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Comme pour presque tous les résultats potentiellement révolutionnaires, la NASA avait besoin d’une confirmation. Levin souligne: «Lorsque l’expérience d’analyse moléculaire Viking n’a pas réussi à détecter la matière organique, l’essence de la vie, cependant, la NASA a conclu que le LR avait trouvé une substance imitant la vie, mais pas la vie.»

The Debrief

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Mars devrait largement monopoliser l’attention de ceux qui regardent au ciel, avec l’arrivée sur Mars de Persévérance. The Debrief a eu la très bonne idée de remettre (aussi) de la lumière sur un article / ITW de Patricia Straat avec les missions Viking. Nous l’avions partagé au moment de sa publication.

Lien vers l’article de Scientific American

Lien vers l’article de The Debrief

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Même avant que le cosmonaute Youri Gagarine n’entre dans l’histoire en tant que premier humain dans l’espace, l’Union soviétique avait déjà lancé deux missions de survol infructueuses vers Mars. Trois autres échecs ont suivi, dont  le dernier  n’a pas réussi à quitter l’orbite terrestre basse en novembre 1962. Les États-Unis ont lancé leur propre mission échouée sur Mars, Mariner-3, en 1964, avant que Mariner-4 ne réussisse le premier survol du quatrième rocher. du soleil du 15 juillet 1964.

Au total, ces sept missions représentent la première sur 49 au total (et plus), y compris les deux vaisseaux spatiaux qui viennent d’arriver sur Mars la semaine dernière et l’atterrissage du rover Perseverance de la NASA à venir cette semaine. L’  orbiteur Hope des EAU  et l’ orbiteur Tianwen-1 de l’Administration spatiale chinoise   ont déjà établi des orbites réussies. L’atterrisseur et le rover de Tianwen-1 devraient tomber à la surface de la planète vers le 21 mai de cette année. La mission Mars 2020 de la NASA   devrait arriver le jeudi 18 février et si l’insertion en orbite de l’engin est réussie, le rover  Perseverance  et son acolyte, le  drone Ingenuity Helicopter , s’élanceront vers la surface pour commencer une longue série d’expériences d’un mois.

Comme ces premières missions ratées il y a plus de 60 ans et la majorité qui ont suivi, ce dernier cycle aspire à continuer à élargir nos connaissances sur la planète rouge et à aider à la recherche continue de la vie en dehors de notre propre maison fragile. La liste  est pleine de succès et d’échecs. Pourtant, dès  1976 , les scientifiques trouvaient déjà des allusions alléchantes selon lesquelles Mars était peut-être autrefois habitable, abritant peut-être même des formes de vie extrêmes profondément sous la surface de la planète.

LES PREMIERS INDICES DE VIE SUR MARS

Ces premiers indices sont venus des atterrisseurs Viking 1 et Viking 2 de la NASA en 1976. Ils ont été expliqués en détail par Gilbert V. Levin, membre de cette équipe originale,  dans un article de 2019  pour Scientific American intitulé  «Je suis convaincu que nous avons trouvé des preuves de la vie sur Mars dans les années 1970 ».

Dans cet article, Levin explique comment: «Le 30 juillet 1976, le LR a renvoyé ses premiers résultats depuis Mars. Étonnamment, ils étaient positifs. Au fur et à mesure de la progression de l’expérience, quatre résultats positifs au total, appuyés par cinq contrôles variés, ont été diffusés depuis le vaisseau spatial jumeau Viking qui a atterri à environ 4000 miles de distance. Les courbes de données signalaient la détection de la respiration microbienne sur la planète rouge. Les courbes de Mars étaient similaires à celles produites par les tests LR des sols sur Terre. Il semble que nous ayons répondu à cette question ultime.

Comme pour presque tous les résultats potentiellement révolutionnaires, la NASA avait besoin d’une confirmation. Levin souligne: «Lorsque l’expérience d’analyse moléculaire Viking n’a pas réussi à détecter la matière organique, l’essence de la vie, cependant, la NASA a conclu que le LR avait trouvé une substance imitant la vie, mais pas la vie.»

Au cours de la mission Viking, le système de caméra Viking Lander a acquis de nombreuses images haute résolution de la scène de Chryse Planitia. (Image: NASA / JPL) 

Levin critique les missions qui se sont déroulées depuis, notant que, «inexplicablement, au cours des 43 années écoulées depuis Viking, aucun des atterrisseurs Mars ultérieurs de la NASA n’a porté d’instrument de détection de la vie pour suivre ces résultats passionnants. Au lieu de cela, l’agence a lancé une série de missions sur Mars pour déterminer s’il y avait jamais eu un habitat propice à la vie et, le cas échéant, pour éventuellement apporter des échantillons sur Terre pour un examen biologique.

Certains peuvent être d’accord avec ses critiques, mais la liste des missions qui ont suivi (au moins celles qui ont réussi) a en effet trouvé ces signes d’habitabilité passée et se rapproche également du type de mission de retour d’échantillons qu’il a noté. 

Par exemple, parallèlement à ses autres objectifs de collecte de données scientifiques, le rover Perseverance actuel est conçu pour collecter et cacher tous les échantillons de sol martiens alléchants qu’il pourrait rencontrer pour une éventuelle future mission à ramener sur Terre pour étude. Cela peut représenter une autre étape progressive, et non le moment «Wow» que Levin et son équipe ont rencontré il y a 45 ans. La persévérance et de nombreuses missions depuis Viking ont continué à montrer Mars comme un environnement autrefois humide, tempéré et, oui, habitable.

