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« En ce sens, la question la plus fondamentale est peut-être de savoir si nous sommes, cette fois, technologiquement équipés pour résoudre le casse-tête une fois pour toutes. Il ne fait aucun doute que notre capacité à ressentir les phénomènes les plus éthérés et les plus fugaces du cosmos est à un niveau record. Mais il semble y avoir une ligne fine entre la reconnaissance de cette possibilité passionnante et le fait d’être la proie du genre d’orgueil dont certains de nos précurseurs ont été victimes. « 

Caleb A Scharf

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Bon article de Scharf pour Scientific American, sur les différentes opinions au fil du temps, de la possibilité de la vie sur Mars.

Lien vers l’article de Scientific American

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L’un des aspects les plus intrigants de l’histoire de la quête humaine pour découvrir s’il y a ou non une autre vie dans l’univers, et si l’une d’entre elles est reconnaissable à l’intelligence de la façon dont nous sommes, est à quel point notre humeur philosophique a changé. aller et retour à travers les siècles.

Aujourd’hui, nous assistons à un «âge d’or» en termes de travail actif vers des réponses. Une grande partie de ce travail découle des révolutions qui se chevauchent dans la science exoplanétaire et l’exploration du système solaire, et de nos révélations en cours sur la diversité et la ténacité de la vie ici sur Terre. Ensemble, ces domaines d’étude nous ont donné des endroits à regarder, des phénomènes à rechercher et une confiance accrue dans le fait que nous approchons rapidement du point où nos prouesses techniques peuvent franchir le seuil nécessaire pour trouver des réponses sur la vie ailleurs.

Dans ce mélange va la recherche de l’intelligence extraterrestre (SETI); à mesure que nous sommes devenus plus à l’aise avec l’idée que la restructuration technologique et la réutilisation de la matière sont quelque chose que nous pouvons et devrions rechercher activement. Si pour aucune autre raison que notre propre réutilisation de la matière, ici sur Terre, est devenue de plus en plus vive et tendue, et donc essentielle à apprécier et à modifier pour aider à la survie à long terme. Mais cette recherche, qualifiée à la fois de SETI et de quête de « technosignatures », est toujours confrontée à des défis de taille – notamment le rattrapage nécessaire après des décennies à recevoir une allocation moins que stellaire de ressources scientifiques.

Ce qui est si fascinant, c’est qu’à bien des égards, nous sommes déjà venus ici et avons déjà fait tout cela auparavant, mais pas récemment, et pas avec le même ensemble d’outils que nous avons maintenant à portée de main.

En Europe occidentale, pendant la période d’il y a environ quatre cents ans jusqu’au siècle dernier, la question de la vie au-delà de la Terre semble avoir été moins «si» que «quoi». Des scientifiques célèbres comme Christiaan Huygens ont écrit dans son Cosmotheoros: « Tant de soleils, tant de terres, et chacun d’entre eux regorge de tant d’herbes, d’arbres et d’animaux… même les petits messieurs autour de Jupiter et de Saturne…» Et ce sentiment de la pluralité cosmique n’était pas rare. Il était à presque tous égards beaucoup plus simple et plus raisonnable de supposer que la richesse de la vie sur Terre se répétait simplement ailleurs. C’est une fois que l’on a abandonné le sentiment d’unicité terrestre.

En d’autres termes, dans de nombreux quartiers, il n’y avait pas de «sommes-nous seuls?» question posée, au contraire, le débat portait déjà sur les détails de la façon dont la vie ailleurs dans le cosmos allait à ses affaires.

Dans les années 1700 et 1800, nous avions des astronomes comme William Herschel, ou le plus amateur Thomas Dick , proposant non seulement que notre système solaire, de la Lune aux planètes extérieures, était envahi par des formes de vie (Dick tenant le record en suggérant que les anneaux de Saturne tenaient environ 8 trillions d’individus) mais se convaincre qu’ils pouvaient voir les preuves. Herschel, avec ses bons télescopes, devenant convaincu qu’il y avait des forêts sur la Lune, dans l’ humour de Mare , et spéculant que les taches sombres du Soleil étaient en fait des trous dans une atmosphère chaude et brillante, sous laquelle, une surface fraîche soutenait de grands êtres extraterrestres.

