Plus tôt cet été, le bureau du directeur du renseignement national (ODNI) a publié un rapport de neuf pages très médiatisé intitulé, avec une fadeur délibérée, « Évaluation préliminaire : phénomènes aériens non identifiés ». Bien que le rapport ait été demandé par le Congrès, à bien des égards, il s’agissait de l’aboutissement de trois ans et demi d’attention publique aux rapports militaires concernant les objets volants non identifiés. L’ODNI n’a pas utilisé l’acronyme « OVNI », qui remonte aux années 1950 (les responsables gouvernementaux préfèrent désormais « UAP » pour les phénomènes aériens non identifiés), et n’a même jamais mentionné la possibilité d’une origine extraterrestre pour les objets aperçus. Mais cela n’a pas empêché les médias de conclure que le rapport «  n’exclut pas les extraterrestres ».

Les responsables militaires et du renseignement ont toujours présenté ces mystérieux incidents en termes de sécurité nationale. L’évaluation préliminaire a déclaré que la charge de l’ODNI du Congrès était de fournir aux décideurs politiques un aperçu des « défis associés à la caractérisation de la menace potentielle posée par l’UAP ». Le bureau a été chargé de se concentrer sur « l’identification des menaces potentielles aérospatiales ou autres posées par les phénomènes aériens non identifiés à la sécurité nationale, et d’évaluer si cette activité de phénomènes aériens non identifiés peut être attribuée à un ou plusieurs adversaires étrangers ». Même ceux qui promeuvent l’étude des ovnis ont convenu que les menaces militaires possibles – et non les extraterrestres – étaient au centre du nouveau rapport.

Alors pourquoi la presse et les réseaux sociaux n’arrêtent pas de parler d’extraterrestres ? Parce que, pour le meilleur ou pour le pire, les observations de choses non identifiables dans le ciel sont devenues inextricablement liées aux visiteurs de l’espace. Les extraterrestres sont désormais notre explication par défaut pour de tels événements, et la raison n’est pas accidentelle : depuis près de 75 ans, les gens ont travaillé dur pour en faire la valeur par défaut.

Lorsque des rapports de soucoupes volantes ont commencé à faire surface au cours de l’été 1947, les extraterrestres étaient à peine évoqués. Oui, il y en avait qui prenaient au sérieux la perspective que des Martiens ou d’autres êtres de l’espace soient derrière toute cette agitation. Kenneth Arnold – l’homme crédité d’ avoir signalé pour la première fois une observation d’OVNI – aurait rencontré une femme affolée dans un café de l’Oregon, qui s’enfuit en sanglotant et en criant :  » Voilà l’homme qui a vu les hommes de Mars « , ajoutant qu’elle  » dois faire quelque chose pour les enfants.

La plupart des gens, cependant, ne prenaient pas cette possibilité au sérieux. Les rédacteurs d’opinion avaient tendance à penser qu’il était très probable que les États-Unis ou l’Union soviétique testaient des fusées ou des avions expérimentaux. Le grand public semblait également douter que les soucoupes volantes puissent être l’œuvre d’extraterrestres. En août 1947, George Gallup a publié les résultats d’un sondage dans lequel il a demandé aux personnes interrogées – tous les Américains – ce qu’ils pensaient que pourraient être les objets volants rapportés dans les journaux. Vingt-neuf pour cent pensaient que les témoins s’étaient trompés, 15 pour cent pensaient qu’il s’agissait d’armes américaines secrètes et un tiers ont dit qu’ils ne savaient pas. S’il y avait des gens qui pensaient qu’ils étaient des navires de l’espace extra-atmosphérique, leurs réponses ont été incluses parmi les neuf pour cent qui ont répondu «autre».

Une enquête néerlandaise en octobre 1952 a révélé des sentiments similaires aux Pays-Bas, sans aucun soutien apparent pour l’idée de visiteurs étrangers. Et 43 pour cent ont avoué qu’ils n’avaient aucune idée de ce qu’étaient les soucoupes volantes.

Le fait que près de la moitié du grand public à la fin des années 40 et au début des années 50 était indécis sur la nature des ovnis signifiait que, en principe du moins, ils étaient ouverts à différentes explications. Cela a donné l’occasion en 1950 aux écrivains de pulp et de divertissement Donald Keyhoe ( Les soucoupes volantes sont réelles ), Frank Scully ( Derrière les soucoupes volantes ) et Gerald Heard ( L’énigme des soucoupes volantes) pour trouver des lecteurs réceptifs à leurs affirmations selon lesquelles les objets volants non identifiés étaient des visiteurs venus de l’espace. Au cours des années 1950, d’abord des clubs et des groupes de soucoupes volantes locaux, puis nationaux, ont germé à travers les États-Unis. Ceux-ci offraient aux abonnés à la fois un moyen de se tenir au courant des nouvelles sur les ovnis par le biais de lettres d’information et de bulletins, et un forum pour spéculer sur les intentions des extraterrestres sans crainte du ridicule public.

