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De nouveaux documents élargissent considérablement la connaissance du public de la portée et de la gravité de cet incident et en révèlent d’autres qui se sont produits à peu près au même moment. Ces détails proviennent en grande partie de nos demandes du Freedom of Information Act (FOIA), qui ont abouti à la divulgation des journaux de pont des navires concernés. De plus, notre enquête a utilisé des centaines de gigaoctets de données de localisation des navires du système d’identification automatique (AIS) pour reconstruire de manière médico-légale la position des navires militaires et civils dans la région au cours de cette étrange série d’événements.

Adam Kehoe / Marc Cecotti

Article initial The War Zone

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Gros article de Kehoe et Cecotti, qui va être, c’est certain, à l’origine de gros remous au sein de la Marine américaine !

A lire !

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Plusieurs destroyers ont été envahis par de mystérieux « drones » au large de la Californie pendant de nombreuses nuits

Article The War Zone

En juillet 2019, une série d’événements vraiment bizarres s’est déroulée autour des îles anglo-normandes de Californie. Pendant un certain nombre de jours, des groupes d’aéronefs non identifiés, que la marine américaine appelle simplement des «drones» ou des «UAV», ont poursuivi les navires de ce service, déclenchant une enquête de haut niveau.

Au cours des rencontres du soir, jusqu’à six aéronefs ont été signalés en train d’essaims autour des navires à la fois. Les drones ont été décrits comme volant pendant des périodes prolongées dans des conditions de faible visibilité et effectuant des manœuvres effrontées au-dessus des navires de guerre de la Marine à proximité d’un champ d’entraînement militaire sensible à moins de 160 km au large de Los Angeles. L’enquête qui a suivi comprenait des éléments de la Marine, de la Garde côtière et du Bureau fédéral d’enquête (FBI). Les incidents ont retenu une grande attention, notamment de la part du chef des opérations navales – le sommet de la chaîne de commandement de la Marine.

Ce qui suit est notre propre enquête sur ces événements, au cours de laquelle nous avons découvert que ces événements étaient d’une ampleur beaucoup plus étendue qu’on ne l’avait compris auparavant.

Une étrange histoire émerge

L’année dernière, le réalisateur de documentaires Dave Beaty a découvert les premiers détails sur les événements, centrés sur le  destroyer de classe Arleigh Burke USS Kidd (DDG-100). Ce récit initial décrivait une rencontre tendue, aboutissant au déploiement d’équipes de renseignement à bord.

USN

USS Kidd .

De nouveaux documents élargissent considérablement la connaissance du public de la portée et de la gravité de cet incident et en révèlent d’autres qui se sont produits à peu près au même moment. Ces détails proviennent en grande partie de nos demandes du Freedom of Information Act (FOIA), qui ont abouti à la divulgation des journaux de pont des navires concernés. De plus, notre enquête a utilisé des centaines de gigaoctets de données de localisation des navires du système d’identification automatique (AIS) pour reconstruire de manière médico-légale la position des navires militaires et civils dans la région au cours de cette étrange série d’événements.

En utilisant la position de l’USS Kidd comme point de départ, nous avons pu identifier plusieurs autres navires à proximité de lui lors des incidents en question, notamment les destroyers de l’US Navy USS Rafael Peralta , USS Russell , USS John Finn et USS Paul Hamilton . Les demandes ultérieures de la FOIA pour les enregistrements de ces navires nous ont permis de construire une image composite des événements dans leur ensemble.

USN

Night One: 14 juillet 2019

Il semble que les incidents ont commencé par une première observation «UAV» par l’USS Kidd vers 22h00 dans la nuit du 14 juillet 2019. Les journaux de pont comme celui ci-dessous fournissent des informations sur la route et la vitesse du navire. De plus, ils enregistrent toute autre information pertinente sur des événements inhabituels ou des changements dans le comportement du navire. Ce journal enregistre la première observation de drone:

MARINE VIA FOIA

Comme indiqué précédemment, deux drones, généralement décrits comme des UAV ou des véhicules aériens sans pilote dans les journaux, ont été repérés par le Kidd. L’équipe d’interprétation et d’exploitation nautiques ou photographiques des navires, ou «équipe SNOOPIE», fait référence à une équipe de renseignement photographique embarquée chargée de documenter des contacts inconnus, des événements d’intérêt et d’autres objets d’intérêt à brève échéance.

