur « CBS This Morning » en février 2021, peu de temps après que son livre Extraterrestrial ait fait ses débuts au numéro 7 de la liste des best-sellers du New York Times . Rob Massey / Pulse Media

Loeb a une approche différente : au lieu d’émissions radio, il recherche des artefacts physiques et des sous-produits chimiques de la technologie extraterrestre. Mais lui et Shostak pensent tous deux que leurs approches pourraient être complémentaires. Loeb attend avec impatience l’ouverture de l’ observatoire Vera C. Rubin au Chili en 2023. Son appareil photo numérique aura la résolution la plus élevée jamais inventée (plus de trois milliards de pixels), et il prendra des photos presque continues de 20 milliards de galaxies. Chaque photo individuelle couvrira une zone aussi grande que 40 lunes. L’observatoire élargira considérablement le domaine que Loeb aime appeler l’archéologie spatiale.

Parce que la recherche d’extraterrestres implique une pensée si peu orthodoxe, cela pourrait nécessiter de sauter par-dessus des lignes bien établies. «La plupart des scientifiques sont incroyablement étroits», explique Sara Seager, astrophysicienne au MIT et membre MacArthur qui a innové une méthode révolutionnaire pour étudier l’atmosphère des planètes lointaines. « Mais comme Avi, je travaille très largement. Si quelque chose m’intéresse, je me lance.

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En rejoignant Loeb en 2016 pour inaugurer la Black Hole Initiative, Hawking a déclaré au public : « Les trous noirs sont plus étranges que tout ce qui a été imaginé par les écrivains de science-fiction. Avec l’aimable autorisation de la famille Loeb

Seager et ses collaborateurs tentent de déterminer quelles planètes ont des éléments de base pour la vie telle que nous la connaissons, l’eau, par exemple. « Si nous pouvons établir cela, c’est comme des petits pas, non ? » elle dit. Mais même si sa propre approche est plus progressive, elle ne voit aucune raison de décourager Loeb de rechercher des signes de civilisations extraterrestres. « La façon dont j’y pense est – pourquoi pas ? » elle m’a dit. « Pourquoi ne chercherais-tu pas ça ? Si c’est relativement simple, pourquoi ne pas l’essayer ? »


L’un des artefacts que Loeb conserve de l’histoire de sa propre famille, stocké dans sa boîte d’origine, est une montre de poche paraphée ayant appartenu à son grand-père, Albert Loeb. La famille Loeb a vécu en Allemagne pendant 700 ans et Albert a remporté une médaille pour son service pendant la Première Guerre mondiale. Aujourd’hui, il y a une rue dans sa ville natale du centre de l’Allemagne appelée Albert Loeb Way. Mais en 1933, Albert se rendit à une réunion sur la place de la ville et entendit un membre local du parti nazi blâmer les Juifs pour les luttes de l’Allemagne. Albert a souligné qu’il avait servi sur le front allemand pendant la guerre. « Nous connaissons tous vos contributions patriotiques, M. Loeb », a répondu le nazi. « Je parlais des autres Juifs. Loeb a jeté sa médaille et, en 1936, a déménagé avec sa femme et ses enfants en Palestine sous contrôle britannique. Ses autres proches sont restés pour voir si la situation allait s’améliorer.

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Pan-STARRS1, le télescope qui a repéré pour la première fois ‘Oumuamua. Les scientifiques utilisent également Pan-STARRS1 pour rechercher des astéroïdes qui pourraient menacer la Terre. Rob Ratkowski / PS1SC

Au moment où Avi est né en 1962, son père, David, était un cultivateur de noix de pécan dans un moshav , une communauté agricole coopérative. Sa mère, Sara, a abandonné ses études lorsqu’elle a quitté la Bulgarie dans les années 40, mais elle a nourri une riche vie de l’esprit pour elle-même et ses enfants. Quand Loeb était adolescente, elle a commencé à préparer un doctorat en littérature comparée. Loeb a assisté à certains des cours de philosophie de sa mère et a lu les livres qu’elle lisait. Ses favoris étaient les existentialistes français comme Jean-Paul Sartre et Albert Camus.

