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« Une réponse au paradoxe de Fermi qui motive vraiment ce que nous faisons au METI s’appelle «l’hypothèse du zoo». Alors imaginez que vous et moi allons au zoo de Londres et nous vérifions un tas de zèbres. Nous les regardons. Nous nous préparons juste à passer à autre chose. Mais tout à coup, l’un d’eux se tourne directement vers nous, nous regarde dans les yeux, se met à marteler une série de nombres premiers avec son sabot. »

Douglas Vakosh pour Science Focus

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Alors, autant avec Sébastien nous échangions quelques semaines auparavant sur la pauvreté des articles, autant cette fin d’année est un feu d’artifice ! Obligé de se lever à 3 heures du matin…

Nan, je déconne. On est pas boulangers non plus. D’ailleurs, on salue tous les forçats des fêtes, qui mettent leur vie familiale entre parenthèses pour qu’on puisse se gaver pendant cette période !

Pardon, je m’éloigne du sujet tel un satellite qui décroche de son orbite. Vakosh, Science Focus, METI, punchlines. Tout ce qu’on aime !

Science Focus : Devrions-nous signaler notre existence à une vie extraterrestre?

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Proposition de traduction :

Le Dr Douglas Vakoch est le président de Messaging Extraterrestrial Intelligence (METI), basé en Californie. Il est astrobiologiste, chercheur extraterrestre, psychologue et membre élu de l’Institut international de droit spatial. Avant de fonder METI, il a travaillé chez SETI pendant 16 ans. Il a également édité de nombreux livres sur la psychologie, l’exploration spatiale et l’intelligence extraterrestre.

Les gens connaissent peut-être SETI – la recherche d’intelligence extraterrestre. Vous êtes le président de METI (Messaging Extraterrestrial Intelligence). Parlez-nous de ce que vous faites.

METI renverse le processus de SETI. SETI, à la recherche d’intelligence extraterrestre, écoute les signaux radio ou laser de l’espace. Chez METI, nous le retournons et au lieu d’écouter, nous transmettons des messages puissants et intentionnels aux étoiles proches dans l’espoir d’obtenir une réponse.

Pourquoi voulez-vous envoyer un signal? Et comment cela nous aiderait-il à trouver une vie extraterrestre?

Ma grande préoccupation est qu’il existe, en fait, beaucoup d’autres civilisations, mais elles font exactement ce que nous sommes. Ils ont ces programmes SETI robustes et tout le monde écoute, mais personne ne dit bonjour. Et c’est donc notre effort pour rejoindre la conversation galactique.

Dr Douglas Vakoch © Ian Curcio / TEDx Greenville
Dr Douglas Vakoch © Ian Curcio / TEDx Greenville

Des messages de ce type ont-ils déjà été envoyés?

Ouais, il y a eu des messages sporadiques envoyés. Le message le plus célèbre a été transmis par ce qui était à l’époque le plus grand radiotélescope du monde à Arecibo, Porto Rico. Pour démontrer aux extraterrestres et à nous-mêmes que nous pouvions le faire, un bref message de trois minutes a été envoyé dans l’Univers.

Le message lui-même était les nombres de 1 à 10 au format binaire, puis une description des éléments chimiques importants pour la vie sur Terre en termes de leurs numéros atomiques. Et il y avait une description de notre ADN , à quoi nous ressemblons, à quelle hauteur nous sommes, combien d’entre nous sommes sur Terre, à quoi ressemble notre système solaire, à quoi ressemble le télescope. Il était donc assez ambitieux de rassembler beaucoup d’informations en trois minutes.

Chez METI, nous adoptons une approche différente. Au lieu d’essayer de tout envoyer, nous envoyons quelque chose qui sera succinct et intelligible. Mon souci de tout envoyer est que rien ne sera peut-être compréhensible. Nous adoptons donc la stratégie inverse et – au lieu d’une encyclopédie – nous envoyons une introduction qui est vraiment destinée aux scientifiques extraterrestres.

Le signal Arecibo est-il susceptible d’être entendu? Trois minutes, c’est une brève rafale d’informations.

C’est une rafale assez courte. Et cela ne suit pas les protocoles que les scientifiques de SETI utilisent ici sur Terre. Une transmission ponctuelle ne suffit pas. L’autre gros problème du message Arecibo est que s’il est détecté par les destinataires cibles et qu’ils envoient une réponse, nous n’obtiendrons pas cette réponse avant 50 000 ans.

Le message a été envoyé après coup. Comme le télescope Arecibo est intégré à la surface de la Terre, vous ne pouvez pointer qu’environ 10 ° de chaque côté de la ligne droite, la question était donc: qu’est-ce qui est à peu près au-dessus? Et il y a un important amas globulaire d’étoiles appelé M13 qui était dans la cible au moment opportun. Mais c’est à 25 000 années-lumière. Nous pouvons donc certainement faire mieux que cela.

En 2017, lorsque nous avons envoyé notre premier message en tant qu’organisation, nous l’avons envoyé à l’étoile de Luyten, à 12 années-lumière. Depuis l’émetteur que nous utilisons dans le nord de la Norvège, c’était l’étoile la plus proche que nous pouvions cibler et qui était connue pour avoir une exoplanète en orbite dans sa zone habitable. Nous avons envoyé notre message trois fois encore et encore.

Le but est-il d’envoyer un message spécifique? Ou est-ce juste pour diffuser que nous sommes ici?

Nous voulons faire passer de nombreux messages différents. Une des choses que vous verrez dans le message d’Arecibo sont beaucoup d’images. Il y a une image d’un être humain. Un diagramme du système solaire. Un diagramme de la double hélice de la molécule d’ADN. Eh bien, que se passe-t-il si l’étranger est aveugle?

