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“L’histoire de ce dernier spectacle SETI a vraiment commencé le 29 avril 2019, lorsque des scientifiques affiliés à Breakthrough Listen ont commencé à collecter les données qui révéleraient plus tard le signal intrigant. Une équipe avait utilisé le radiotélescope Parkes en Australie pour étudier Proxima Centauri à la recherche de signes de fusées éclairantes provenant de l’étoile naine rouge, en partie pour comprendre comment ces éruptions pourraient affecter les planètes de Proxima.”

Scientific American

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Non. Non, nous n’avons pas (encore) capté de signal d’une civilisation extraterrestre. Si c’est la question. Et oui, un signal capté par le SETI (l’année dernière mais repéré cet automne) est en cours d’identification, parce que tout n’est pas encore clair à son sujet.

On a tous besoin d’étrennes, le SETI aussi… Bref.

Lien vers l’article de Scientific American

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Proposition de traduction :

Ce n’est jamais des extraterrestres, jusqu’à ce que ça le soit. Aujourd’hui, des informations ont été divulguées dans le journal britannique The Guardian d’un mystérieux signal provenant de l’étoile la plus proche de la nôtre, Proxima Centauri, une étoile trop sombre pour être vue depuis la Terre à l’œil nu qui est néanmoins à un jet de pierre cosmique à seulement 4,2 lumière -ans. Trouvé cet automne dans les données d’archives recueillies l’année dernière, le signal semble émaner de la direction de notre étoile voisine et ne peut pas encore être rejeté comme une interférence terrestre, ce qui soulève la très faible perspective qu’il s’agit d’une transmission d’une forme d’intelligence extraterrestre avancée. (ETI) – une soi-disant «technosignature». Maintenant, parlant à Scientific American, les scientifiques derrière la découverte avertissent qu’il reste encore beaucoup de travail à faire, mais admettent que l’intérêt est justifié. «Il a des propriétés particulières qui l’ont amené à passer bon nombre de nos contrôles, et nous ne pouvons pas encore l’expliquer», déclare Andrew Siemion de l’Université de Californie à Berkeley.

Plus curieusement, il occupe une bande très étroite du spectre radioélectrique: 982 mégahertz, en particulier, qui est une région généralement privée de transmissions de satellites et d’engins spatiaux fabriqués par l’homme. «Nous ne connaissons aucun moyen naturel de compresser l’énergie électromagnétique dans un seul bac de fréquence» comme celui-ci, dit Siemion. Peut-être, dit-il, une bizarrerie exotique encore inconnue de la physique des plasmas pourrait être une explication naturelle aux ondes radio extrêmement concentrées. Mais «pour le moment, la seule source que nous connaissons est technologique».

La détection a été effectuée par un projet de 100 millions de dollars appelé Breakthrough Listen, dirigé par Siemion et financé par le milliardaire de la technologie Yuri Milner sous l’égide des initiatives de percée de Milner. L’objectif de cette entreprise pluriannuelle – qui a débuté en 2015 avec une annonce étoilée en présence de Stephen Hawking et d’autres sommités des sciences spatiales – est de gagner du temps d’observation sur les radiotélescopes du monde entier pour rechercher dans le ciel des preuves de civilisations technologiques. Cette poursuite, bien sûr, est plus connue sous le nom de Recherche d’Intelligence Extraterrestre (SETI). À ce jour, aucune preuve de ce type n’a été trouvée de manière concluante malgré plus d’un demi-siècle d’activité SETI modeste mais régulière, avec des signaux potentiels presque toujours exclus comme provenant de satellites en orbite autour de la Terre ou d’autres interférences causées par l’homme.

«Si vous voyez un tel signal et qu’il ne vient pas de la surface de la Terre, vous savez que vous avez détecté une technologie extraterrestre», déclare Jason Wright, astronome centré sur SETI à la Penn State University en Pennsylvanie. «Malheureusement, les humains ont lancé de nombreuses technologies extraterrestres.»

L’histoire de ce dernier spectacle SETI a vraiment commencé le 29 avril 2019, lorsque des scientifiques affiliés à Breakthrough Listen ont commencé à collecter les données qui révéleraient plus tard le signal intrigant. Une équipe avait utilisé le radiotélescope Parkes en Australie pour étudier Proxima Centauri à la recherche de signes de fusées éclairantes provenant de l’étoile naine rouge, en partie pour comprendre comment ces éruptions pourraient affecter les planètes de Proxima. Le système héberge au moins deux mondes. Le premier, baptisé Proxima blors de sa découverte en 2016, est environ 1,2 fois la taille de la Terre et sur une orbite de 11 jours. Proxima b réside dans la «zone habitable» de l’étoile, un secteur brouillé dans lequel de l’eau liquide pourrait exister à la surface d’une planète rocheuse – à condition que les éruptions stellaires intenses de Proxima Centauri n’aient pas déferlé sur l’atmosphère d’un monde. Une autre planète, la Proxima c d’ environ sept masses terrestres , a été découverte en 2019 sur une orbite glaciale de 5,2 ans.

