La liste des mycologues dont les noms sont connus au-delà de leur domaine fongique est courte, et à son sommet se trouve Paul Stamets. Éduqué et résident de longue date dans la région du nord-ouest du Pacifique moussue, moisie et pâteuse, Stamets a apporté de nombreuses contributions au cours des dernières décennies, dont le meilleur résumé peut être trouvé dans son livre de 2005 Mycelium Running: How Mushrooms Can Help Sauvez le monde . Mais maintenant, il regarde au-delà de la Terre pour découvrir de nouvelles façons dont les champignons peuvent aider à l’exploration de l’espace.

Dans une nouvelle entreprise « astromycologique » lancée en collaboration avec la NASA , Stamets et diverses équipes de recherche étudient comment les champignons peuvent être exploités pour construire des habitats extraterrestres et peut-être même un jour terraformer des planètes. Ce n’est pas la première fois que la carrière de Stamets croise la science spatiale spéculative. Il a également récemment reçu un honneur que de nombreux chercheurs considéreraient à peine moins sacré qu’un prix Nobel : la distinction d’avoir un personnage de Star Trek nommé d’après lui.

Scientific American s’est entretenu avec Stamets sur les implications extraordinaires pour le domaine émergent de l’astromycologie.

Tout d’abord, une question de poule ou d’œuf : Star Trek : Discovery a-t-il donné votre nom à un personnage parce que vous aviez commencé à explorer l’astromycologie, ou l’idée de l’astromycologie a-t-elle été inspirée par Star Trek ?

CBS m’a contacté et m’a dit que les scénaristes de Star Trek voulaient me parler : « On est dans le donjon, on est une dizaine, on nous a confié Star Trek : Discovery , on touche une brique mur, et nous avons vu votre conférence TED. J’avais mentionné la terraformation d’autres planètes avec des champignons.

Ce qui sépare Star Trek des autres sciences-fiction, vous savez, c’est vraiment l’importance de l’inclusivité, en reconnaissant que la diversité des membres de notre société nous donne de la force. Et, en effet, c’est ce que j’ai appris en tant que mycologue : la biodiversité de notre écosystème donne à notre écosystème une résilience. En fin de compte, la diversité gagne.

Alors je leur ai dit que la terraformation avec des champignons sur d’autres planètes était très plausible. Les champignons ont été les premiers organismes qui sont venus sur terre, grignotant des roches, et les champignons ont donné naissance à des animaux il y a environ 650 millions d’années. Nous sommes les descendants des descendants de ces réseaux fongiques.

J’ai dit : « Vous pouvez avoir tous ces concepts gratuitement. Je suis un fan de Star Trek ; Je ne veux rien pour ça. J’ai dit: « Mais, vous savez, j’ai toujours voulu être le premier astromycologue. » Et à la toute fin, ils disent : « Astromycologue, on adore ça ! Quelle belle phrase ; nous pouvons l’utiliser.

Comment définissez-vous le terme astromycologie ici dans notre univers non fictif ?

L’astromycologie est évidemment un sous-ensemble de l’astrobiologie, donc l’astrobiologie serait l’étude des organismes biologiques extraterrestres.

Vraiment, vous parlez de la biologie de l’univers – et dans la biologie de l’univers se trouvent nos champignons. L’astromycologie serait donc l’étude de la biologie fongique dans tout l’univers. Et je pense qu’il est inévitable que nous trouvions un jour des champignons sur d’autres planètes.

Comment les champignons de la Terre peuvent-ils aider au développement d’habitats humains ou même d’écosystèmes entiers sur d’autres planètes ?

[Les plantes qui soutiennent la terraformation] ont besoin de minéraux, et l’association de champignons avec les plantes et les débris humains [les fait] se décomposer en une forme qui crée ensuite des sols riches qui pourraient aider à générer les aliments dont les astronautes ont besoin. Il est beaucoup plus facile de prendre une graine et de faire pousser sa nourriture que d’emporter une tonne de nourriture dans l’espace, n’est-ce pas ? La nature est incroyablement efficace en termes de charge utile. Il est bien mieux pour la nature de générer une charge utile de nourriture que pour votre fusée de transporter une charge utile de nourriture.