USN

Un membre de l’équipe SNOOPIE d’un destroyer avec une caméra vidéo à la main.

Bien qu’un navire équipé d’Aegis comme l’USS Kidd possède certains des capteurs les plus sophistiqués au monde, les marins équipés de caméras grand public agissent comme une sorte d’équipe agile de repérage et d’enregistrement d’événements, capable de s’adapter rapidement aux conditions changeantes tout en offrant une conscience de la situation. et enregistrer ce qu’ils voient grâce aux méthodes traditionnelles de vidéo et de photo. Vous pouvez voir une équipe SNOOPIE en action et l’un de leurs produits dans la vidéo ci-dessous:

Moins de 10 minutes après l’observation, l’USS Kidd a informé l’USS Rafael Peralta de la situation. Les journaux de l’ USS Rafael Peralta montrent que vers 22h00, il a activé sa propre équipe SNOOPIE. Ils montrent également que des rapports d’observations supplémentaires provenaient de l’USS John Finn .

MARINE VIA FOIA

Pour sa part, les journaux de bord de l’USS John Finn signalaient simplement une possible activité d’UAV et la désactivation du système de transpondeur AIS du navire. En fait, la désactivation sélective de l’AIS était un défi pour nous dans la reconstruction des positions des navires, car nous devions parfois nous fier à la comparaison croisée des journaux de pont pour localiser la position des navires.

Peu de temps après l’observation initiale, une lumière clignotante rouge a été repérée.

MARINE VIA FOIA

Parmi les entrées les plus dramatiques dans les journaux de cet incident est celle ci-dessous de l’USS Rafael Peralta, décrivant une lumière blanche planant au-dessus du pont d’envol du navire.

MARINE VIA FOIA

Le journal indique que le drone a réussi à égaler la vitesse du destroyer avec l’engin se déplaçant à 16 nœuds afin de maintenir une position de vol stationnaire au-dessus de l’aire d’atterrissage de l’hélicoptère du navire. Pour compliquer davantage ce qui était déjà une manœuvre complexe, le drone fonctionnait dans des conditions de faible visibilité (moins d’un mille marin) et de nuit.

À ce stade, la rencontre avait duré plus de 90 minutes – beaucoup plus longtemps que ce que les drones disponibles dans le commerce peuvent généralement supporter.

USN

Le pont éclairé en rouge d’un destroyer de classe Arleigh Burke pendant la nuit.

Selon les données de l’AIS, peu de navires civils se trouvaient à proximité immédiate. L’AIS n’est pas strictement obligatoire dans tous les cas et peut être désactivé, il est donc possible que d’autres navires se trouvent également à proximité. Le vraquier civil Bass Strait , cité plus tard dans l’enquête, était situé vers la limite nord de la zone de rencontre. Un pétrolier battant pavillon libérien, le Sigma Triumph, se trouvait juste au sud de la position des trois destroyers. L’ ORV Alguita , un catamaran de 50 pieds, brièvement un sujet d’intérêt dans l’enquête officielle qui allait venir, se trouvait juste à côté de la pointe ouest de l’île de San Clemente. Surtout, l’île de San Clemente appartient à la marine et est fréquemment utilisée pour l’entraînement militaire et à des fins de test.

La carte suivante montre le trafic maritime autour des ports de Los Angeles et de San Diego le 14 juillet. La position de chaque navire à 22h00 est indiquée par un indicateur noir et la trajectoire du navire avant et après l’heure de l’incident est marquée par des points de couleur. Les positions approximatives de chaque groupe de navires sont marquées numériquement.

ILLUSTRATION DE L’AUTEUR

Les deux groupes de destroyers et l’ORV Alguita forment une forme à peu près triangulaire avec chaque côté d’environ 50 milles marins de long, contenant une superficie d’un peu plus de 1000 milles marins carrés. Le détroit de Bass et l’USS Paul Hamilton étaient relativement proches au premier marqueur. L’ORV Alguita se trouvait au large de la pointe nord de l’île San Clemente au marqueur deux. L’USS Kidd était au marqueur trois, et la formation de trois destroyers était au marqueur quatre. Le pétrolier Sigma Triumph était juste à l’ouest de la formation de trois destroyers, au marqueur cinq.