À l’aide de Parkes, les astronomes avaient observé l’étoile pendant 26 heures dans le cadre de leur étude sur les éruptions stellaires, mais, comme c’est la routine dans le projet Breakthrough Listen, ils ont également signalé les données résultantes pour un examen ultérieur afin de rechercher tous les signaux SETI candidats. La tâche incombait à un jeune stagiaire du programme SETI de Siemion à Berkeley, Shane Smith, qui est également assistant d’enseignement au Hillsdale College dans le Michigan. Smith a commencé à passer au crible les données en juin de cette année, mais ce n’est qu’à la fin d’octobre qu’il est tombé sur la curieuse émission à bande étroite, acérée à 982,002 mégahertz, cachée à la vue des observations de Proxima Centauri. À partir de là, les choses se sont déroulées rapidement – pour de bonnes raisons. «C’est le signal le plus excitant que nous ayons trouvé dans le projet Breakthrough Listen,

Pour piquer l’intérêt de tout chercheur SETI, un signal doit d’abord subir un barrage de tests automatisés simples pour écarter toute interférence terrestre évidente. Cependant, des centaines de candidats passent régulièrement cette phase et sont sélectionnés pour une enquête plus approfondie. À partir de là, presque tous seront rejetés comme un mirage ou une erreur – peut-être un excès de statique, par exemple – qui a trompé l’algorithme de vannage, les éliminant de la considération comme toute sorte de transmission par des extraterrestres bavards. «Sauf celui-ci», dit Sheikh.

Revisitant les données de 2019, Sheikh et ses collègues ont noté que le télescope avait regardé Proxima plusieurs fois dans des scans d’une durée de 30 minutes au cours d’une semaine. Breakthrough Listen utilise une technique appelée «hochement de la tête», où le télescope passera un certain temps à regarder une cible, puis une période équivalente à regarder ailleurs dans le ciel, pour vérifier que tout signal potentiel provient vraiment de la cible et non, disons , quelqu’un passe son déjeuner au micro-ondes dans la cafétéria d’un observatoire . «Dans cinq des 30 minutes d’observations sur environ trois heures, nous voyons cette chose revenir», dit Sheikh, un indice que le signal provenait en effet de Proxima Centauri – ou d’une autre source de l’espace lointain dans cette partie du ciel – avant faire son chemin vers la Terre.

On pourrait alors penser que l’affaire serait close. Mais alors qu’une source cosmique naturelle peut sembler improbable, elle ne peut pas encore être exclue – et, selon la pensée, aussi improbable qu’une explication naturelle puisse être, une explication «contre nature» telle que les extraterrestres est encore moins probable. Par conséquent, tous les membres de l’équipe de Breakthrough Listen interrogés pour cet article insistent fermement sur le fait que le risque que ce soit autre chose qu’une interférence terrestre est extrêmement faible. «Le plus probable est que ce soit une cause humaine», déclare Pete Worden, directeur exécutif des Breakthrough Initiatives. “Et quand je dis le plus probable, c’est comme 99,9 [pour cent].”

Ce scepticisme rationnel s’étend jusqu’au sommet. «Lorsque nous avons lancé Breakthrough Listen avec Stephen Hawking en 2015», dit Milner, «il était entendu que l’approche scientifique la plus rigoureuse sera utilisée pour analyser tous les signaux candidats.» Milner et apparemment tous les chercheurs du SETI que son financement soutient s’attendent à ce que BLC1 dépérisse sous le contrôle désormais intense du projet. Mais peut-être que ce ne sera pas le cas.

Pour le moment, des mois d’analyses plus poussées sont en réserve pour écarter définitivement d’autres sources potentielles. Et BLC1 lui-même, bien qu’il semble provenir de Proxima Centauri, ne correspond pas tout à fait aux attentes d’une technosignature de ce système. Premièrement, le signal ne porte aucune trace de modulation – des ajustements à ses propriétés qui peuvent être utilisées pour transmettre des informations. “BLC1 est, à toutes fins utiles, juste un ton, juste une note”, dit Siemion. “Il n’a absolument aucune fonctionnalité supplémentaire que nous pouvons discerner à ce stade.” Et deuxièmement, le signal «dérive», ce qui signifie qu’il semble changer très légèrement de fréquence – un effet qui pourrait être dû au mouvement de notre planète, ou à une source extraterrestre en mouvement telle qu’un émetteur à la surface de l’un des Les mondes de Proxima Centauri. Mais la dérive est l’inverse de ce à quoi on s’attendrait naïvement pour un signal provenant d’un monde virevoltant autour de l’étoile voisine la plus proche de notre soleil. «Nous nous attendrions à ce que le signal descende en fréquence comme un trombone», dit Sheikh. “Ce que nous voyons à la place est comme un sifflet coulissant – la fréquence augmente.”

Jusqu’à présent, les observations de suivi utilisant Parkes n’ont pas réussi à activer à nouveau le signal, une observation répétée étant une nécessité pour confirmer que BLC1 est une véritable technosignature. «Si c’est un ETI, il doit éventuellement être reproductible, car il est peu probable que ce soit un cas unique», déclare Shami Chatterjee, radio-astronome de l’Université Cornell à New York. «Si une équipe indépendante d’un observatoire indépendant peut récupérer le même signal, alors diable oui. Je parierais de l’argent qu’ils ne le feront pas, mais j’aimerais me tromper.

Néanmoins, il reste l’un des signaux les plus intrigants trouvés par Breakthrough Listen – ou même n’importe quel programme SETI – à ce jour, un signal que Sheikh compare au soi-disant «Wow! signal ” détecté en 1977 , que certains pensaient être d’origine extraterrestre. «Je pense que c’est à égalité avec le Wow! signal », dit-elle. Plus probable qu’improbable, cependant, il s’agit simplement d’une source de brouillage terrestre inconnue auparavant. Dans quelques mois, nous le saurons probablement d’une manière ou d’une autre. Mais pour le moment, ce ne sont jamais des extraterrestres… non ? «Je déteste cette phrase, parce que si vous dites cela, alors pourquoi regarder», dit Wright. «Ce que nous entendons par là, c’est que ça n’a jamais été des extraterrestres auparavant .»

 

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