Récemment, les milliardaires Richard Branson et Jeff Bezos ont utilisé leur richesse pour élever leur corps d’un infime pourcentage du rayon de la Terre. Ce n’est pas de quoi être fier, car l’espace est vaste. L’univers observable s’étend sur 10 19 rayons terrestres, et la seule façon de respecter notre insignifiance cosmique n’est pas de se montrer, mais plutôt de rester modeste . 

Il était présomptueux de notre part d’envoyer le « Golden Record » sur la mission Voyager. Très probablement, les extraterrestres ne se soucient pas de nos réalisations culturelles car nous devons leur apparaître comme une espèce de fourmi de plus parmi les nombreuses fourmis similaires qui ont fait surface sur le «trottoir» de la galaxie de la Voie lactée.

Nous ne pouvons être fiers de nos réalisations limitées qu’en restreignant l’attention à notre voisinage local. Mes filles étaient très fières d’elles quand elles étaient jeunes et sont restées à la maison, car les seules personnes qu’elles connaissaient étaient les membres de leur famille immédiate. Lors de leur premier jour à la maternelle, ils ont subi un choc psychologique en rencontrant des enfants avec de meilleures compétences. De même, notre civilisation n’obtiendra une bonne perspective de sa position mondiale qu’après avoir rencontré d’autres. Et le moyen le plus simple de savoir s’ils existent là-bas est de rechercher dans notre jardin des objets qui pourraient en provenir.

En bref, nous devons surveiller le ciel à la recherche de reliques de civilisations technologiques extraterrestres . C’est la raison d’être du projet Galileo récemment annoncé . Son équipe de recherche construira de nouveaux systèmes de télescopes qui rassembleront des données scientifiques de haute qualité sur des objets proches de la Terre dont la nature est inconnue. Les nouvelles données viseront à identifier des phénomènes aériens non identifiés (PAU) tels que notés dans le récent rapport au Congrès , ainsi que des objets interstellaires étranges comme ‘Oumuamua qui ne ressemblent pas à une comète ou un astéroïde familiers. Le projet utilisera la méthode scientifique standard basée sur une analyse transparente de données scientifiques ouvertes à collecter à l’aide d’instruments optimisés. 

Cette approche est complémentaire à la recherche traditionnelle d’intelligence extraterrestre (SETI), en ce qu’il recherche des objets physiques et non des signaux électromagnétiques. Pour le projet Galileo, seules les explications de « physique connue » sont à portée. Les hypothèses de « physique alternative », bien qu’intéressantes, ne font explicitement pas partie du projet. De plus, le projet ne s’engagera pas dans des tentatives rétroactives d’analyse d’images ou de données radar existantes, ni de spéculation sur des UAP, des observations ou des rapports anecdotiques antérieurs, car ceux-ci ne sont pas propices à des explications scientifiques contre-validées et fondées sur des preuves. Le projet Galileo vise à changer le paysage intellectuel existant sur le sujet dans lequel des données de qualité limitée ont été rapportées, alimentant la spéculation par certains et le rejet injustifié par d’autres. Il brise le statu quo actuel en visant à rassembler des informations de haute qualité qui, espérons-le, élimineront les doutes et démêleront la nature des objets de type UAP et « Oumuamua ». La collecte de preuves est la voie standard par laquelle les connaissances scientifiques progressent. Même si la plupart des objets ont des explications banales, celle qui n’en a pas pourrait changer notre vision du monde autant que les données de Galilée l’ont fait il y a quatre siècles.

En annonçant le nom du projet le 26 juillet 2021, j’ignorais une anecdote historique intrigante. Un collègue de Harvard, le professeur d’histoire distingué  Erez Manela , a noté que, comme mentionné dans Wikipedia : « Le mâle italien nom donné « Galileo »(et de là le nom de famille « Galilei ») vient du latin « Galilaeus, » sens « de  la Galilée , ‘ une région d’importance biblique dans le nord d’Israël.

Lorsque j’en ai informé les membres du projet Galileo, notre   membre du conseil consultatif scientifique, Brian Keating , m’a rappelé que le terme « galilee » signifie « cylindre » en hébreu (j’aurais dû m’en rendre compte moi-même étant donné que l’hébreu est ma langue maternelle). La connotation «cylindre» se rapporte à deux objets géocroiseurs, qui ont été découverts par l’ observatoire Pan STARRS à Hawaï et ont présenté une poussée excessive du soleil sans queue cométaire. L’objet cylindrique découvert en septembre 2020 et nommé  2020 SO a été identifié comme un propulseur de fusée lors d’un lancement de la NASA en 1966. Mais le premier objet interstellaire, découvert en octobre 2017 et nommé  ‘Oumuamua, était d’origine et de nature inconnues. Il a été déduit qu’il était allongé parce que la quantité de lumière solaire qu’il réfléchissait variait d’un facteur 10 alors qu’il tombait toutes les huit heures. Cet arrière-plan constitue un lien intéressant avec le nom du projet Galileo , qui vise à découvrir des objets similaires aux formes étranges.

Suite à cet échange, notre membre du conseil consultatif Riz Virk a écrit que « pendant que nous sommes sur le sujet des cylindres, nous pourrions aussi bien apporter un peu de science-fiction », du livre Rendezvous with Rama d’ Arthur C. Clarke . Dans le roman, l’humanité a sa première rencontre avec un vaisseau spatial extraterrestre : connu sous le nom de Rama, c’est un cylindre presque parfait, presque sans particularité et mesurant environ 20 kilomètres (12 miles) de diamètre et 50 kilomètres (31 miles) de longueur. L’objet de Clarke était mille fois plus grand que ‘Oumuamua.

Espérons que le projet Galileo transformera des notions imaginaires de science-fiction en science de la réalité. Si vous le faites, cela affirmera notre sens de la modestie puisque tout objet extraterrestre doit avoir parcouru d’énormes distances interstellaires par rapport aux véhicules que nous avons construits jusqu’à présent. La sélection darwinienne peut être étendue aux équipements technologiques. Les systèmes auto-réplicables avec intelligence artificielle et impression 3D qui survivent à des voyages interstellaires sur des milliards d’années peuvent nous survivre et porter la flamme de la conscience humaine dans le futur. Les construire serait de quoi être fier, même à l’échelle cosmique.

Ceci est un article d’opinion et d’analyse; les opinions exprimées par l’auteur ou les auteurs ne sont pas nécessairement celles de Scientific American .