Pendant plus de sept décennies , des témoins hautement crédibles et des capteurs sophistiqués ont observé des objets mystérieux voler d’une manière qui défie toute explication facile . Mais jusqu’à récemment, les anciens présidents , les hauts responsables du renseignement , les membres du Congrès et les pilotes  n’avaient jamais parlé aussi ouvertement des ovnis – ou de la possibilité d’ une vie extraterrestre .

Un changement de paradigme est en cours . Alors que les hauts fonctionnaires s’ouvrent de plus en plus sur de telles rencontres , la stigmatisation qui a longtemps empêché toute discussion sérieuse sur les ovnis continue de s’effondrer .

C’est en grande partie inconnu, mais le tabou OVNI – et un éventail de théories du complot extraterrestre étranges – sont des vestiges de la paranoïa de la guerre froide .

Peu de temps après le développement des armes nucléaires , des vagues d’observations d’OVNI ont commencé à balayer les États-Unis. Au début, les responsables de l’armée et du renseignement ont pris ces rapports au sérieux.

Selon une force aérienne déclassifié le document , le volume et la distribution géographique des observations signifiait que le phénomène OVNI « ne peut pas être ignoré. » Un mémo de 1947 d’un haut général de l’Air Force notait que les ovnis sont « réels, ne sont pas des visions ou fictifs ».

Avec des parallèles frappants avec des rencontres plus récentes , les analystes de l’Air Force ont déterminé que de nombreux ovnis présentaient « des taux de montée, de maniabilité… et d’action extrêmes qui doivent être considérés comme évasifs lorsqu’ils sont aperçus ou contactés par des avions et radars amis ». De telles caractéristiques, a conclu l’Air Force , suggèrent que « les objets sont contrôlés soit manuellement, automatiquement ou à distance ». (Un directeur de la CIA ira même  à dire que les ovnis « fonctionnent sous contrôle intelligent. »)

Ajoutant au mystère, une note de service du renseignement de l’Air Force de 1948 déclarait que les ovnis « ne sont pas d’origine nationale ». Dans le même temps, l’armée de l’air a évalué la probabilité que l’Union soviétique développe une technologie de pointe comme « extrêmement éloignée ».

Sans surprise, l’Air Force n’était pas la seule entité gouvernementale à s’intéresser aux ovnis. Une note urgente de 1952 de la branche scientifique de la CIA au directeur de l’époque, Walter Bedell Smith, a sonné l’alarme : « Les rapports d’incidents [OVNI] nous convainquent qu’il se passe quelque chose qui doit retenir l’attention immédiatement.

Selon la CIA, les ovnis « ne sont pas attribuables à des phénomènes naturels ou à des types connus de véhicules aériens « . De plus, ils ont été observés « à de grandes altitudes et se déplaçant à grande vitesse à proximité des grandes installations de défense américaines ».

Un mémo de 1952 du FBI note que les analystes étaient « assez certains que [les ovnis] ne sont pas des navires ou des missiles d’ une autre nation dans ce monde ». Reflétant les rapports fréquents d’OVNIS échappant aux avions à proximité, le FBI a appris que « lorsque le pilote d’un jet [d’interception] s’approche de l’objet, il disparaît invariablement de la vue « .

En bref, les analystes du renseignement américain ont conclu que les objets contrôlés intelligemment – volant souvent dans un espace aérien restreint et capables d’échapper aux avions de chasse – n’avaient pas été développés par les États-Unis ou par une puissance étrangère.

Si les évaluations du gouvernement sont exactes, la liste des explications possibles se rétrécit considérablement.

En effet, le mémo du FBI susmentionné déclare que l’Air Force – comme le renseignement aérien suédois – a envisagé la possibilité extraordinaire que les OVNIS puissent « être des navires d’une autre planète ».

Une autre note du FBI note qu’après des années d’étude de l’Air Force, « un petit pourcentage d’ observations extrêmement honorables [ sic ] ont été inexplicables ». En conséquence, « certains responsables militaires envisagent sérieusement la possibilité de navires interplanétaires ».

Mais une analyse aussi objective et ouverte n’allait pas durer.

En 1952, les responsables de la sécurité nationale Grew concernés après une série de bizarres – et encore inexpliqués – des rencontres dans le Washington, DC a provoqué une montée subite des rapports d’ ovnis et des enquêtes.

Au milieu de l’intensification des hostilités de la guerre froide , les espions et les planificateurs de la défense américains craignaient que les observations massives d’OVNIS puissent à nouveau submerger les canaux de signalement d’ urgence , donnant à l’Union soviétique « un avantage surprise dans toute attaque nucléaire ». Les responsables craignaient également que les Soviétiques n’utilisent « les ovnis comme outil de guerre psychologique » pour semer  » l’hystérie et la panique de masse « .

La réduction du volume des rapports d’OVNI, ont estimé ces responsables, minimiserait de telles vulnérabilités. Et c’est ainsi que la CIA a entrepris d’ étouffer l’intérêt croissant du public pour les ovnis .

