Comme indiqué précédemment par Forbes, la marine américaine examine des impulsions laser ultra-courtes qui créent un plasma rougeoyant dans les airs pour détourner les missiles des avions. Cela pourrait expliquer certains des « OVNIS » décrits dans le récent rapport du Pentagone sur les phénomènes aériens inexpliqués. Il s’avère que l’intérêt pour cette technologie remonte à plus loin que vous ne le pensez – et pas seulement aux États-Unis

En 1966, les commentateurs essayaient de donner un sens à un précédent rapport sur les ovnis, le projet Blue Book de l’Air Force . Comme la version moderne, cela a conclu qu’il n’y avait aucune preuve que les ovnis étaient des engins extraterrestres, mais l’explication était mince. Philip Klass, rédacteur en chef de l’avionique à l’Aviation Week et sceptique notable sur les ovnis, a écrit son analyse avec la perspective supplémentaire d’une formation en effets électriques. Il a conclu que certains ovnis étaient des « plasmas lumineux d’air ionisé, une forme spéciale de » foudre en boule « générée par la couronne électrique qui se produit sur les lignes électriques à haute tension dans certaines conditions ».

La foudre en boule peut se produire naturellement pendant les orages électriques ou à la suite de courts-circuits dans un équipement électrique à haute tension, un cousin peu compris du plus connu St Elmo’s Fire qui allume les mâts et les antennes avant un orage. Klass, un expert en guerre électronique, a clairement apprécié le potentiel de semer la confusion parmi les observateurs, bien que la technologie pour créer de tels effets à volonté n’existait pas à l’époque. (Que les mystérieux Foo Fighters – des boules de lumière incandescentes vues par les équipages de bombardiers alliés pendant la Seconde Guerre mondiale – aient été une arme secrète, un phénomène naturel ou une fausse déclaration reste inconnu).

Les lasers modernes à impulsions ultracourtes offrent un moyen fiable de créer du plasma à distance. La durée d’impulsion est mesurée en femtosecondes – 10 -15 ou millionièmes de milliardièmes de seconde. En 2005, deux chercheurs travaillant pour le géant français de la défense THALES ont publié un article examinant le potentiel de défense antimissile de cet effet, en particulier pour contrer les missiles à tête chercheuse. En plus d’autres possibilités, ils ont suggéré « un plasma pouvant être utilisé comme leurre actif contre l’électronique à tête chercheuse IR », tout comme les travaux de l’US Navy de 2018.

THALES est un leader mondial des lasers à impulsions courtes. Le Curiosity Rover de la NASA utilise un laser THALES pour transformer des roches en plasma et analyser leur composition chimique à partir de la lumière qu’elles produisent. Mais alors qu’ils parlent librement d’usages scientifiques et commerciaux, la page web du laser THALES ne mentionne pas les applications militaires. Peut-être l’idée n’a-t-elle pas été poursuivie ; ou ils ne souhaitent pas en discuter.

Un article chinois de 2010 sur les applications du laser femtoseconde aux contre-mesures EO discute également du potentiel des lasers à impulsions courtes dans le guidage déroutant des missiles, mais il ne semble pas y avoir d’autres articles chinois open source sur ce sujet. Encore une fois, cela a peut-être été une idée folle qui n’a abouti à rien, ou il se peut que la recherche ne soit pas menée ouvertement.

L’une des histoires les plus intéressantes dans ce domaine a été la rumeur selon laquelle le journaliste du New Scientist Justin Mullins a entendu parler d’une nouvelle arme bizarre qui aurait été développée dans le désert du Nouveau-Mexique dans les années 1980. Elle s’appelait la Voix de Dieu :

« Des chercheurs travaillant avec des armes laser à haute puissance ont découvert qu’ils pouvaient créer une boule de feu rougeoyante dans le ciel en croisant les faisceaux de deux puissants lasers infrarouges. Les faisceaux étaient invisibles à l’œil nu, mais là où ils se sont croisés, leurs champs électriques sont devenus si intenses qu’ils se sont déchirés

molécules dans l’air, créant un plasma… En déplaçant les faisceaux laser dans le ciel, les chercheurs ont découvert qu’ils pouvaient déplacer la boule de plasma d’avant en arrière à très grande vitesse », a écrit Mullins en 2000.

Jusqu’ici si étrange. Ce qui le rend plus étrange, c’est qu’en pulsant les lasers, ils pouvaient moduler le son crépitant produit par le plasma pour véhiculer une parole cohérente : en fait, une boule de feu parlante. L’idée était que l’appareil serait utilisé pour des opérations psychologiques, avec une voix apparemment divine ordonnant aux adversaires de fuir ou de se rendre.

Mullins n’a jamais réussi à découvrir s’il y avait une vérité derrière les rumeurs d’expériences. En discutant avec divers scientifiques, il a conclu que la Voix de Dieu serait « possible en laboratoire mais très difficile à produire dans le ciel ».

Pris en soi, sonne comme une histoire folle et sans fondement. Cependant, en 2018, le programme conjoint d’armes non létales du Pentagone a publié une vidéo d’un laser à impulsions courtes créant une véritable boule de feu à plasma parlante relayant un discours à peine compréhensible –  » la chose la plus effrayante que vous entendrez toute la semaine  » selon Popular Mechanics. Bien que cela ne confirme pas que les scientifiques jouaient avec des boules de feu laser dans le ciel dans les années 1980, cela suggère que le projet Voice of God n’était pas un fantasme complet.

Des chercheurs universitaires et commerciaux ont fait la démonstration du laser-plasma pour les affichages aériens 3D , mais n’ont pas réussi à faire mûrir suffisamment la technologie pour une utilisation commerciale. (Vidéo ici montrant l’état de l’art en 2014).

Un jour, le plasma incandescent au-dessus de la tête peut être aussi banal qu’une enseigne au néon et fera probablement de la publicité pour les mêmes choses à plus grande échelle. Mais pour le moment, cette technologie semble susceptible de donner lieu à des rapports d’ovnis et ceux qui en savent le plus en dévoilent peu.