Toute civilisation technologique extraterrestre à moins de 100 années-lumière de la Terre saura probablement que nous sommes ici. Qu’ils soient bénins ou hostiles est ce qui compte le plus. Mais je parierais qu’ils seront à peu près aussi accueillants que Tony Soprano après avoir renversé de la moutarde à hot-dog sur l’une de ses cravates à 1 000 $.

Ils peuvent également être duplicata. Ainsi, le vieil adage qui met en garde contre les loups déguisés en mouton devrait certainement s’appliquer aux extraterrestres intelligents.

L’évolution se fait via la sélection naturelle ; Donc, supposons que, comme la chimie et la physique, l’évolution elle-même sera similaire pour toute vie, m’a dit le paléontologue de l’Université de Washington Peter Ward. Les équivalents de l’ADN pourraient changer, mais la sélection naturelle est probablement la façon dont l’évolution fonctionne partout, dit-il.

Heureusement, au fil des éons, l’évolution nous a donné une longueur d’avance sous la forme d’instincts viscéraux face au danger. Notre instinct se déclenche chaque fois que nous sentons que quelque chose ne va pas. Cela peut inclure tout, du malaise à l’idée de signer un contrat commercial à la marche dans une ruelle sombre. Mais nous devons appliquer cet instinct pour déterminer si une sorte d’être intelligent extraterrestre serait amical ou ouvertement hostile.

La longévité et l’intelligence évolutives ne conduisent pas nécessairement à une sorte d’altruisme. Imaginez une civilisation technologique avancée avec toute la compassion et la sympathie d’un cobra royal et vous comprendrez bientôt qu’il y a lieu de se méfier des contacts interstellaires.

Pourquoi tant d’astrobiologistes insistent-ils sur le fait qu’une intelligence de haut niveau va conduire à la paix, à l’amour et à la compréhension ?

Ce n’est certainement pas le cas ici sur Terre. Nous ne respectons même pas notre propre espèce. Regardez n’importe quel épisode de « Les Sopranos » et vous comprendrez à quel point Homo sapiens peut être cruel les uns envers les autres. Nous voyons des exemples d’altruisme et de compassion parmi quelques espèces de mammifères. Mais la plupart des espèces sur Terre fonctionnent par instinct opportuniste.

Ici, toutes les espèces que nous connaissons se reproduisent jusqu’à ce qu’elles meurent de faim ou deviennent autrement limitées par l’espace, explique Ward. Il n’y a pas d’altruisme, chaque espèce sur Terre ferait ce que notre espèce a fait et s’approprierait autant de ressources que possible, dit-il.

ET serait-il aussi impitoyable que nous le sommes ?

S’ils sont très intelligents, ils auront une psychologie complexe ; ils ne seront pas tous l’un ou l’autre, m’a dit Lori Marino, neurobiologiste évolutionniste et présidente du Whale Sanctuary Project. S’ils sont sociables, il doit y avoir un moyen de maintenir leur sociabilité sans s’entretuer, dit-elle.

« Mais cela ne veut pas dire qu’ils sont tous doux et légers », a déclaré Marino. « Les humains sont sociaux mais à la fois vicieux et compatissants. »

L’argument standard est que les méchants extraterrestres se font vite exploser, donc les civilisations de longue durée sont les bons, m’a dit le physicien et auteur Paul Davies, directeur du Beyond Center de l’Arizona State University à Tempe. Mais dans la phase post-darwinienne dans laquelle nous entrons maintenant, dit-il, nous pourrions utiliser la biotechnologie pour modifier génétiquement les « mauvaises choses » du génome humain.

Davies soutient que toute civilisation extraterrestre intelligente ne voudrait pas supporter un comportement grossièrement antisocial si elle pouvait se débarrasser du problème.

Dans un monde post-darwinien, on peut soutenir que nous pourrions modifier génétiquement contre notre propension humaine à la violence. Si tel est le cas, Davies soutient que les problèmes pourraient commencer lorsque notre civilisation échangera enfin nos corps humains de chair et de sang contre une intelligence artificielle robotique (IA) à très longue durée de vie.

Davies se demande si nous pouvons intégrer notre progéniture robotique aux valeurs humaines. C’est-à-dire de telle manière que cette boussole morale durerait sur des milliers de générations d’intelligence artificielle. Ou il demande si les générations suivantes de robots terrestres s’écarteraient d’une trajectoire évolutive éthique et deviendraient tout simplement folles ? Dans ce cas, Davies dit qu’ils pourraient même commencer à marauder à travers l’univers.

« Ce sont les IA que nous devrions craindre, pas les extraterrestres grincheux de chair et de sang », insiste Davies.

Mais qu’elles soient robotiques ou en chair et en os, les rencontres avec toute sorte d’intelligence extra-terrestre demandent préparation et prudence. J’imagine que les mêmes préceptes de proie et de prédateur existent au cours du temps cosmique et dans n’importe quelle galaxie que l’on puisse choisir.

Comme le dit Ward : « Nous devrions être terrifiés à l’idée de trouver une autre espèce spatiale. Nous ne devrions pas nous trahir mais nous cacher jusqu’à ce que nous puissions nous battre avec succès. »