Votre proposition de recherche actuelle avec la NASA comporte deux étapes. La première consiste à identifier les meilleures espèces fongiques pour décomposer le régolithe astéroïde. Avez-vous actuellement des candidats possibles ?

Fondamentalement, le régolithe est de la poussière d’astéroïde. [Les équipes de recherche] ont construit un régolithe [synthétique] censé imiter les composants que l’on trouve à la surface des astéroïdes et aussi sur Mars. Nous travaillons donc avec eux maintenant. J’ai une suite d’environ 700 souches de champignons dans ma bibliothèque culturelle. J’ai fait quelques recommandations et je suis heureux de dire que les pleurotes sont l’un des meilleurs que nous ayons expérimentés sur le régolithe jusqu’à présent.

Et tout récemment, nous avons trouvé quelque chose de synergique qui était inattendu lorsque nous avons pris une espèce, lui avons donné une source nutritionnelle, et nous avons voulu savoir jusqu’où elle se développerait dans le régolithe [avec ses racines mycéliennes]. Lorsque nous avons pris une espèce de champignons et que nous avons examiné la portée qu’elle avait dans le régolithe, nous l’avons ensuite combinée avec d’autres espèces de champignons, dont chacune n’avait pas une aussi grande portée. Lorsque nous avions une pluralité d’espèces fongiques ensemble, la portée était bien plus importante que prévu. À certains égards, cela prouve tout ce concept de biodiversité.

La deuxième étape de votre proposition consiste à déterminer la façon la plus efficace d’utiliser un champignon une fois le meilleur type sélectionné. À quoi cela peut-il ressembler?

L’univers est riche en hydrocarbures. Ce que les pleurotes font vraiment bien, c’est décomposer les hydrocarbures, les démanteler et les restructurer en glucides fongiques, en sucres. Les sucres sont un nutriment absolument essentiel, bien sûr, pour pratiquement toutes les formes de vie que je connais sur cette planète. L’idée d’utiliser des hydrocarbures comme matière première pour les pleurotes a donc beaucoup de sens.

Maintenant, vous avez ce genre de démarrage/arrêt. Vous ne pouvez aller aussi loin sans autres apports de nutriments essentiels. Ce n’est donc pas comme si les champignons pouvaient n’utiliser que des hydrocarbures, ils ont besoin d’un coup de pouce. C’est là qu’il faut les compléter. Mais une fois que vous commencez à créer cette réaction, elle devient catalytique, c’est-à-dire auto-entretenue. Plus vous alimentez cette réaction catalytique, plus vous avez de biodiversité. Encore une fois, d’autres organismes grandissent et meurent. Ils deviennent une ressource qui fournit des vitamines, d’autres minéraux, peut-être d’autres composés organiques décomposables tels que la cellulose ou la lignine, qui peuvent alimenter ces champignons pour qu’ils deviennent encore plus gros et ensuite soutenir plus de plantes qui créent plus de cellulose. Et puis ils meurent, et ils se décomposent, et ces lentilles de mycélium – des colonies de mycélium peu profondes, généralement circulaires – commencent alors à se développer de plus en plus. Vous créez donc un environnement de micro-oasis qui n’est peut-être qu’un grain. Et puis ces choses commencent à s’élaborer. Et à mesure que leurs communautés deviennent plus diversifiées et complexes, ces lentilles de vie commencent alors à devenir de plus grandes oasis. Et lorsque l’environnement de l’oasis est suffisamment grand, il peut alors soutenir les humains.

En plus de générer un sol sain, des équipes étudient comment les champignons pourraient être utilisés pour faire pousser des structures sur d’autres mondes. Pouvez-vous m’en dire plus sur le fonctionnement de ce type de mycotecture ?

