Dans un récent forum de questions-réponses sur mon livre Extraterrestre , j’ai avoué que je cherchais des signes de civilisations intelligentes dans le ciel car je n’arrive pas à en trouver sur Terre. Un membre du public a ri et a demandé : « Comment définissez-vous une civilisation intelligente ?

Dans mon livre, une culture intelligente se caractérise par les marques de fabrique de la science, à savoir : promouvoir un avenir prospère grâce à la coopération et au partage de connaissances fondées sur des preuves. Les reportages quotidiens indiquent que les humains ne suivent pas très souvent ces principes. Nous avons tendance à nous battre les uns contre les autres, à privilégier les préjugés par rapport aux preuves et à chercher des moyens de nous sentir supérieurs par rapport aux autres. La dernière tendance est la source de tous les maux à travers l’histoire humaine, car elle aboutit à des phénomènes tels que l’élitisme, le suprémacisme, le nationalisme, le racisme, l’antisémitisme, le génocide et les guerres.

Et en parlant des dommages causés par les guerres : en 1939, Winston Churchill a écrit un essai sur les perspectives passionnantes de la recherche d’une vie extraterrestre, mais n’a pas eu le temps de le publier parce qu’on lui a demandé de devenir premier ministre du Royaume-Uni en son combat contre le régime nazi . Poussée par le racisme et l’ antisémitisme d’Hitler , la Seconde Guerre mondiale a coûté quatre mille milliards de dollars aux seuls États-Unis et 75 millions de vies humaines, soit environ 3 % de la population mondiale à cette époque. Les pertes humaines comprenaient un génocide de six millions de Juifs – environ les deux tiersde la population juive d’Europe. La famille de mon grand-père a résidé pendant sept siècles en Allemagne avant la guerre, et il ne reste plus qu’une rue qui porte son nom, l’ Albert-Loeb-Weg dans sa ville natale.

Si les ressources et les vies perdues étaient consacrées à la vision originale de Churchill au lieu d’être gaspillées à tort, nous aurions pu savoir maintenant s’il y a des enfants plus intelligents sur notre bloc cosmique. Cette histoire alternative aurait signalé l’intelligence de notre côté et aurait pu cimenter l’héritage de Churchill en tant que leader d’opinion plutôt que leader politique. Mais au lieu de cela, une espèce extraterrestre nous observant pendant la Seconde Guerre mondiale aurait conclu que nous avons un long chemin à parcourir avant de gagner le respect à l’échelle galactique en tant qu’espèce intelligente.

Le contraire de la guerre est la coopération, mieux illustrée par la culture scientifique. Lorsque j’embarque pour un voyage partout dans le monde en tant que scientifique praticien, j’ai le privilège de rencontrer de nombreux autres scientifiques ayant des intérêts communs. Le partage des connaissances fait de la science un jeu à somme infinie , dont chacun profite grâce à la coopération. Si les dossiers médicaux en Chine avaient été partagés plus ouvertement pendant les premiers jours de la pandémie de COVID-19, les vaccins auraient pu être développés plus tôt, sauvant ainsi davantage de vies humaines. La science offre une solution globale à nos problèmes mondiaux grâce à la coopération sur une planète que nous partageons tous.

Le succès remarquable de la science et de la technologie dans le développement des vaccins COVID-19 n’est pas assez célébré. Actuellement , plus de 99% de toutes les hospitalisations liées au COVID-19 aux États-Unis concernent des patients qui n’ont pas été complètement vaccinés. Ce fait à lui seul souligne le triomphe de la science et de la technologie médicales pour nous protéger de la pandémie. Le vaccin à ARN messager efficace n’a pas suivi l’approche traditionnelle consistant à utiliser un virus affaibli, mais a plutôt utilisé un produit chimique synthétique pour obtenir la réponse immunitaire nécessaire.

L’application des connaissances scientifiques à une utilisation pratique, comme dans le cas des vaccins COVID-19, découle souvent de nombreuses années de recherche dans le ciel bleu , qui vise simplement à mieux comprendre les principes fondamentaux. Un autre essai important écrit en 1939 était celui d’ Abraham Flexner , le directeur fondateur de l’ Institute for Advanced Study de Princeton, qui aida à amener aux États-Unis de nombreux scientifiques juifs d’Europe qui auraient subi la persécution du gouvernement nazi montant, y compris le très premier professeur, Albert Einstein. À la suite de son virage vers le fascisme, l’Allemagne a perdu son leadership mondial dans le domaine scientifique.

L’essai de Flexner, « L’utilité des connaissances inutiles » , décrit comment la recherche motivée par la curiosité sans se soucier des applications conduit à certaines des percées technologiques les plus révolutionnaires. Le délai entre les découvertes scientifiques et leur utilisation pratique peut être long. Quand Einstein a développé la théorie de la relativité générale en 1915, il pensait surtout de son application au système solaire ( précession de Mercure et la déviation de la lumière des étoiles par le soleil ) et le cosmos, mais n’a jamais imaginé son rôle crucial pour permettre à la précision requise pour globale systèmes de positionnement un siècle plus tard. De même, les créateurs de la mécanique quantique n’imaginait pas ses nombreuses applications dans les appareils électroniques et les ordinateurs.

La science est le flambeau qui continuera à éclairer notre chemin alors que nous avançons dans les ténèbres. Nous pouvons avoir un aperçu de notre avenir en trouvant des signatures technologiques de civilisations extraterrestres qui ont eu plus de temps pour développer leur science simplement parce que leurs étoiles hôtes se sont formées avant le soleil. Cette recherche à la fois des signatures biologiques de la vie microbienne et des signatures technologiques de la vie intelligente est examinée en détail dans un nouveau manuel que j’ai écrit en collaboration avec mon ancien post-doctorant Manasvi Lingam, Life In the Cosmos , qui sera publié par Harvard University Press le 29 juin . Si Churchill était vivant, je lui aurais envoyé un exemplaire cadeau de ce manuel avec une inscription dédiée, en remerciement pour sa prévoyance de 1939.

Voici l’espoir d’un avenir meilleur de l’humanité, guidé par la science et non par les conflits. La connaissance scientifique de l’existence d’intelligences extraterrestres lointaines peut sembler inutile à première vue, mais elle pourrait avoir le principal avantage pratique de motiver notre civilisation à se ressaisir et à éviter les guerres, comme l’envisageait le discours du président Ronald Reagan de 1987 aux Nations Unies. . Si nous suivons les principes scientifiques de coopération dans la poursuite de connaissances fondées sur des preuves, nous démontrerons aux civilisations extraterrestres qu’il existe sur Terre une espèce intelligente digne de leur attention. Peut-être qu’alors il deviendra clair pourquoi ils nous ont ignorés pendant si longtemps. Le paradoxe de Fermi sera résolu par une reconnaissance de leur côté que nos actions sont enfin intelligentes. Un comportement plus sage de notre côté pourrait nous valoir une place honorable dans le club des civilisations galactiques intelligentes pour la première fois dans l’histoire de l’humanité.