SIGNES D’HABITABILITÉ ET DE VIE SUR MARS

Après une autre poignée d’échecs de la part des Soviétiques pour placer leur propre atterrisseur sur Mars, Mars Global Surveyor de la NASA est   entré en orbite en 1996, passant sept ans à cartographier la surface de la planète. Quelques mois plus tard, cette mission a été suivie par  Mars Pathfinder , dont le rover, Sojourner, a été le premier véhicule de ce type à opérer sur la surface d’une autre planète.

Ces deux succès ont préparé le terrain pour l’   orbiteur Mars Odyssey , qui a  trouvé des signes d’eau passée  en 2002, suivi de la paire de rover Spirit et Opportunity de la NASA, qui reniflerait la première preuve directe de l’eau dans le passé de Mars. Comme expliqué sur le site Web de cette  mission , «Avec les données des rovers, les scientifiques de la mission ont reconstitué un passé ancien où Mars était inondé d’eau. Spirit et Opportunity ont chacun trouvé des preuves de conditions humides passées qui auraient pu soutenir la vie microbienne.

Plus précisément, les études d’Opportunity sur deux cratères martiens «ont révélé des preuves de lacs inter-dunes de playa passés qui se sont évaporés pour former des sables riches en sulfate», tandis que les données de Spirit ont déterminé que «Mars était caractérisée par des impacts, un volcanisme explosif et des eaux souterraines. Des taches de sol brillantes d’apparence inhabituelle se sont révélées extrêmement salées et affectées par l’eau du passé.

Des expériences de suivi ont été menées par une série de missions ultérieures, à commencer par l’ atterrisseur Phoenix de la NASA   s’installant avec succès en 2008, avant d’effectuer ses trois mois de tests pour déterminer l’habitabilité antérieure de la planète. Pour ces tests, la  page d’accueil de la mission  note que Phoenix «a étudié le sol martien avec un laboratoire de chimie, TEGA, un microscope, une sonde de conductivité et des caméras», et souligne également que les tests ont été un succès.

«Nous avons de l’eau», a déclaré William Boynton, scientifique principal de l’analyseur de gaz thermiques et évolués (TEGA), à propos de la mission. «Nous avons déjà vu des preuves de cette glace d’eau dans les observations de l’orbiteur Mars Odyssey et dans les morceaux en voie de disparition observés par Phoenix le mois dernier, mais c’est la première fois que de l’eau martienne est touchée et goûtée.

Suite à une autre paire de missions ratées en 2011, l’une de la Russie et l’autre de la Chine, huit autres missions ont ciblé Mars, dont les trois actuellement en cours. Pour la NASA, cela incluait le  rover Curiosity , qui a atterri en août 2012 et est toujours opérationnel. L’  orbiteur MAVEN  est arrivé en 2014 et continue de renvoyer des données. Enfin, l’ atterrisseur Insight , toujours en fonctionnement,  s’est  installé en novembre 2018. La plupart ont continué à produire des données soutenant un ancien climat habitable sur Mars. La mission Persévérance actuelle devrait exécuter la série de tests la plus complexe à ce jour, y compris le retour potentiel de l’échantillon.

Les deux  Mars Orbiter Mission de l’ Inde  et de la  ExoMars 2016  mission  ont confirmé que l’ eau existait autrefois sur Mars . L’atterrisseur Schiaparelli de la mission ExoMars a échoué lorsqu’il s’est écrasé à la surface de la planète.

«IL FAUDRAIT UN QUASI-MIRACLE POUR QUE MARS SOIT STÉRILE…»

Tous ces signes indiquent une Mars autrefois habitable, mais peuvent laisser de la place à certaines formes de vie robustes pour exister encore sous la surface de la planète aujourd’hui.

Comme le disait Levin dans son article de 2019, «La vie sur Mars semblait un long chemin. D’un autre côté, il faudrait un quasi-miracle pour que Mars soit stérile. Le scientifique de la NASA Chris McKay a dit un jour que Mars et la Terre «  échangeaient des crachats  » depuis des milliards d’années, ce qui signifie que, lorsque l’une ou l’autre des planètes est touchée par des comètes ou de grandes météorites, certains éjectas se dirigent vers l’espace. Une infime partie de ce matériel finit par atterrir sur l’autre planète, l’infectant peut-être avec des auto-stoppeurs microbiologiques. Le fait que certaines espèces microbiennes de la Terre pourraient survivre à l’environnement martien a été démontré dans de nombreux laboratoires. Il y a même des rapports sur la survie de micro-organismes exposés à l’espace nu à l’extérieur de la Station spatiale internationale (ISS). »

Levin a peut-être raison, et il peut également avoir un reproche légitime que ses résultats de 1976 n’ont pas été directement suivis depuis près de cinq décennies. Cependant, si la mission orbiteur Hope des Émirats arabes unis, la mission Tianmen-1 de l’ASC et la mission de rover Mars 2020 de la NASA ont un certain succès qui s’appuie sur les résultats des Vikings, alors la question à laquelle son équipe pensait avoir répondu il y a toutes ces années pourrait enfin être confirmée. très bientôt.