Lorsque nous avons envoyé notre message à Luyten’s Star, nous l’avons conçu spécifiquement pour un extraterrestre aveugle. Nous voulions donc repousser un peu les limites. L’un des arguments en faveur de la vision est qu’elle a évolué 40 fois de manière indépendante ici sur Terre. Nous savons donc que c’est utile si vous avez une atmosphère qui laisse passer la lumière du soleil. Mais si vous ne le faites pas, si vous avez une atmosphère trouble, ce n’est pas très utile. C’est peut-être à ça que ressemble la planète extraterrestre.

Le message d'Arecibo en image
Le message d’Arecibo en image

Nous avons donc conçu notre signal radio pour transmettre les informations les plus essentielles qu’un physicien d’un autre monde aurait besoin de savoir pour comprendre la seule chose dont nous disposons et que nous pouvons leur donner directement. Et c’est le signal radio lui-même. Nous illustrons donc le temps en envoyant des impulsions de durées différentes. Nous illustrons les notions de fréquence en envoyant des messages de fréquence différente.

Maintenant, cela signifie-t-il que les ondes radio devraient être le tout et la fin de tous les messages futurs? Absolument pas. Nous développons une variété de messages et nous nous appuyons sur cette utilisation des ondes radio pour communiquer.

Certaines personnes disent qu’il pourrait être risqué d’envoyer un message à des extraterrestres dont nous ne savons absolument rien. Pensez-vous que c’est risqué?

Je pense que le point qui manque aux gens quand ils pensent que c’est risqué, c’est que les extraterrestres qui nous inquiètent savent déjà que nous sommes là. Donc, si nous projetons notre propre niveau de technologie radio sur seulement 200 ou 300 ans, nous aurons la capacité de détecter la BBC alors qu’elle se diffuse à la vitesse de la lumière, à une distance d’environ 500 années-lumière.

Maintenant, nous n’avons actuellement pas la capacité de détecter le jumeau de la Terre émettant notre niveau de rayonnement naturel ou de rayonnement de fuite, de télévision et de radio. Mais ça va. Nous n’avons pas non plus d’ entraînement de chaîne . Nous n’avons aucun moyen d’arriver à une autre étoile. Nous ne sommes donc pas une menace. Mais juste un peu plus avancé que nous, et ils savent déjà que nous sommes ici.

Il y a beaucoup de choses dont nous devons nous inquiéter dans ce monde. Guerre nucléaire, réchauffement climatique. Ce serait bien de retirer une menace existentielle de la liste des inquiétudes. J’aimerais donc pouvoir vous dire que nous serions plus en sécurité si nous n’envoyions pas de messages intentionnels en toute bonne conscience. Mais je ne peux pas.

Le paradoxe de Fermi porte le nom du physicien italo-américain Enrico Fermi (photo), qui a demandé pourquoi il y avait un manque de preuves de la vie extraterrestre, s'il y a une forte probabilité qu'elle existe © Getty Images
Le paradoxe de Fermi porte le nom du physicien italo-américain Enrico Fermi (photo), qui a demandé pourquoi il y avait un manque de preuves de la vie extraterrestre, s’il y a une forte probabilité qu’elle existe © Getty Images

Parce que s’il y a quelqu’un là-bas, alors ils savent que nous sommes ici. Et, avant même les signaux radio, ils ont eu deux milliards d’années pour savoir qu’il y a une vie complexe sur notre planète par les changements de notre atmosphère.

Je pense que la plus grande question est la suivante: s’ils savent déjà que nous sommes ici, à quoi ça sert? Le but de METI n’est donc pas de faire savoir aux extraterrestres que nous sommes ici pour la première fois. Ce ne sera probablement pas une nouvelle pour eux. Au lieu de cela, il examine une question que le physicien italien Enrico Fermi a posée en 1950. S’ils sont là-bas, où sont-ils? Cela a été appelé le paradoxe de Fermi.

Une réponse au paradoxe de Fermi qui motive vraiment ce que nous faisons au METI s’appelle «l’hypothèse du zoo». Alors imaginez que vous et moi allons au zoo de Londres et nous vérifions un tas de zèbres. Nous les regardons. Nous nous préparons juste à passer à autre chose. Mais tout à coup, l’un d’eux se tourne directement vers nous, nous regarde dans les yeux, se met à marteler une série de nombres premiers avec son sabot.

Je ne sais pas pour vous, peut-être que vous allez aller voir le gnou, mais je vais rester avec le zèbre et je vais m’engager. Et ainsi cela établirait une relation radicalement différente. Nous savions que les zèbres étaient là avant. Ils n’étaient tout simplement pas particulièrement intéressants, ou du moins rien n’indiquait qu’ils essayaient de nous contacter.

C’est ce que nous essayons de faire avec METI, c’est de tendre la main à une autre civilisation et de dire non seulement que nous sommes ici, ce que vous savez déjà, mais que nous voulons prendre contact.

Pensez-vous qu’il est probable que l’envoi d’un message nous ramènera un message?

Je pense qu’il y a de très bonnes chances que cela fonctionne si nous sommes patients. Et je pense que c’est la chose critique.

Est-ce que je retiens mon souffle qu’en 2042, nous allons recevoir une réponse de l’étoile de Luyten que nous avons cinglée en 2017? Non, je veux dire, je vais écouter. Je ne pense pas qu’il y ait de bonnes chances. Mais si nous répétons cette expérience cent ou mille fois ou un million de fois, je pense que nous avons une chance réaliste.