Même si nous pourrions remettre en question certaines de leurs normes scientifiques, des gens comme Herschel et Dick suivaient en effet la philosophie de la vie partout, et l’élèvent au niveau de tout autre phénomène observable. Herschel appliquait également les meilleurs instruments scientifiques qu’il pouvait à l’époque.

Jusqu’au 20 èmesiècle, avant les données obtenues par le survol du Mariner 4 en 1965, la possibilité que Mars ait un environnement de surface plus clément, et donc la vie, avait encore un poids significatif. Bien qu’il y ait eu des affirmations extrêmes comme les «canaux» de Percival Lowell sur Mars à la fin des années 1800 et au tout début des années 1900, les astronomes de l’époque étaient en grande partie en désaccord avec ces interprétations spécifiques. Fait intéressant, c’était parce qu’ils ne pouvaient tout simplement pas reproduire les observations, trouvant que les marques qu’il avait associées aux canaux et aux civilisations étaient en grande partie inexistantes (un exemple de la façon dont de meilleures données peuvent écarter les théories des animaux de compagnie). Mais à part les distractions de Lowell, l’existence d’une sorte de climat tempéré sur Mars n’était pas facile à ignorer, pas plus que la vie à sa surface. Par exemple, Carl Sagan et Paul Swan ont publié un article juste avant l’arrivée de Mariner 4 sur Mars dans laquelle ils ont écrit:

«Le corpus actuel de preuves scientifiques suggère, mais ne démontre pas sans ambiguïté, l’existence de la vie sur Mars. En particulier, les ondes d’obscurcissement observées par photométrie qui partent des calottes polaires en phase de vaporisation à travers les zones sombres de la surface martienne ont été interprétées en termes d’activité biologique saisonnière.

Il suffit de dire que cette proposition a suivi de nombreuses autres idées trop optimistes sur la recherche de la vie sur la planète rouge. Bien qu’il soit fascinant de voir à quel point le phénomène d’assombrissement périodique dont ils ont discuté pourrait effectivement s’intégrer dans une image d’une biosphère de surface sur Mars – et reste peut-être une leçon plutôt décevante dans la surinterprétation de données limitées.

Mais le point clé est que nous avons en fait le plus souvent été d’avis que la vie est là-bas et que nous pourrions expliquer certaines observations cosmiques. Le problème est que, à mesure que les données se sont améliorées et que le contrôle s’est intensifié, la présence de la vie ne s’est pas révélée – à partir de l’exploration planétaire ou de la recherche d’intelligence extraterrestre. Et à cause de cela, nous sommes passés à l’autre extrême, où la question est passée de «quoi» à «si».

Bien sûr, nous avons aussi probablement systématiquement sous-estimé le défi à travers les siècles. Aujourd’hui encore, il est évident que la recherche d’émissions radio structurées issues de la vie technologique n’a jusqu’à présent fait qu’effleurer la surface d’un espace complexe de paramètres; un fait magnifiquement quantifié et articulé par Jason Wright et ses collègues en 2018, comme étant un peu comme regarder dans un bain à remous d’eau pour tirer des conclusions sur le contenu des océans de la Terre.

En ce sens, la question la plus fondamentale est peut-être de savoir si nous sommes, cette fois, technologiquement équipés pour résoudre le casse-tête une fois pour toutes. Il ne fait aucun doute que notre capacité à ressentir les phénomènes les plus éthérés et les plus fugaces du cosmos est à un niveau record. Mais il semble y avoir une ligne fine entre la reconnaissance de cette possibilité passionnante et le fait d’être la proie du genre d’orgueil dont certains de nos précurseurs ont été victimes. Bien entendu, nous disons, c’est le plus de temps particulière dans l’ existence humaine, si nous ne pouvons étendre nos esprits et nos efforts alors tout peut être révélé!

Bien sûr, aucun de nous ne peut savoir avec certitude dans quelle direction tout cela se passera. Nous ferions peut-être mieux d’être très explicites sur l’incertitude inhérente à tout cela, car c’est en fait incroyablement excitant de devoir affronter l’inconnu et l’inconnaissable. Ce que nous ne devrions pas faire, c’est permettre à la nature imprévisible de ce pendule particulier, oscillant entre les possibilités, de nous dissuader d’essayer.