Deuxième nuit: 15 juillet 2019

En raison de nouvelles divulgations de la FOIA, nous savons maintenant qu’une autre série majeure d’incursions s’est produite la nuit suivante, le 15 juillet 2019.

Cette fois, l’USS Rafael Peralta a été le premier à repérer les objets et à déployer ses équipes SNOOPIE à 20h39.

MARINE VIA FOIA

À 21h00, l’USS Kidd avait également repéré les drones et déployé à nouveau son équipe SNOOPIE. Les drones semblent avoir poursuivi les navires, alors même qu’ils ont continué à manœuvrer tout au long de l’incident.

MARINE VIA FOIA

À 21 h 20, les journaux de l’USS Kidd remarquent simplement « Plusieurs drones autour du navire » – avec le mot « ci-dessus » barré:

MARINE VIA FOIA

17 minutes plus tard, la commande est envoyée aux stations de l’homme Mark 87:

MARINE VIA FOIA

La signification de ceci n’est pas exactement claire, mais cela pourrait faire référence au directeur électro-optique Mark 87 qui est un composant de la tourelle infrarouge et optique massive connue sous le nom de système de visée électro-optique Mk20 (EOSS) situé au-dessus du pont. Ce système était à l’origine destiné à aider à diriger le canon de 5 pouces du navire, mais également à assurer la surveillance et le suivi sur de longues distances. La zone de guerre a fait un profil complet sur ce puissant système optique , qui aurait pu être utile pour essayer de comprendre ce qui se passait autour du navire et éventuellement identifier les drones la nuit.

USN / L3HARRIS

Le Mk20 EOSS.

La référence pourrait également concerner les canons à chaîne 25 mm / 87 Mk38 du navire qui sont également équipés pour une utilisation à distance via une boule FLIR, bien que cela soit moins probable. Il existe également l’adaptateur de fusil de lancer de ligne Mk 87 utilisé pour tirer des lignes de tir vers d’autres navires pendant le ravitaillement en cours et d’autres activités, mais cela n’a guère de sens dans le contexte du moment.

A peu près au même moment, l’USS Russell enregistre une frénésie d’activité:

MARINE VIA FOIA

Les journaux décrivent des drones tombant en élévation et se déplaçant apparemment en avant et en arrière, à gauche et à droite.

Pendant ce temps, l’USS Rafael Peralta a reçu un appel radio d’un bateau de croisière de passage, le Carnival Imagination, les informant que les drones ne sont pas les leurs et qu’ils voient également jusqu’à cinq ou six drones manœuvrer à proximité:

MARINE VIA FOIA

L’incident s’est poursuivi dans la nuit, l’USS Rafael Peralta enregistrant d’abord deux drones puis quatre drones près de leur navire:

MARINE VIA FOIA

Vers minuit, l’USS Russell rapporte une dernière observation:

MARINE VIA FOIA

Malgré la durée de près de trois heures de l’événement, aucun des navires de guerre impliqués ne semble avoir été en mesure d’identifier les drones.

USN

Un destroyer Arleigh Burke en cours de nuit.

Contrairement à la première nuit, la deuxième série de rencontres a eu lieu plus près du rivage. Plusieurs des observations de drones ont placé leur position entre l’île de San Clemente et San Diego. Les positions approximatives des navires et les observations de drones sont illustrées ci-dessous. Notez que les points de suivi indiquent la position des navires tout au long de l’événement, avec un point noir plus grand indiquant la position de chaque navire près du début de l’incident à 20h45.

ILLUSTRATION DE L’AUTEUR

L’enquête officielle

Comme on pouvait s’y attendre pour une série de rencontres aussi inhabituelles, une enquête officielle semble avoir été ouverte immédiatement. Le premier e-mail que nous avons obtenu était daté du 17 juillet et faisait référence à des conversations téléphoniques antérieures.

Le matin du 18 juillet, un agent de liaison de la Marine avec la Garde côtière a commencé à demander des mises à jour pour obtenir des informations sur les navires impliqués dans la rencontre, citant «une visibilité de plus haut niveau».

