Le professeur Paul Davies suggère que les virus pourraient constituer une partie vitale des écosystèmes sur d’autres planètes

La pandémie de Covid a déjà bouleversé la vie telle que nous la connaissons – et a sans doute incité certaines personnes à vouloir quitter la planète.

Maintenant, un scientifique de premier plan a averti que des virus pourraient non seulement être trouvés sur Terre, mais pourraient se produire – si la vie existait – ailleurs dans l’univers.

Le professeur Paul Davies , astrobiologiste, cosmologue et directeur du Beyond Center for Fundamental Concepts in Science de l’Arizona State University, a déclaré que l’idée des extraterrestres va de la vie microbienne aux civilisations super avancées qui pourraient nous signaler.

Mais Davies a soutenu l’idée qu’un large éventail de microbes et d’autres agents microscopiques seraient probablement nécessaires pour soutenir la vie dans son ensemble, quelle que soit sa forme. Et il semble que les virus – ou quelque chose qui joue un rôle similaire – pourraient faire partie de l’équation.

« Les virus font en fait partie du réseau de la vie », a déclaré Davies. « Je m’attendrais à ce que si vous avez une vie microbienne sur une autre planète, vous avez forcément – ​​si cela doit être durable et soutenu – toute la complexité et la robustesse qui vont de pair avec la possibilité d’échanger des informations génétiques. »

Les virus, a déclaré Davies, peuvent être considérés comme des éléments génétiques mobiles. En effet, un certain nombre d’études ont suggéré que le matériel génétique des virus a été incorporé dans les génomes des humains et d’autres animaux par un processus connu sous le nom de transfert horizontal de gènes.

« Un de mes amis pense que la plupart, mais certainement une fraction importante, du génome humain est en fait d’origine virale », a déclaré Davies, dont le nouveau livre, What’s Eating the Universe ?, a été publié la semaine dernière.

Selon Davies, alors que l’ importance des microbes dans la vie est bien connue , le rôle des virus est moins largement apprécié. Mais il a dit que s’il y avait de la vie cellulaire sur d’autres mondes, des virus ou quelque chose de similaire, il existerait probablement pour transférer des informations génétiques entre eux.

De plus, a-t-il dit, il est peu probable que la vie extraterrestre soit homogène.

« Je ne pense pas qu’il s’agisse d’aller sur une autre planète, et il n’y aura qu’un seul type de microbe et il est parfaitement heureux. Je pense que ce doit être tout un écosystème », a-t-il ajouté.

Alors que l’idée de virus extraterrestres peut sembler alarmante, Davies suggère qu’il n’y a pas besoin que les humains paniquent.

« Les virus dangereux sont ceux qui sont très étroitement adaptés à leurs hôtes », a-t-il déclaré. « S’il existe un virus vraiment extraterrestre, il y a de fortes chances qu’il ne soit pas le moins du monde dangereux. »

Les commentaires de Davies interviennent après qu’une étude, publiée fin août, ait suggéré que des signes de vie pourraient être détectés au-delà de notre système solaire d’ici deux à trois ans.

Mais la nécessité de considérer des écosystèmes entiers ne s’applique pas seulement à la vie extraterrestre.

Davies – dont la conversation est parsemée de clins d’œil à d’anciens collègues et associés de Stephen Hawking à Fred Hoyle , le grand mais non conventionnel ancien directeur de l’Institut d’astronomie de l’Université de Cambridge – a déclaré qu’il était également important que les humains tentent de coloniser une autre planète.

« La plupart des gens pensent que nous aurions besoin d’un très gros vaisseau spatial, puis de recycler en quelque sorte les choses pour le très long voyage, puis toute la technologie dont vous auriez besoin », a-t-il déclaré.

« En fait, la partie la plus difficile de ce problème est quelle serait la microbiologie que vous auriez à prendre – ce n’est pas bon de prendre quelques porcs et pommes de terre et des choses comme ça et d’espérer quand vous arriverez à l’autre bout, tout ira être merveilleux et autonome.

Alors que Covid a laissé la plupart d’entre nous avec une vision sombre des virus, Davies a déclaré qu’ils ne sont pas tous mauvais. « En fait, la plupart du temps, ils sont bons », a-t-il déclaré.

Parmi leurs rôles positifs, les virus qui infectent les bactéries – appelés phages – peuvent aider à contrôler les populations bactériennes, tandis que les virus ont également été liés à une foule d’autres processus importants , allant de la survie des plantes dans des sols extrêmement chauds à l’ influence des cycles biogéochimiques . Et, comme le note Davies, une fraction importante du génome humain peut être constituée de vestiges d’anciens virus.

« Nous entendons parler du microbiome à l’intérieur de nous, et il y a un microbiome planétaire », a déclaré Davies. Mais, soutient-il, il existe également un virome humain et planétaire, les virus jouant un rôle fondamental dans la nature.

« Je pense que sans virus, il n’y aura peut-être pas de vie soutenue sur la planète Terre », a-t-il déclaré.