Avi Loeb, un astrophysicien de Harvard qui n’hésite pas à nager dans les eaux infestées de requins de la controverse, propose un effort majeur pour trouver des extraterrestres dans notre système solaire, peut-être même dans notre espace aérien. Il a levé 1,7 million de dollars de financement privé pour lancer ce qu’il appelle le projet Galileo , une initiative visant à apporter la rigueur de la science expérimentale à l’ufologie.

Le plan de Loeb est d’utiliser un télescope actuellement en construction, l’observatoire Vera C. Rubin, pour étudier les objets interstellaires qui entrent dans notre système solaire. De plus, le projet envisage de construire un réseau de petits télescopes, en groupes de deux, qui peuvent photographier et déterminer la distance de tout ce qu’ils voient dans notre atmosphère.

Ce projet est-il quelque chose dont il faut se féliciter ou se moquer ? Bien que le monde universitaire puisse rejeter le projet Galileo comme rien de plus que de se plier à un public crédule, un tel préjugé est inutile et myope.

Même les critiques reconnaissent que Loeb a des références et du talent. Néanmoins, il est considéré par certains membres de la communauté astronomique comme un chevalier errant, se penchant sur les moulins à vent. C’est en grande partie à cause de ses vues peu orthodoxes sur l’objet ‘Oumuamua. À peu près de la taille d’un centre commercial, ‘Oumuamua a été vu pour la première fois sous la forme d’un point sur une image au télescope il y a quatre ans. Son orbite nous dit qu’il ne vient pas des confins de notre propre système solaire, mais d’ailleurs dans la galaxie. Alors que de nombreux astronomes disent qu’Oumuamua est soit une comète, soit un astéroïde, érodé et incrusté grâce à son long voyage dans l’espace, Loeb a suggéré qu’il pourrait s’agir d’un morceau de matériel extraterrestre, peut-être une voile solaire.

Clairement, c’est une hypothèse radicale. C’est aussi une rebuffade au rasoir d’Occam. Ce dernier mettrait en garde contre l’invocation de l’ingénierie extraterrestre lorsque des explications plus conventionnelles suffisent pour comprendre ‘Oumuamua.

Mais Loeb maintient sa suggestion, et il a récemment pesé sur une autre énigme, celle produite par le rapport récemment publié au Congrès sur l’UAP (phénomènes aériens non identifiés). Cette étude était le résultat d’un projet de loi adopté en décembre dernier ordonnant aux agences de renseignement gouvernementales de mettre sur la table tout ce qu’elles savent sur les UAP (également connus sous le nom d’OVNI). En particulier, le rapport devait aborder les expériences de certains pilotes de la Marine qui ont vu et photographié des objets mystérieux dans le ciel. Ce rapport, remis fin juin, ne disait rien sur les engins spatiaux extraterrestres (du moins pas dans la version rendue publique), mais admettait que sur 144 incidents intrigants, les agences de renseignement ne pouvaient en expliquer qu’un seul.

Ainsi, le projet Galileo intervient pour dire « Assez déjà ». Essayons d’identifier ces phénomènes séduisants avec une science légitime.

Le public a été fouetté par ces histoires. Pendant sept décennies, les partisans des ovnis ont été dépréciés par des scientifiques sérieux pour avoir fait des déclarations extraordinaires sans offrir aucune preuve extraordinaire. Maintenant, un chercheur accrédité semble prêt à intervenir pour aider.

Cela incitera certaines personnes à lever les yeux au ciel et à conclure que Loeb est passé du côté obscur. Mais c’est trop facile. Le sujet est évidemment important, et il devrait être abordé sans notions ou opinions préconçues basées sur les pauvres preuves OVNI du passé.

Mais s’il peut être difficile pour Loeb de trouver le soutien de ses pairs, ce sont ces mêmes personnes qui devraient être reconnaissantes pour ses efforts. La communauté SETI (recherche d’intelligence extraterrestre) n’a jusqu’à présent pas réussi à trouver de signal radio ou lumineux provenant d’autres systèmes stellaires. Oui, ce type d’expérience SETI est de plus en plus rapide, et ses praticiens (y compris moi-même) espèrent que lorsqu’un nombre considérablement plus important de cibles aura été examiné, un signal extraterrestre sans équivoque sera trouvé.

Mais une stratégie alternative de SETI consiste à rechercher des artefacts que des sociétés très avancées ont pu construire. C’est certainement une approche légitime pour découvrir des extraterrestres, et qui ne repose pas sur un signal qui nous parvient au moment où nous le recherchons. Il prend également note du fait que l’univers a trois fois l’âge de la Terre. Par conséquent, il devrait y avoir une intelligence dans la galaxie à un niveau supérieur à des millions ou des milliards d’années au-delà du nôtre. Peut-être que cette intelligence a vraiment intérêt à envoyer du matériel à d’autres systèmes stellaires.

Donc, il est au moins possible que nous soyons visités, et le projet Galileo dit qu’il effectuera des observations pour vérifier cela.

Pourtant, le projet est de longue haleine, motivé par des phénomènes que seuls quelques scientifiques pensent qu’ils méritent d’être étudiés. Le sentiment parmi la plupart des astronomes est que ‘Oumuamua est simplement un rocher qui a beaucoup voyagé. Les trois vidéos alléchantes diffusées par la Marine peuvent être comprises en invoquant des avions et des ballons. Et quant à ce réseau de télescopes mis en place pour enregistrer du matériel extraterrestre naviguant dans nos cieux encombrés… eh bien, les 700 satellites en orbite qui surveillent déjà notre planète n’ont rien vu que les humains n’y aient mis.

En d’autres termes, aucun des phénomènes qui ont stimulé le projet Galileo n’est susceptible d’être l’œuvre d’extraterrestres.

Mais est-ce une raison suffisante pour rejeter l’exercice de Loeb ? A sa décharge, il faut admettre que le chemin le moins fréquenté mène parfois à quelque chose d’intéressant.

Loeb a obtenu des financements privés et a les atouts intellectuels pour assurer la rigueur scientifique du projet. Toute personne ayant moins d’informations d’identification aurait du mal à le faire démarrer.

Libre de la considération banale de la tenure, et avec une volonté d’ignorer les yeux de ses pairs, Avi Loeb est capable de parier sur un cheval noir. En tant que scientifique SETI, je suis reconnaissant qu’il ait la liberté et le courage de contourner la barrière de la sagesse conventionnelle et d’aller hardiment là où peu oseraient aller.

Ceci est un article d’opinion et d’analyse; les opinions exprimées par l’auteur ou les auteurs ne sont pas nécessairement celles de Scientific American .