MARINE VIA FOIA

Une heure plus tard, un agent spécial du Naval Criminal Investigative Service (NCIS), affecté à la 3e Flotte en tant qu ‘«officier de CI d’état-major», avec CI probablement pour «contre-espionnage», a remercié un collègue des garde-côtes. Ils ont mentionné que l’information irait directement au commandant de la flotte du Pacifique et au chef des opérations navales (CNO) – le haut de la hiérarchie de la marine, et un membre des chefs d’état-major interarmées.

MARINE VIA FOIA

Il semble que l’objectif initial de leur enquête était l’ORV Alguita. Un e-mail envoyé 10 minutes plus tard a exprimé la nécessité de transmettre des informations sur le navire à une équipe plus nombreuse.

MARINE VIA FOIA

À ce moment-là, un agent du bureau de Los Angeles du FBI était inclus dans la chaîne de messagerie. Des informations préliminaires ont indiqué que si l’ORV Alguita disposait de drones à bord, ses capacités étaient très limitées.

MARINE VIA FOIA

Un courriel de suivi dans la soirée du 18 juillet indiquait que la Garde côtière avait contacté le navire directement par téléphone satellite. Sur la base de la référence de la ligne d’objet à l’île San Nicolas et de la période donnée par les enquêteurs, il semble que l’ORV Alguita ait été examiné spécifiquement pour les événements du 14 juillet.

MARINE VIA FOIA

Les enquêteurs avaient rencontré plusieurs problèmes à ce stade. Les propriétaires de l’ Alguita ont nié avoir exploité un drone pendant la période en question et ont affirmé que leurs drones étaient incapables de fonctionner à plus de quelques mètres du navire. De plus, le drone Phantom IV est un petit quadcopter et a un temps de vol maximum de 28 minutes, selon le constructeur DJI , ce qui est incompatible avec les longues durées des incidents et les performances générales décrites comme observées dans les journaux de pont.

DJI

Phantom 4 Pro.

Bien qu’il ne soit pas mentionné dans ces courriels, l’ Alguita était également significativement à l’ouest des événements de la deuxième nuit, le 15 juillet, sur la base des données AIS. Reconnaissant apparemment que l’ORV Alguita était mal ajustée, les enquêteurs ont admis qu’ils devaient continuer à chercher. Les courriels indiquent que le renseignement de la marine a commencé à jouer un rôle plus actif dans l’enquête le 19 juillet, avec le directeur du Centre des opérations de renseignement maritime (MIOC) au sein de la 3e flotte, identifié par l’acronyme C3F, « bouclant » le reste du commandement. bureau de renseignement, ou N2.

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Les enquêteurs ont ensuite cherché à exclure la possibilité que les drones soient exploités par la marine elle-même. Mardi de la semaine suivante, un représentant du Fleet Area Control and Surveillance Facility (FACSFAC) basé à San Diego a précisé que les drones n’étaient exploités par la marine que dans certaines zones limitées. Ils ont ensuite fourni la carte suivante des zones opérationnelles (OPAREAS) avec une ventilation des plates-formes utilisées.

MARINE VIA FOIA

Un peu énigmatique, l’un des enquêteurs a fait référence aux «observations récentes» et a clarifié davantage la nécessité de «corréler ou exclure les opérations». Il a en outre demandé des données détaillant les opérations entre le 14 et le 17 juillet.

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FACSFAC San Diego, à son tour, a envoyé des feuilles de calcul des activités prévues pendant cette période, et a expliqué que les opérations d’UAV sont surlignées en jaune. Bien que les horaires de vol qui nous ont été communiqués pour le 14 juillet soient complètement expurgés, la mise en évidence sous-jacente est visible. Aucune surbrillance jaune n’est visible pour le 14 juillet:

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Dans l’après-midi du 23 juillet, les enquêteurs cherchaient toujours à déterminer l’intention derrière les incidents.

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Le dernier e-mail qui nous a été divulgué date du 25 juillet. Il fait référence à un briefing classifié sur les drones (appelé ici UAS).

MARINE VIA FOIA

Une autre demande d’information de la FOIA sur ces briefings a été refusée en raison de leur niveau de classification. Après le 25 juillet, la piste des e-mails devient froide.

Fait remarquable, les incidents de drones ont recommencé à se produire àcette époque. De nouvelles observations ont eu lieu aux premières heures du 25 juillet et du 30 juillet, alors que les enquêteurs commençaient à examiner les briefings classifiés et cherchaient apparemment toujours à identifier l’intention derrière les incursions des 14 et 15 juillet.