L’agence a commencé par recruter des universitaires pour rejoindre un « comité consultatif scientifique sur les objets volants non identifiés ». Le groupe, qui – surtout – n’a pas montré les données les plus convaincantes sur les ovnis, a recommandé un « vaste programme éducatif » pour « démystifier » les rapports d’ovnis et « former » les observateurs « à reconnaître correctement les objets inhabituellement illuminés ».

Selon le panel, le programme de « formation » « entraînerait une réduction marquée des rapports [d’ovnis] ». Dans le même temps, l’effort de « démystification » réduirait « l’intérêt du public pour les « soucoupes volantes » » et réduirait la « susceptibilité des Américains à une propagande hostile intelligente ».

Comme le note le journaliste d’investigation Leslie Kean , les réunions organisées par la CIA « changeraient à jamais à la fois le cours de la couverture médiatique et l’attitude officielle envers le sujet OVNI ».

L’ étendue complète du « programme éducatif » – qui suggérait de « répandre l’évangile » à travers « la télévision, les films et les articles populaires » – n’est pas claire.

Mais l’effort de « démystification » a eu des conséquences extraordinaires.

Une analyse objective qui suggérait autrefois des explications étonnantes pour les ovnis s’est rapidement transformée en un effort de relations publiques déterminé à démystifier et discréditer les observations , quelle que soit leur crédibilité.

Selon James McDonald, l’un des plus grands physiciens de l’atmosphère au monde , l’Air Force a commencé à appliquer des explications « météorologiquement, chimiquement et optiquement absurdes » aux observations d’ OVNI . La colère généralisée du public et du Congrès s’ensuivit bientôt .

Peut-être pire, comme l’a déclaré sans ambages l’astronome et consultant de longue date du projet OVNI de l’Air Force : Le panel de la CIA « a rendu le sujet des OVNIS scientifiquement irrespectueux ».

Le vice-amiral Roscoe Hillenkoetter, le premier directeur de la CIA, a résumé la situation : « À travers le secret officiel et le ridicule, de nombreux citoyens sont amenés à croire que [les ovnis] sont un non-sens. » « Dans les coulisses », cependant, « des officiers de haut rang de l’Air Force sont sobrement inquiets ».

Pour être sûr, les avions américains classifiés représentaient de nombreuses observations d’OVNI. Selon les propres mesures du gouvernement, les avions espions U-2 et SR-71 étaient responsables « de plus de la moitié de tous les rapports d’OVNI à la fin des années 1950 et la plupart des années 1960 ».

Mais les avions autrefois secrets n’étaient presque certainement pas à l’origine des incidents OVNI historiques les plus convaincants . Des dizaines de témoins crédibles et de multiples plates-formes de capteurs ont observé des objets se livrant à des mouvements dont aucun avion américain ou soviétique n’était capable.

Sans surprise, les tentatives ratées de l’Air Force pour expliquer les observations d’OVNI ont conduit à des accusations de dissimulation radicale. Cette dynamique a créé un terrain fertile pour un éventail de théories du complot.

Mais les allégations farfelues d’autopsies extraterrestres, d’OVNIs inversés ou d’un vaste complot gouvernemental visant à dissimuler des visites extraterrestres ne sont pas étayées par le contexte historique et doivent être considérées avec le plus grand scepticisme.

Plus important encore, de telles théories du complot bizarres entretiennent le tabou sur les ovnis et alimentent un manque choquant d’intérêt scientifique pour le problème des ovnis .

En fin de compte, au lieu d’une dissimulation infâme, le gouvernement s’est rendu coupable d’une « grande faute » sur les ovnis. Cette conclusion est corroborée par les deux scientifiques qui ont passé des décennies à étudier les ovnis tout en bénéficiant d’un accès extraordinaire aux archives du gouvernement.

James McDonald, le célèbre physicien de l’atmosphère, a été particulièrement exaspéré par le travail de mauvaise qualité du gouvernement sur les ovnis, déclarant « Je n’ai jamais vu une telle superficialité et incompétence dans un domaine d’une importance scientifique potentiellement énorme ».

En effet, une grande partie des efforts de l’Air Force pour cataloguer et analyser les rapports d’OVNIS a été paralysé par un manque lamentable d’intérêt et de ressources . Peut-être pire, il était géré par un groupe d’ officiers de bas niveau en constante rotation déterminés à ne pas « faire basculer le bateau ». Le passage de l’ enquête au discrédit des observations d’OVNI n’a fait qu’empirer les choses.

Mais il y a une doublure en argent. Le gouvernement ne monte plus une campagne de démystification des ovnis fallacieuse . Il n’a aucune raison de le faire.

Sans surprise, les hauts fonctionnaires et – critique – sérieux scientifiques sont commencent à parler plus ouvertement et objectivement sur l’énigme OVNI.

Marik von Rennenkampff a été analyste au Bureau de la sécurité internationale et de la non-prolifération du département d’État américain, ainsi qu’une personne nommée par l’administration Obama au département américain de la Défense. Suivez-le sur Twitter @MvonRen .