Les agences d’espionnage se tournent vers les scientifiques pour lutter contre les mystères

Les agences de renseignement américaines exploitent une expertise extérieure alors qu’elles luttent contre des mystères comme le coronavirus et les ovnis qui concernent autant la science que l’espionnage.

Le cabinet d'Avril D. Haines, directrice du renseignement national, travaille à renforcer le rôle de l'expertise scientifique dans la communauté du renseignement.
Crédit…Photo de la piscine par Saul Loeb

WASHINGTON – Les agences de renseignement du pays cherchent des moyens d’accroître leur expertise dans un éventail de disciplines scientifiques alors qu’elles luttent pour répondre à des questions inexpliquées – sur les origines de la pandémie de coronavirus , un phénomène non identifié observé par les pilotes de la Marine et de mystérieux problèmes de santé affectant les espions et les diplomates autour du monde.

L’espionnage traditionnel n’a pas réussi à faire des progrès significatifs sur ces enquêtes de grande envergure, et de nombreux fonctionnaires sont devenus convaincus qu’ils ont besoin d’un meilleur mariage entre la collecte de renseignements et l’examen scientifique.

Les responsables du renseignement de l’administration Biden sont entrés en fonction en s’engageant à travailler dans des domaines traditionnellement dominés par la science, comme l’étude des implications pour la sécurité nationale du changement climatique et des futures pandémies. Mais alors que d’autres problèmes sont apparus, les agences d’espionnage ont dû faire face à des questions qui sont autant des mystères scientifiques que des défis de la collecte de renseignements traditionnels.

La Maison Blanche a donné à la communauté du renseignement jusqu’à la fin de l’été pour rapporter les résultats d’ une plongée profonde dans les origines du coronavirus , y compris un examen de la théorie selon laquelle il aurait été accidentellement divulgué d’un laboratoire chinois étudiant le virus ainsi que la situation actuelle. vue qu’il a été transmis des animaux aux humains en dehors d’un laboratoire.

L’administration s’est également engagée auprès du Congrès à progresser dans la détermination de la cause de mystérieux problèmes de santé chez les diplomates et les agents du renseignement, connus sous le nom de syndrome de La Havane. Et enfin, une enquête préliminaire sur des objets volants non identifiés et d’autres phénomènes n’a pas réussi à expliquer presque toutes les rencontres mystérieuses d’aviateurs militaires que les analystes du renseignement avaient examinées, ce qui a incité les responsables du renseignement à promettre un suivi dans les trois prochains mois.

Pour renforcer le rôle de l’expertise scientifique, le bureau du directeur du renseignement national a fait appel à un épidémiologiste expérimenté de la division du renseignement et de la recherche du département d’État pour siéger au Conseil national du renseignement, selon le renseignement et d’autres responsables gouvernementaux. Le bureau a également créé deux postes de responsable du renseignement national, l’un pour examiner le changement climatique et l’autre pour examiner les technologies perturbatrices, ont déclaré des responsables du renseignement.

Le Conseil national de sécurité, en collaboration avec la CIA et le directeur du renseignement national, a mis en place une paire de panels externes pour étudier le syndrome de La Havane, dont les symptômes comprennent des étourdissements, de la fatigue et une perte de mémoire soudaine. Les scientifiques extérieurs ayant des habilitations de sécurité pourront consulter des renseignements classifiés pour mieux comprendre ce qui a pu causer les lésions cérébrales.

Le travail reflète « une priorité plus large sur la science et la technologie », a déclaré un responsable de la Maison Blanche.

Un panel se concentrera sur les causes possibles. L’autre est chargé d’aider à développer des dispositifs qui pourraient mieux protéger le personnel, selon un responsable de l’administration.

La puissance scientifique a été d’une importance vitale pour les agences de renseignement américaines modernes depuis leurs débuts. Tout au long de la guerre froide, des scientifiques se sont associés à des analystes du renseignement pour examiner le développement de missiles nucléaires et les programmes d’armes chimiques et biologiques des adversaires. Les agences ont également cultivé des talents d’ingénierie en construisant des satellites espions et des avions de reconnaissance et en concevant des outils pour intercepter un large éventail de communications.

Mais les récents défis du renseignement ont nécessité une gamme différente d’expertise scientifique, y compris certains domaines dans lesquels les agences ont investi moins de ressources au fil des ans.