Loeb est laïc comme le sont de nombreux Israéliens. Il célèbre les fêtes juives et considère la Bible comme un témoignage de la pensée de ses ancêtres. Eux aussi s’intéressaient à l’origine des étoiles. Loeb envisage une version de l’ère spatiale de l’arche de Noé. « Vous ne voulez pas monter à bord d’éléphants, de baleines et d’oiseaux, car il est très encombrant de les emmener dans l’espace », dit-il. « Tout ce dont vous avez besoin, c’est de l’ADN. Vous pouvez le mettre sur un ordinateur doté d’une intelligence artificielle et d’une imprimante 3D afin de pouvoir le reproduire. »

Lorsque Loeb parle de cette façon, il ressemble à un philosophe faisant une expérience de pensée. C’est une façon de comprendre son franc-parler sur ‘Oumuamua – il exhorte la communauté scientifique à considérer qu’un nouvel objet comme ‘Oumuamua pourrait être une technologie extraterrestre. Mais ce qui fait de Loeb un scientifique, c’est qu’il réclame finalement des preuves. S’il s’avère que ‘Oumuamua était un iceberg d’hydrogène, Loeb dit qu’il s’en passera bien. « Dans ce cas, nous devons rechercher d’autres icebergs d’hydrogène, car cela signifie qu’il existe des pépinières qui fabriquent des objets que nous n’avons jamais vus auparavant », dit-il. « Ce n’est pas une question philosophique. Mon point est que cela devrait nous inciter à collecter plus de données. »

Loeb est devenu astronome presque par accident. En 1980, sur la base de ses bons résultats aux tests au lycée, l’armée israélienne lui a demandé de postuler pour Talpiot, un programme d’élite pour le développement de nouvelles technologies de défense. Chaque année, Talpiot fait suivre à une petite classe de recrues (à l’origine 25, maintenant 50) trois années d’enseignement scientifique tout en suivant un entraînement physique épuisant. Loeb était si remarquable qu’au lieu de servir dans une unité de combat, comme le font généralement les diplômés de Talpiot, il a été autorisé à obtenir un doctorat en physique à l’Université hébraïque. Alors qu’il était encore au début de la vingtaine, les dirigeants de l’Initiative de défense stratégique du président Ronald Reagan (connue familièrement sous le nom de programme « Star Wars ») ont invité Loeb à Washington, DC pour présenter une nouvelle méthode de propulsion de projectiles à grande vitesse. Les responsables américains ont écouté Loeb et ont ensuite mis ses idées en pratique.

Loeb a fini par rencontrer le légendaire physicien Freeman Dyson à Princeton. Comme tout le monde, Dyson a été impressionné par le jeune scientifique et lui a suggéré de parler à John Bahcall, un astrophysicien de Princeton, qui a invité Loeb à se joindre à lui pour une recherche postdoctorale. Loeb ne connaissait rien à l’astronomie à l’époque, mais le pari de Bahcall a payé.

Aujourd’hui, Loeb considère sa relation avec l’astronomie comme un mariage arrangé qui a fonctionné. Contrairement à la philosophie, qui permet aux penseurs de passer leur vie à flotter dans le royaume des grandes idées, la science exige en fin de compte des preuves concrètes. Même la théorie largement acceptée de la relativité générale d’Einstein n’a été confirmée qu’un siècle plus tard, lorsque les scientifiques ont détecté les premières ondes gravitationnelles et pris la première photo d’un trou noir. « Un test empirique est un dialogue avec la nature », dit Loeb. « Il faut écouter pour voir si la nature confirme vos idées. Vous pouvez y penser comme Bernie Madoff. Il a proposé une belle idée. Il a dit aux gens : ‘Donnez-moi votre argent. Je vous donnerai plus en retour, indépendamment de ce que fait le marché boursier. Tout le monde était content, jusqu’à ce qu’ils fassent le test expérimental où ils disent : « Rendez-nous l’argent. Puis il a été mis en prison. Alors pourquoi un test expérimental est-il nécessaire ? Pour trouver des schémas de Ponzi !

