« Pas un indice »: le mystère ne fait que s’approfondir autour de la famille retrouvée morte sur un sentier de la Sierra


MARIPOSA – Lorsque le rapport sur les personnes disparues Ellen Chung et de son mari, Jonathan Gerrish, est arrivé lundi à 23 heures, un adjoint du shérif a eu une intuition. Le couple venait d’acheter une propriété près du début du sentier Hites Cove Trail à 20 miles au nord de la ville, et ils adoraient se promener en plein air avec leur fille de 1 an, Miju, et leur chien Oski.

Il a descendu la route de terre rouge Hites Cove Road à voie unique jusqu’à ce que la porte fermée du US Forest Service apparaisse. Il avait raison – le camion du couple était garé au début du sentier populaire mais éloigné.

Il était 2 heures du matin.

Il a appelé des renforts et neuf heures plus tard, une équipe de recherche et de sauvetage a fait la sinistre découverte. Le père, la mère, le bébé et le chien étaient tous morts, à environ 1,5 mille de leur camion sur une route pleine de lacets, semblant être près de la fin de leur randonnée. La famille avait été retrouvée, mais l’enquête ne faisait que commencer, et le mystère ne faisait que s’approfondir dans la communauté en plein essor des contreforts qui a vu un assaut de nouveaux résidents alors que les citadins ont fuit les zones urbaines pendant la pandémie.

« Vous arrivez sur scène et tout le monde est décédé. Il n’y a pas d’impact de balle, pas de flacon de médicament, pas un seul indice », a déclaré vendredi le shérif du comté de Mariposa, Jeremy Briese, depuis son bureau en ville. « C’est un grand mystère. »

Les rapports d’autopsie de la famille et du chien sont restés en suspens vendredi, les responsables affirmant qu’ils n’attendaient aucune réponse définitive tant que les techniciens de laboratoire du comté de Stanislaus et de l’UC Davis n’auront pas travaillé sur des rapports de toxicologie. Il n’y a pas d’autres signes évidents de traumatisme ou de notes indiquant des troubles. Les autorités enquêtent sur l’exposition mortelle au gaz provenant de mines inconnues, les proliférations de bactéries toxiques dans les cours d’eau et la déshydratation de base – il faisait plus de 35 degrés dimanche après-midi lorsque, comme le pensent les autorités, le couple a fait sa randonnée.

Rien n’est encore clair a déclaré Briese. C’était une famille jeune et énergique – Chung avait 31 ans et Gerrish 45 – qui avait quitté leur appartement de San Francisco pour commencer une nouvelle vie en travaillant à distance et en élevant leur fille dans cette nature sauvage qu’ils aimaient.

« Ils étaient extrêmement heureux, extravertis et ont adoré trouver Mariposa, et ils ont pu travailler à domicile et profiter de la nature, et pendant le peu de temps où ils étaient ici, ils se sont fait beaucoup d’amis », a déclaré Briese, qui est né et a grandi à Mariposa.

Vendredi, sous un ciel enfumé, des touristes en route vers le parc national de Yosemite ont emprunté l’autoroute 49, une route à deux voies traversant le centre-ville. Une femme a accroché une affiche faite à la main « Let’s Go Grizzlies » à la fenêtre du Mother Lode Lodge, un clin d’œil au match de football Mariposa County High ce soir-là.

Patti Murdock possède Donuts A Go-Go le long de la rue principale. La femme de 58 ans a quitté son emploi à South Bay il y a près de deux décennies et a déménagé à Mariposa, où elle a pu acheter un ranch pour ses chevaux.

« Ils sont si jeunes, ces gens – quelque chose est bizarre », a déclaré Murdock, debout derrière son plateau de beignets glacés. « Tout le monde est choqué. C’est une ville très sûre. C’est comme Mayberry ici.

Elle a reconnu la photo de Chung dans les nouvelles et a déclaré que la jeune mère s’était arrêtée à quelques reprises pour ramasser des beignets sans gluten et sans sucre.

« Je me souviens de son mignon bébé », a-t-elle déclaré.

Malgré l’ambiance endormie, Mariposa et le sentier Hites Cove ont un côté sombre, a-t-elle déclaré. L’un de ses habitués l’appelle le « Triangle des Bermudes Mariposa ».

Il y a trois ans, lorsque l’incendie de Ferguson a balayé la vallée, brûlant plus de 96 000 acres, un pompier a fait basculer son bulldozer dans un ravin le long du tronçon du sentier Hites Cove Road et est décédé. Le côté nord du sentier se jette sur l’autoroute 140 et le Yosemite Cedar Lodge, un point de repère notoire.

En 1999, le tueur en série Cary Stayner travaillait comme homme à tout faire au motel lorsqu’il a assassiné Carole Sund, 42 ans. sa fille, Juli Sund, 15 ans ; l’amie de Juli, Silvina Pelosso, étudiante d’échange argentine de 16 ans; et Joie Ruth Armstrong, employée du Yosemite Institute. Sund et les adolescents avaient séjourné au motel.

Dans la dernière tragédie, les autorités pensent que la famille est partie en randonnée dimanche après-midi. La dernière communication connue était avec un ami plus tôt dans la matinée.

Lorsque l’adjoint a trouvé le camion, une équipe de recherche et de sauvetage a parcouru la route escarpée et droite avec des lampes de poche et a trouvé des empreintes de chaussures et de pattes similaires à ce que l’on attend d’une famille de cette taille avec un chien, a déclaré Briese.