L’incident du 25 impliquant l’USS Kidd a commencé vers 1h20 du matin, l’équipe SNOOPIE étant désactivée vers 1h52.

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L’incident du 30 juillet a été plus long, l’équipe étant activée vers 2 h 15 et désactivée uniquement à 3 h 27:

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MARINE VIA FOIA

Ces derniers incidents sont notables parce qu’ils se sont produits au cours de l’enquête et après que FACSFAC San Diego a été étroitement consulté.

Au moment de la rédaction de cet article, nous n’avons pas de journaux de pont complets pour le mois de juillet, à l’exception de l’USS Kidd , il reste donc incertain si d’autres navires ont également continué à rencontrer des drones plus tard dans le mois.

Des informations supplémentaires continuent à émerger des demandes FOIA, mais sur la base des preuves disponibles, il semble que l’enquête initiale n’a finalement pas permis d’identifier la source des drones.

Des questions de plus en plus pressantes

Cumulativement, ces nouveaux détails soulèvent une foule de questions difficiles.

On ne sait pas pourquoi quiconque utiliserait des drones près des navires de guerre de la marine de manière aussi effrontée. Les drones disponibles dans le commerce ne sont généralement pas capables de voler pendant de si longues durées sur de grandes distances à des vitesses supérieures à 45 miles à l’heure. Sur la base des données regroupées disponibles à partir des journaux de pont, nous estimons que les drones ont parcouru au moins 100 miles nautiques lors de l’incident du 14 juillet.

De plus, les drones ont pu localiser et attraper un destroyer voyageant à 16 nœuds dans des conditions avec moins d’un mille marin de visibilité. Tout aussi déroutant, leurs opérateurs semblent avoir coordonné au moins cinq à six drones simultanément. Ensuite, il y a la question du contrôle de la ligne de visée, et des méthodes de contrôle en général, qui rendent les capacités décrites d’autant plus déroutantes.

USN

Un destroyer de l’US Navy navigue sous les étoiles.

Pour être sûr, l’ île de San Clemente et la zone d’entraînement voisine FLETA HOT sont les hôtes d’une multitude de tests, qui peuvent inclure des programmes classifiés. Est-il possible que les drones aient été exploités par l’armée elle-même dans le cadre d’un test erroné quelconque?

Si tel est le cas, les incursions se sont poursuivies après une enquête concertée qui a atteint le plus haut niveau de la hiérarchie navale. Il semble également qu’aucune activité d’UAV n’ait été programmée par le FASFAC San Diego le 14 juillet. D’un autre côté, c’est un domaine général où des choses extrêmement étranges se sont produites dans le passé .

Si les drones n’étaient pas exploités par l’armée américaine, ces incidents représentent une brèche de sécurité très importante. S’ils faisaient partie d’une sorte d’action secrète, on ne sait toujours pas pourquoi ils ont été volés si ouvertement et si fréquemment de manière presque harcelante. Plus troublant encore, si un acteur étatique étranger était impliqué, d’où exactement les drones ont-ils été lancés?

Une chose est assez sûre: l’US Navy dispose d’une grande quantité de données sur ces événements. Les documents ci-dessus montrent que plusieurs équipes indépendantes de renseignement photographique ont été déployées. Ces équipes ne sont qu’une petite partie d’une suite sophistiquée de capacités de surveillance et de capteurs avancés , y compris la capacité de détecter les émissions radio à proximité des navires, disponibles pour l’un des navires impliqués. Ceci s’ajoute aux capteurs terrestres qui surveillent de près la zone. En fait, il est étonnant que ces capteurs, associés à un enregistrement photographique probablement étendu, n’aient pas été suffisants en eux-mêmes pour résoudre le problème. Cela remet en question l’appellation «drone». Y a-t-il jamais eu une description difficile de ces engins au-delà des lumières dans le ciel?

La question demeure: qui exploitait ces engins avec une impunité apparente, et dans quel but, et cette affaire extrêmement bizarre a-t-elle jamais été résolue?

Notre enquête sur cet événement est toujours en cours et nous vous tiendrons au courant dès que de plus amples informations seront disponibles.