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Loeb dans son bureau à domicile. Parmi les trésors qu’il garde, il y a un mince livre en hébreu de ses essais, y compris des notes philosophiques d’adolescent déterrées par sa mère. Webb Chapelle

Le mariage réel de Loeb, avec Ofrit Liviatan, a commencé par un rendez-vous à l’aveugle à Tel Aviv en 1997. Loeb est retourné à Harvard et Liviatan l’a finalement rejoint là-bas, en tant que conférencier sur le droit et la politique au ministère. En 2005, le couple et leurs filles, Lotem et Klil, ont déménagé à Lexington, dans le genre de quartier verdoyant où l’on s’attendrait à ce que les professeurs vivent. Leurs conversations au dîner étaient fascinantes, dit Klil, maintenant junior à l’Université du Massachusetts à Amherst. « Mon père est toujours super amusant et énergique », m’a-t-elle dit. « Il nous a parlé de ses recherches et s’est assuré que nous restions curieux de la même manière. »

Le bureau à domicile de Loeb regorge de copies d’ Extraterrestrial dans différentes langues. Un mur a une peinture d’une colombe volant autour d’une planète. Sur une étagère devant le tableau se trouvent une menorah et une réplique du Penseur d’Auguste Rodin , côte à côte comme dans une conversation en cours. Lorsque Loeb a besoin d’encore plus de solitude, il se dirige vers son jardin. Il y a un quartier calme entouré d’arbres, sans aucune autre maison en vue. « Cet espace a été très formateur pour moi », dit-il. « Cela me donne le sentiment psychologique de ne pas avoir de voisins, d’être juste ouvert. »

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Le Dr Seth Shostak, de l’Institut SETI, scanne les ondes radio à la recherche d’émissions extraterrestres.  Avec l’aimable autorisation du Dr Seth Shostak

En tant que garçon de ferme amoureux de la nature et idolâtrant sa mère, Loeb se sentait comme un inadapté parmi les hommes israéliens. Il note avec fierté qu’il était un athlète de niveau secondaire et qu’il excellait dans les défis physiques de l’entraînement militaire. Mais la masculinité intransigeante que Loeb a vue grandir ne convenait jamais à son tempérament rêveur. Ces jours-ci, il se sent comme une valeur aberrante d’une manière différente. On s’attendrait à ce que plus d’astronomes soient des penseurs philosophiques, mais c’est un domaine où les gens ont tendance à faire leurs preuves en se spécialisant plutôt qu’en se développant.

Loeb pense que certains des domaines les mieux financés sont plus obscurs que la recherche d’extraterrestres. Prenez la matière noire. Turner, l’astronome de Princeton, dit que lorsqu’il était à Caltech dans les années 1970, personne ne croyait à la matière noire. « J’ai fait ma thèse de doctorat en espérant prouver que la matière noire n’était pas là, parce que c’est ce que mes professeurs m’ont dit », dit Turner.

Maintenant, cependant, la recherche de la matière noire est au premier plan de l’astronomie. Lors d’une conférence il y a quelques années, Loeb a écouté un collègue discuter de la théorie selon laquelle la matière noire est constituée de particules massives à faible interaction, appelées WIMPs, même si de telles particules n’ont pas encore été trouvées. Au cours de la session de questions-réponses, Loeb a demandé : « Combien de temps allez-vous continuer à travailler sur quelque chose qui n’existe apparemment pas ? » Le conférencier a répondu : « Tant que je suis financé. » Racontant cette histoire, Loeb conclut : « En principe, il pourrait passer toute sa carrière à chercher un fantôme.

Mais il y a des fantômes, et puis il y a des extraterrestres. L’une des raisons pour lesquelles la matière noire est un tel foyer est que quelque chose d’ invisible constitue une énorme partie de l’univers connu, et son identification révolutionnerait notre compréhension de la physique. Loeb le reconnaît, mais il souligne qu’une telle découverte, bien que capitale, aurait peu d’impact sur les gens ordinaires. « Vous pourriez vous approcher de quelqu’un dans la rue et lui dire : « La matière noire est une mauviette ». Ils disaient : ‘D’accord. Et alors?’ Mais si nous trouvions une relique ou une signature d’une civilisation technologique, cela aurait un impact énorme sur la façon dont nous voyons notre place dans l’univers et nos relations les uns avec les autres.

