10 septembre 2021, Mountain View, Californie – Le Allen Telescope Array, un ensemble de 42 antennes utilisées dans la recherche d’intelligence extraterrestre (SETI), est à nouveau menacé par des incendies de forêt. Les scientifiques et ingénieurs normalement sur place ont été évacués par mesure de précaution et en réponse à un ordre du bureau du shérif du comté de Shasta.

Le Dixie Fire, qui se trouve actuellement à environ 12 miles au sud de l’Array, couvre un peu moins d’un million d’acres, soit une superficie plus grande que l’État de Rhode Island. Il se classe comme le deuxième plus grand incendie de l’histoire de la Californie, juste en dessous de l’incendie du complexe d’août de l’année dernière. Maintenant contenu à 59 %, il s’agit de l’une des huit conflagrations majeures dans le nord de la Californie.

Il est regrettable que les environnements adaptés aux radiotélescopes – y compris le réseau de télescopes Allen – soient également fréquemment des endroits où les incendies de forêt sont monnaie courante. Étant donné que les micro-ondes, le type de signaux radio recherchés par l’Array, ne sont pas entravés par l’atmosphère terrestre, il n’y a aucune raison de placer de tels instruments au sommet des montagnes, comme cela se fait pour les télescopes optiques.

Mais comme leurs cousins ​​miroir et lentille, les radiotélescopes sont généralement situés dans les zones rurales. Les signaux recherchés par le Allen Array sont supposés être extrêmement faibles, et le silence radio est une nécessité. L’observatoire radio de Hat Creek, où se trouve le réseau, a été créé en 1959 et est maintenant géré par l’institut SETI. Il était délibérément situé dans une région à faible densité de population. Le paysage environnant se compose de pâturages et de terres forestières. La plupart du temps, il y a plus de bétail à proximité du site que de personnes.

Selon Alex Pollak, directeur des opérations scientifiques et techniques d’Array, la lente progression de l’incendie vers le nord a provoqué la nécessité d’une évacuation. Anticiper la possibilité qu’il atteigne les antennes ; le personnel de l’observatoire a contacté le service d’incendie du US Forest Service pour préparer le site contre d’éventuels dommages. Deux équipes du Service des forêts, soit une dizaine de personnes au total, ont enlevé les broussailles à proximité des antennes. Les arbres de la région ont été élagués de toutes les branches à moins de dix pieds au-dessus du sol.

Ce n’est pas la première fois que l’Array est menacé. À l’été 2014, le soi-disant incendie d’Eiler a atteint la State Highway 89, à environ trois kilomètres des antennes. Le restaurant familial Circle K, le seul restaurant public de Hat Creek, a pris fin dans cette conflagration.

Le réseau de télescopes Allen est une installation unique. C’est le seul radiotélescope construit avec SETI comme activité principale. Ses 42 télescopes sont actuellement en cours de rénovation avec des récepteurs plus sensibles et une électronique de suivi qui accéléreront considérablement la recherche de signaux qui prouveraient la présence de sociétés technologiques dans d’autres systèmes stellaires. Cette mise à niveau est financée par Franklin Antonio, co-fondateur de la société californienne de semi-conducteurs Qualcomm.

Au moment de la rédaction, plus de 4 000 pompiers luttent contre l’incendie de Dixie, et l’espoir est qu’il n’atteindra pas l’observatoire. Mais comme le note Pollak, le changement climatique a rendu « toute la côte ouest plus vulnérable aux incendies. La situation ne s’améliore pas. »

À propos de l’Institut SETI
Fondé en 1984, l’Institut SETI est une organisation de recherche et d’éducation multidisciplinaire à but non lucratif dont la mission est de diriger la quête de l’humanité pour comprendre les origines et la prévalence de la vie et de l’intelligence dans l’univers et partager ces connaissances avec le monde. La recherche à l’Institut SETI englobe les sciences physiques et biologiques et tire parti de l’expertise en analyse de données, en apprentissage automatique et en technologies avancées de détection de signaux. L’Institut SETI est un partenaire de recherche distingué pour l’industrie, les universités et les agences gouvernementales, y compris la NASA et la NSF.

Contact :

Alex Pollak
Hat Creek Radio Observatory
apollak@seti.org
Tél. : +1 530 552-9744

Rebecca McDonald , Directrice des communications
SETI Institute
rmcdonald@seti.org
Tél. : +1 650 960-4526