En 1956, les termes « objet volant non identifié » et « OVNI » étaient utilisés à la place de « soucoupe volante » par certains responsables militaires et chercheurs civils amateurs. En une décennie et demie, l’acronyme OVNI avait effectivement remplacé son prédécesseur. Si la nouvelle terminologie était censée apporter de la précision aux rapports d’observations, cependant, elle n’a rien accompli de la sorte. Tout comme n’importe quel récit d’une chose étrange dans le ciel avait été rapidement qualifié par les médias d’être une soucoupe volante potentielle, de même « OVNI » servait de rubrique pratique sous laquelle les médias classaient à peu près n’importe quelle observation déroutante. Pendant tout ce temps, « UFO » a continué à porter avec lui la même association avec les extraterrestres que « soucoupe volante » avait autrefois. Le terme actuel de « phénomènes aériens non identifiés » est prisonnier de ce même passé.

Que devons-nous donc faire de ce rapport le plus récent? Cela ajoute-t-il quelque chose de nouveau à la longue histoire de l’ufologie ? Comment cela se compare-t-il aux déclarations officielles précédentes?

Malheureusement, le document est peu détaillé, il y a donc beaucoup de choses que nous ne savons pas. Ce qu’on nous a dit, cependant, c’est que le ministère de la Défense a formé un groupe de travail sur les phénomènes aériens non identifiés (UAPTF) pour étudier la question. Aux fins du rapport, ce groupe de travail a examiné 144 incidents impliquant du personnel et des biens du gouvernement américain, qui se sont tous produits entre novembre 2004 et mars 2021. La plupart des cas sont considérés comme explicables, bien qu’ils n’aient pas tous été complètement expliqués en raison de le fait que « le rapport manquait de spécificité suffisante ».

Les épisodes UAP les plus inquiétants pour les lecteurs soucieux de la sécurité nationale concernaient 18 cas aberrants dans lesquels il a été signalé que l’objet présentait des « caractéristiques de vol inhabituelles ». Dans ces cas, les enquêteurs n’ont pas pu exclure la possibilité que cela soit le résultat d’erreurs de capteur, d’une cyberattaque ou d’une perception erronée. En fin de compte, les autorités du renseignement recommandent un financement accru du groupe de travail pour développer un système de collecte et d’analyse de données plus robuste.

Ce n’est en aucun cas le premier effort d’enquête du gouvernement dans ce domaine. Après 1947, l’US Air Force a établi une série de groupes de travail d’enquête sur les ovnis, le plus important étant le projet Blue Book au cours des années 1952-1969. En 1953, la Central Intelligence Agency a convoqué un petit groupe de consultants pour examiner la question. Enfin, l’Air Force a parrainé une étude scientifique du phénomène OVNI par l’Université du Colorado entre 1966 et 1968.

Des chercheurs et des passionnés d’OVNI civils ont vivement critiqué ces entreprises pour ce qu’ils considèrent comme une preuve de parti pris et de secret. Néanmoins, dans tous ces cas, les responsables ont publiquement conclu que la plupart des rapports d’ovnis étaient explicables et ne présentaient aucune raison de s’inquiéter, et que le résidu de cas inexplicables ne constituait pas une menace pour la sécurité nationale.

En bref, l’évaluation préliminaire ODNI n’est que trop familière. Les enquêtes modernes sur les PAN ont été entravées par des normes de rapport incohérentes et des ressources limitées, et comme par le passé, les responsables dans l’ensemble ne semblent pas ébranlés par de tels rapports. Et encore une fois, les agences gouvernementales laissent place à l’ambiguïté en admettant qu’il existe un certain nombre d’incidents anormaux.

Le rapport préliminaire de l’ODNI innove cependant. Il indique clairement que la plupart des phénomènes aériens non identifiés signalés sont des objets physiques. Il admet également qu’une culture de mépris et de ridicule au sein des communautés militaires et du renseignement a empêché les témoins de se manifester, ce qui peut expliquer en partie les lacunes dans les rapports. En fait, l’évaluation préliminaire semble ouvrir la voie à davantage de scientifiques et d’experts techniques pour se joindre à la discussion, bien que la manière dont ils devraient le faire reste incertaine.

On peut s’attendre à ce que les analystes du renseignement continuent de surveiller la situation. Les militants utiliseront les médias sociaux pour exiger une divulgation complète par les agences gouvernementales. Et les sceptiques et les croyants aux visites extraterrestres en sortiront avec le sentiment que leur camp a gagné la journée. Loin de la fin de la controverse sur les ovnis, ce n’est que le début d’un nouveau chapitre.