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Seager du MIT recherche des composés qui pourraient soutenir la vie sur d’autres planètes. Justin Chevalier

Il est cependant difficile de prédire quel en serait l’impact. L’ancien président Barack Obama a récemment déclaré à l’ écrivain du New York Times Ezra Klein : « J’espère que le fait de savoir qu’il y avait des extraterrestres renforcerait le sentiment des gens que ce que nous avons en commun est un peu plus important. Mais il a ajouté : « Sans aucun doute, il y aurait des arguments immédiats sur le fait que, eh bien, nous devons dépenser beaucoup plus d’argent en systèmes d’armes pour nous défendre. Et de nouvelles religions surgiraient, et qui sait dans quel genre d’arguments nous nous lancerions.

Loeb vient d’une partie du monde où les gens sont enfermés dans des luttes idéologiques violentes et apparemment sans fin. Mais il imagine combler des fossés encore plus grands en découvrant une version étrangère de la philosophie existentielle. Il espère que nous trouverons des archives d’une civilisation plus intelligente que la nôtre.

D’un autre côté, nous pourrions trouver des vestiges d’une espèce qui a connu un destin sinistre. En 1988, l’économiste Robin Hanson a écrit un article intitulé « Le grand filtre », énumérant les obstacles qu’une espèce extraterrestre devrait surmonter pour arriver au point où nous pourrions communiquer avec elle. Des molécules organiques de base comme l’ARN devraient émerger (un pas énorme, puisque personne n’a la moindre idée de comment cela s’est produit sur Terre). Les organismes unicellulaires devraient évoluer en quelque chose comme des animaux. Enfin, une espèce devrait devenir suffisamment avancée pour coloniser l’espace sans utiliser la technologie pour s’effacer.

« Si nous trouvions une espèce qui avait détruit sa propre planète, ce serait comme examiner notre propre avenir », dit Loeb. Découvrir les erreurs commises par les extraterrestres pourrait nous inciter à faire mieux.


Un lundi matin de fin juillet, Loeb a lancé le projet Galileo lors d’une conférence de presse en ligne. Il a expliqué comment le projet, dont les bailleurs de fonds comprennent un investisseur de la Silicon Valley, un courtier immobilier de Los Angeles et le PDG d’une entreprise de biotechnologie basée au Wisconsin, mettra en place des télescopes mégapixels capables de capturer des objets et des phénomènes à proximité en haute résolution. (Les télescopes que Loeb a actuellement à l’esprit peuvent être achetés dans le commerce pour environ un demi-million de dollars chacun.) Le projet développera également un nouveau logiciel pour éliminer les faux positifs et réduire les faux négatifs, en indiquant plus clairement s’il s’agit ou non d’un objet ou d’un événement transitoire a des origines naturelles. Une fois que les scientifiques auront accès aux données de l’observatoire Vera C. Rubin, a déclaré Loeb, ils pourraient repérer un objet comme ‘Oumuamua aussi souvent qu’une fois par mois.

Il a confié l’écran à Frank Laukien, co-fondateur du projet Galileo, chercheur invité au département de chimie et de biologie chimique de Harvard et PDG de la Bruker Corporation, qui conçoit des instruments scientifiques. Laukien a noté que son arrière-plan Zoom était une image des aurores boréales – autrefois un phénomène inexpliqué, jusqu’à ce que les physiciens découvrent les collisions de particules qui le provoquent. Le projet Galileo pourrait découvrir des phénomènes plus naturels comme les aurores boréales, a-t-il suggéré. Ou… il pourrait découvrir des extraterrestres. Personne ne le sait encore vraiment.