Nous cultivons beaucoup de mycélium de reishi, par exemple. Nous cultivons des blocs de reishi. Nous voulions broyer ces blocs pour les transformer en terre ou obtenir d’autres produits à valeur ajoutée. Nous avons donc séché ces blocs de reishi et nous avons essayé de les écraser. Mais nous ne pouvions pas les écraser. Vous pouviez les scier avec une lame de scie, mais si vous essayiez de les frapper avec un marteau ou quelque chose du genre, ils ne se cassaient tout simplement pas. Alors ce grand ingénieur nous a construit une presse hydraulique en acier inoxydable, et j’avais environ 20 000 psi [livres par pouce carré] dans cette presse, et nous lui avons donné mes blocs de reishi, et elle a plié l’acier inoxydable. En essayant de le compresser, il a en fait cassé la machine. Cette chose écrasera des roches toute la journée et ne pourrait pas écraser le mycélium.

Ils sont si structurellement solides. Ils sont également bons pour retenir la chaleur, de sorte que leurs propriétés isolantes sont phénoménales. De plus, celles-ci pourraient devenir des batteries. Vous pouvez avoir des panneaux solaires sur une structure sur Mars faite de mycélium. (L’ensemble du mycélium contient environ 85 % de carbone, et des études ont montré que le carbone poreux peut être un excellent condensateur.) Vous pouvez ensuite les pré-cultiver et les disposer sous une forme telle qu’ils deviennent des nanobatteries. Et ils pourraient alors non seulement vous isoler du froid sur la surface martienne ou des astéroïdes, mais la maison elle-même devient une batterie géante pour l’énergie parce qu’elles sont si riches en fibres de carbone. Alors ça, pour moi, c’est vraiment cool.

Quel genre de délais avez-vous en tête pour tout cela? Est-ce le genre de choses que nous pourrions voir appliquées dans une décennie ou dans un siècle ?

Demain. Ça se passe maintenant. Je suppose qu’il sera mis en œuvre dans l’espace d’ici 10 à 20 ans.

Avant de conclure, soyons un peu plus spéculatifs. Quelles sont certaines des manières les plus fantastiques d’appliquer les champignons dans l’espace ?

Bon, qu’est-ce que je peux te dire ? Je suis sûr que certains de vos éditeurs pourraient dire : « Pas question, nous n’allons pas publier ceci. » Mais je pense que l’utilisation de champignons à psilocybine dans les vols spatiaux a beaucoup de sens. Il y a plus de 65 articles en ce moment … sur ClinicalTrials.gov qui disent que les champignons à psilocybine aident les gens à surmonter [le trouble de stress post-traumatique], la solitude et la dépression. Pensez-vous que les astronautes vont souffrir de solitude, de dépression et de SSPT ? Je pense que oui. Comment allez-vous les aider ?

Dans des conditions soigneusement contrôlées, nos astronautes [être] capables de prendre de la psilocybine dans l’espace et de regarder l’univers et de ne pas se sentir distants et seuls mais de sentir qu’ils font partie de cette conscience géante leur donnera un meilleur état d’esprit – psychologiquement, émotionnellement -travailler avec d’autres astronautes et rester en mission. Je pense que l’isolement, la solitude et la dépression vont être des problèmes majeurs auxquels les astronautes sont confrontés.

Je dis donc ceci avec une grande sincérité : la NASA et toute autre personne travaillant et regardant la colonisation de l’espace, vous devriez considérer que les champignons à psilocybine devraient être une partie essentielle de votre trousse à outils psychologiques pour que les astronautes puissent supporter la solitude et les défis de espace et isolement.

Les champignons à psilocybine renforcent la créativité ; les gens qui sont plus créatifs proposent plus de solutions. Je pense que, dans un sens, c’est un écosystème fertile qui peut conduire à la durabilité des humains dans l’espace.