« C’est un moment vraiment intéressant où les intérêts de la sécurité nationale ont changé par rapport à certains des intérêts de la guerre froide », a déclaré Sue Gordon, une ancienne haut responsable du renseignement. « Les priorités changent maintenant. »

Confrontée non seulement aux questions de sécurité immédiates non résolues, mais aussi au défi à plus long terme d’améliorer la collecte de renseignements sur le changement climatique, Avril D. Haines, la directrice du renseignement national, a poussé les agences à recruter plus agressivement des étudiants de premier cycle et des cycles supérieurs avec un large éventail de connaissances scientifiques.

« Le DNI estime que l’évolution du paysage des menaces exige que la communauté du renseignement se développe et investisse dans une main-d’œuvre talentueuse comprenant des personnes ayant une formation scientifique et technologique », a déclaré Matt Lahr, porte-parole de Mme Haines. « Sans une telle expertise, non seulement nous ne serons pas en mesure de rivaliser, mais nous ne réussirons pas à relever les défis auxquels nous sommes confrontés aujourd’hui. »

Les responsables tentent également d’utiliser plus largement les initiatives existantes. Par exemple, le bureau de Mme Haines a interrogé de manière plus agressive son groupe d’experts en science et technologie, une collection de quelque 500 scientifiques qui se portent volontaires pour aider les agences de renseignement à résoudre des problèmes scientifiques.

Les responsables ont interrogé ces scientifiques sur la façon dont les coronavirus mutent ainsi que sur le changement climatique et la disponibilité des ressources naturelles. Bien que les scientifiques du groupe d’experts n’effectuent pas d’analyse du renseignement, leurs réponses peuvent aider ces analystes au sein des agences à tirer des conclusions plus précises, ont déclaré des responsables du renseignement.

Dans d’autres cas, les efforts pour faire appel à une expertise extérieure sont nouveaux.

Pendant l’administration Trump, le Département d’État a chargé les Académies nationales des sciences, de l’ingénierie et de la médecine d’examiner le syndrome de La Havane. Son rapport a conclu qu’une arme à micro-ondes était une cause probable de nombreux épisodes, mais a été entravée en partie à cause d’un manque d’accès à l’information ; les scientifiques n’ont pas reçu l’ensemble des informations collectées par les agences de renseignement, ont déclaré des responsables.

Les scientifiques extérieurs des deux nouveaux panels auront des autorisations de sécurité leur permettant d’examiner l’ensemble des matériaux. Le « objectif principal » des panneaux est de leur donner accès à des informations classifiées qui leur ont été refusées dans le cadre d’études précédentes, a déclaré un responsable de la Maison Blanche.

Des responsables du renseignement et des experts gouvernementaux feront également partie des panels. McClatchy a déjà rendu compte de leur création.

L’administration fera également appel à des experts médicaux en lésions cérébrales traumatiques et à des experts techniques sur les systèmes d’armes et les dispositifs à énergie dirigée pour examiner les causes potentielles des épisodes de santé, selon le responsable de l’administration.

Le gouvernement examine quelque 130 épisodes, bien que les responsables concèdent que certains pourraient éventuellement être écartés si leurs causes sont déterminées et ne semblent pas liées au syndrome de La Havane.

Un certain nombre de victimes avaient critiqué la manière dont le gouvernement avait traité la question, affirmant que trop peu de responsables la prenaient au sérieux. Alors que certains responsables sont restés sceptiques, au sein de la CIA, le syndrome est devenu une priorité absolue de William J. Burns, son directeur, qui a fait pression pour les nouveaux panels.

« Dans le cadre de nos efforts vigoureux en cours pour déterminer la cause de ces incidents de santé anormaux, nous sommes impatients de travailler avec les meilleurs scientifiques et experts à l’intérieur et à l’extérieur du gouvernement sur ce panel », a déclaré M. Burns dans un communiqué.

Alors que la recherche scientifique a été une force des agences de renseignement américaines, a déclaré Mme Gordon, les problèmes actuels peuvent nécessiter une approche différente, amenant plus de personnes de l’extérieur et travaillant davantage avec des informations dites open source, y compris des données brutes collectées par des scientifiques mais pas toujours examinés indépendamment par les agences de renseignement.

« Je pense qu’ils l’aborderont probablement légèrement différemment de ce qu’ils auraient pu faire par le passé », a déclaré Mme Gordon, « avec un peu plus d’ouverture ».

Julian E. Barnes est un journaliste de la sécurité nationale basé à Washington, qui couvre les agences de renseignement. Avant de rejoindre le Times en 2018, il a écrit sur les questions de sécurité pour le Wall Street Journal.@julianbarnes  Facebook