La merveille d'Avi Loeb
Amir Siraj, étudiant de premier cycle et collaborateur scientifique de Loeb, en Suisse pour un concert de piano en juin 2021 qu’il a donné.  Valentin Luthiger / Swiss Alps Classics

Lorsqu’un journaliste a mentionné la célèbre affirmation de Sagan selon laquelle des allégations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires, Laukien a répondu : « Nous ne sommes pas du tout – écoutez-nous attentivement – ​​nous ne sautons pas aux conclusions. Nous ne faisons pas de réclamations extraordinaires. Loeb a rejoint : « Bien que je sois un théoricien, mon approche est très observationnelle. C’est une expédition de pêche. Sortons et attrapons le poisson que nous trouvons. Tous deux ont souligné que leurs conclusions seront totalement transparentes. Laukien a invoqué Galilée, qui a invité les sceptiques à regarder à travers son télescope. Le projet Galileo lançait une invitation similaire : jeter « un regard scientifique agnostique à travers le télescope » et voir tout ce qu’il y a à voir.

L’équipe du projet comprend des astronomes, des informaticiens et des experts en instruments d’observation. Son plus jeune membre est Amir Siraj, un étudiant de 21 ans de Harvard qui était le co-auteur de Loeb sur l’article sur les dinosaures. Siraj travaille avec divers astronomes de Harvard depuis qu’il est au lycée, mais Loeb est devenu son mentor.

« J’ai été surpris de voir à quel point la communauté scientifique peut être négative, les choses qu’elle est prête à dire dans les e-mails et sur Twitter, même à des personnes en début de carrière comme moi », m’a dit Siraj, assis dans un café de Boston. magasin. « Le niveau de vitriol peut être comme une cour de récréation au collège. » En revanche, il a dit : « Avi aime vraiment quand les gens ne sont pas d’accord avec lui ! C’est parce qu’il est vraiment intéressé à apprendre.

La mère de Siraj est née en Iran et a quitté le pays avec sa sœur à 16 ans alors que leurs parents étaient à Téhéran en résidence surveillée. Son père est né au Liban, fils d’un diplomate saoudien. Les deux se sont rencontrés en tant qu’étudiants diplômés de Harvard. Siraj, leur plus jeune de trois enfants, est inscrit dans un programme conjoint entre Harvard et le New England Conservatory, étudiant simultanément le piano et l’astrophysique. Cet été, il s’est rendu au lac des Quatre-Cantons pour jouer le concert d’ouverture de la série Swiss Alps Classics.

« Dès le départ, la musique et la physique semblaient être les deux faces d’une même pièce », dit-il. Une fois, il a été déconcerté par un problème d’astronomie et s’est assis pour jouer Bach. Alors que les deux parties du contrepoint se tournaient l’une autour de l’autre, il eut l’idée que notre soleil aurait pu avoir autrefois une étoile jumelle. Il a fini par publier un article dans Astrophysical Journal Letters intitulé « The Case for an Early Solar Binary Companion », co-écrit avec Loeb.

Siraj pense que trouver l’intelligence extraterrestre pourrait rapprocher l’humanité. « À court terme, il pourrait y avoir des prises d’autorité, mais j’ai l’impression que ce serait quelque chose de si grand et d’unificateur », dit-il. « Et c’est ce que je ressens en travaillant avec Avi. C’est ce sentiment de curiosité partagée. La nature nous a fourni des choses si merveilleuses, si seulement nous pouvions nous concentrer un peu plus sur celles-ci. »

La merveille d'Avi Loeb
Un Thanksgiving de la famille Loeb, 2020 : Avi et Ofrit flanqués des filles Lotem, à gauche, et Klil, à droite. Klil dit que son père « essaie de trouver toutes les réponses possibles au cours de sa vie. Lotem Loeb

Si ces deux Moyen-Orientaux avaient ce qu’ils voulaient, les gens du monde entier mettraient de côté leurs différences et chercheraient une vie intelligente parmi les étoiles lointaines. Dans le processus, l’humanité découvrirait comment éviter de détruire notre propre planète et trouver sa place dans quelque chose de plus grand que nous ne l’avions jamais imaginé.

Est-ce tiré par les cheveux ? Très. Mais pas plus que la matière noire ou le Big Bang. Pas plus que la Terre développant les conditions parfaites pour que la vie évolue et s’épanouisse. Pas plus que tant d’autres choses extraordinaires, connues et encore inconnues, qui se sont produites au cours des 13 milliards d’années d’histoire de cet immense univers.