A 3h20, le bureau du shérif a réservé un hélicoptère de recherche pour le lever du jour. Ils ont appelé une deuxième équipe de recherche qui a commencé à parcourir les lacets qui complètent la boucle jusqu’à la porte du service forestier. Cette section du sentier Hites Cove fait une boucle, avec à mi-chemin la fourche sud de la rivière Merced.

À environ 2,5 km des lacets, vers 11 heures mardi, l’équipe a trouvé la famille au milieu du sentier. Le mari était assis, l’enfant à côté de lui avec le chien, et la femme un peu plus haut sur la colline. Briese a déclaré qu’ils pensaient que la famille retournait à leur camion.

Un téléphone portable était dans la poche de Gerrish. Il y a peu ou pas de couverture cellulaire sur cette section du sentier. Les enquêteurs tentent de déterminer si le téléphone a enregistré des brouillons de messages texte échoués, des tentatives d’appel ou des photos, ainsi que des données de localisation GPS, a déclaré Briese.

La famille avait également un sac à dos avec une vessie qui contenait une petite quantité d’eau, a déclaré le shérif. Ils ont envoyé l’eau pour des tests. Rien n’indique si la famille s’était baignée, car ils auraient pu être séchés au moment où ils ont été retrouvés, a-t-il déclaré.

Deux députés ont dormi près de la famille cette nuit-là pour s’assurer que personne n’altére la scène. La famille a été transportée par avion hors de la piste le lendemain matin par un hélicoptère CHP.

Briese a déclaré qu’ils étudiaient toutes les possibilités de commencer à éliminer les options. Alors que les températures étaient caniculaires dimanche après-midi, la déshydratation semblait peu probable, avec leur animal de compagnon mort et le sac contenant toujours de l’eau. Vendredi, les enquêteurs ont passé au peigne fin la partie inférieure du sentier à la recherche de mines non signalées, mais les experts ont déclaré qu’il faudrait probablement une exposition à l’intérieur d’un puits de mine pour tuer une famille. Les enquêteurs ont également prélevé des échantillons de proliférations bactériennes le long de la fourche sud de la rivière Merced et du ruisseau Snyder, qui longent le sentier. Briese a déclaré qu’ils testeraient également toute autre contamination possible dans l’eau.

Il y a eu peu ou pas de rapports de décès humains liés à des proliférations de bactéries d’eau douce. Le professeur de sciences biologiques de l’Université de Californie du Sud, David Caron, spécialisé dans de telles proliférations, les a qualifiées de « menace pour les animaux et les humains ».

« L’eau douce est un peu plus du Far West », a déclaré Caron. « C’est quelque chose qui est venu sur notre radar au cours des cinq, six, sept dernières années. »

Le type le plus courant en Californie est la cyanobactérie. L’anatoxine-a, également connue sous le nom de facteur de mort très rapide, est une neurotoxine dangereuse. La masse flotte généralement à la surface et crée des écumes bleu-vert dans un environnement fluvial, en particulier dans les tourbillons. Cela peut être fatal si le chien boit de l’eau.

« Les chiens peuvent mourir assez rapidement », a déclaré Caron. « Avec une toxine suffisamment élevée, vous pouvez avoir une mort rapide si vous y êtes exposé suffisamment. »

Pourraient-ils tuer des humains rapidement ?

« Il est concevable que ce soit la cause », a déclaré Caron. «Mais beaucoup doit être fait sur le plan médico-légal pour le lier aux toxines. … La question est de savoir si dans la région il y a des concentrations suffisamment élevées.

Ces types de prolifération bactérienne se produisent lorsque les nutriments de l’écosystème, tels que l’azote et le phosphore, s’accumulent. Cela est causé par les humains, a-t-il dit, alors que les engrais et autres produits chimiques s’infiltrent dans les systèmes d’eau. La sécheresse et le changement climatique aggravent ce processus.

« La bactérie aime l’eau chaude et stagnante », a-t-il déclaré. « Vous ralentissez l’eau et la réchauffez, cela donne aux bactéries un avantage concurrentiel. »

Fernanda Bray passe la plupart des lundis de l’été à marcher jusqu’à la fourche sud de la rivière Merced, à l’extrémité nord du sentier Hites Cove, le long de la route 140, à nager, pêcher et jouer avec son mari et ses deux fils. Elle a été alarmée lorsqu’elle a entendu que les forces de l’ordre cherchaient à savoir si cette voie navigable avait joué un rôle dans les morts mystérieuses.

« Cela aurait pu facilement être nous », a déclaré Bray, debout à la caisse enregistreuse de son magasin de décoration Mariposa, Barnhoppers.

Jeudi, dans un quartier proche de l’endroit où le camion de la famille a été retrouvé, un journaliste du Chronicle a rencontré un homme qui s’est présenté comme le frère de Chung. Il a pleuré en expliquant à quel point les 48 dernières heures avaient été difficiles pour sa famille. Il a déclaré que la famille n’était pas prête à parler de la tragédie et a demandé la confidentialité.

Assis dans son bureau, Briese a déclaré qu’il avait demandé que les résultats toxicologiques soient accélérés. Son personnel travaille sans relâche pour trouver des réponses pour la famille. Ça le ronge.

« Vous avez une famille en bonne santé, et c’est une perte tragique d’un enfant et de toute la famille et il n’y a pas de vraies réponses », a-t-il déclaré. « C’est frustrant en tant qu’enquêteur et en tant que père que nous n’ayons pas été en mesure de fournir une fermeture pour la famille. »

Matthias Gafni est un rédacteur du San Francisco Chronicle.

Courriel : matthias.gafni@sfchronicle.com Twitter : @mgafni