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« Un blip radio, apparemment de Proxima Centauri, où un monde planétaire de la taille de la Terre orbite dans la zone habitable, est alléchant, mais ce n’est probablement pas un signal d’extraterrestres. (…) La chance d’un signal radio apparaissant maintenant de notre étoile la plus proche est minuscule. BLC1 provenait très probablement d’un oscillateur émetteur radio construit par l’homme sur Terre qui a contaminé les lobes latéraux du télescope par une dérive intrinsèque de fréquence. »

Avi Loeb pour Scientific American 

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Un très bon article d’Avi Loeb sur le message Proxima Centauri capté par le SETI en cette fin d’année 2020. Selon l’auteur nous n’aurions pas affaire à un signal extraterrestre mais à des contaminations de fréquences radio sur Terre…l’article vient compléter la capsule « La P’tite UFO, Le SETI a t-il capté un message de Proxima Centauri ? »du Maye Planet sortie le 21 Décembre 2020. Explications.

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Article du Scientific American : Did We Receive a Message from a Planet Orbiting the Nearest Star? – Scientific American

Proposition de traduction :

Le 18 décembre 2020, Ian Sample du Guardian a publié un rapport sur un signal radio alléchant à 982.002MHz qui a été détecté dans le cadre du projet Breakthrough Listen par le télescope Parkes en Australie de l’étoile la plus proche au soleil, Proxima Centauri.  Cette étoile infrarouge abrite une planète de la taille de la Terre, proxima b, dans sa zone habitable, où l’eau liquide pourrait permettre la chimie de la vie à la surface de la planète. Il n’y avait pas d’article scientifique accompagnant le rapport, et il est donc trop tôt pour tirer des inférences.

Les astronomes doivent vérifier que le signal ne peut provenir d’interférences radio sur Terre ou d’un mécanisme d’émission naturel. Les interférences terrestres devraient être différentes pour les télescopes à différents endroits sur Terre. Si la source radio se répète et réside sur Proxima b, alors elle devrait montrer une modulation de 11 jours associée à la période orbitale (et spin) de la planète. Dès que j’ai vu le reportage, j’ai écrit à l’éditeur de mon prochain livre Extraterrestre sur  la recherche d’une vie intelligente: « Nous pourrions avoir des amis là-bas. Mieux qu’une revue cinq étoiles est de se rassurer pour le contenu du livre à partir d’une étoile réelle sur le ciel.

À la suite de ce rapport, Jonathan O’Callaghan et Lee Billings de Scientific American ont publié plus de détails sur le signal détecté, étiqueté BLC1, une abréviation pour le premier événement Breakthrough Listen Candidate. Sur la base des informations qu’ils ont fournies, j’ai tout de suite pu conclure que l’émetteur ne peut pas être à la surface de Proxima b, sinon sa fréquence radio dériverait beaucoup plus qu’on ne l’a observé sur la base de son accélération connue autour de Proxima Centauri (qui est directement mesurée en utilisant la conservation de l’élan à partir du mouvement réflexe de cette étoile). Depuis que les nouvelles sont venues d’une fuite involontaire, et je ne suis pas un membre de l’équipe de découverte, je n’étais pas au courant des détails BLC1 avant de lire ces excellents nouveaux rapports.

Mais même sans examiner les détails de l’événement, on peut se demander s’il est plausible qu’un signal radio proviendra de notre système stella star le plus proche. Dans un nouveau document avec mon étudiant Amir Siraj, nous montrons que la probabilité qu’une autre civilisation transmette de telles ondes radio est extrêmement faible sur la base du principe copernicien. La technologie radio terrestre n’est apparue qu’au cours du dernier siècle de l’histoire de la Terre, qui a fait 4,5 milliards d’années. Le principe copernicien affirme que les humains sur Terre ne sont pas des observateurs privilégiés.

Ce principe est d’accord avec tout ce que nous savons sur l’univers. Contrairement à la cosmologie d’Aristote, qui a placé la Terre au centre et a été populaire pendant un millénaire, la perspective scientifique actuelle sur l’univers physique implique que les planètes de la taille de la Terre résident dans la zone habitable d’environ la moitié de toutes les étoiles semblables au soleil, que des dizaines de milliards d’étoiles semblables au soleil résident dans la seule galaxie de la Voie lactée, que des dizaines de milliards de galaxies semblables à la Voie lactée existent dans le volume observable de l’univers actuel, et que l’univers n’a pas de centre, mais est presque uniforme à moins d’une partie sur mille sur la plus grande échelle. Par conséquent, il est raisonnable d’appliquer le même principe copernicien à l’univers technologique. Suite à cet argument, l’article quantitatif avec Amir montre que la chance d’un signal radio apparaissant maintenant de notre étoile la plus proche est minuscule. BLC1 provenait très probablement d’un oscillateur émetteur radio construit par l’homme sur Terre qui a contaminé les lobes latéraux du télescope par une dérive intrinsèque de fréquence.

Il y a une mise en garde à cette conclusion, à savoir si la vie intelligente sur Terre et son étoile la plus proche sont corrélées. Les étoiles entrent et quittent le voisinage immédiat du système solaire en raison de leurs mouvements aléatoires. Fait intéressant, Proxima Centauri est devenue notre étoile la plus proche à peu près au même moment où Homo sapiens est apparu sur Terre. C’est une simple coïncidence ?

Quoi qu’il en soit, il y a maintenant plus de raisons de visiter notre système planétaire voisin. Une sonde envoyée à une fraction de la vitesse de la lumière pourrait nous obtenir les premières photos. L’initiative Breakthrough Starshop vise à développer la technologie qui nous permettrait de lancer une telle sonde à l’aide d’un puissant laser (100 gigawatt) poussant sur une voile légère (à l’échelle du gramme) sur la longueur d’un humain, à laquelle sont attachés une caméra miniaturisée et un dispositif de communication.

Comme Proxima b est 20 fois plus proche de son étoile que la Terre ne l’est du soleil, on s’attend à ce qu’elle soit verrouillée par les marées, face à l’étoile avec une journée permanente. Mes filles ont suggéré que la bande permanente de coucher du soleil entre les deux côtés devrait avoir la valeur immobilière la plus élevée puisqu’elle est idéale pour des vacances. S’il y a une civilisation sur Proxima b, elle couvrirait probablement la journée permanente avec des cellules photovoltaïques et transférerait l’électricité pour chauffer et illuminer la nuit.

Dans un article publié avec mon ancien postdoc Manasvi Lingam, nous avons montré que si ces cellules couvrent une fraction substantielle du paysage de la planète, le bord spectral de leur réflectance pourrait être identifié par les futurs télescopes. Dans un autre nouvel article que je suis en train d’écrire avec Stanford étudiant de premier cycle Elisa Tabor, nous montrons que le télescope spatial James Webb pourrait limiter la quantité d’éclairage artificiel sur la nuit de Proxima b, surtout si elle est basée sur la technologie LED. Ce type d’illumination pourrait être particulièrement attrayant pour les yeux infrarouges de nos voisins hypothétiques.