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Les futurs centres de curation d’échantillons extraterrestres feront la même chose qu’un laboratoire de niveau quatre. Les scientifiques qui étudient les roches martiennes entreront dans les laboratoires avec un kit complet d’équipement de protection. Ils passeront des portes scellées sous vide dans des espaces de travail avec des conceptions strictes spécialisées pour garder les microbes à l’intérieur.

National Geographic

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Bon article de National Geographic, qui nous (ré)explique de quelle façon nous allons traiter le retour de nos collectes spatiales. Nouvelles opportunités, nouvelles emmerdes, nouveaux confinements…

Reste la méthode Coué appliquée par Hubbard en conclusion. A croire que l’homme a du mal à apprendre certaines leçons. La chauve-souris sonne en appuyant sur l’interphone avec son aile. Admettons…

Lien vers l’article :

https://www.nationalgeographic.co.uk/space/2020/12/how-scientists-plan-to-protect-earth-from-extraterrestrial-germs

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Proposition de traduction :

Par une claire matinée de décembre, une équipe de scientifiques a suivi une balise de retour dans le désert australien éloigné pour collecter des matériaux précieux de l’espace extra-atmosphérique. La capsule de la taille d’une boîte à chaussures, qui faisait partie de la mission japonaise Hayabusa2, contenait des roches et de la poussière de Ryugu, un astéroïde riche en carbone qui abrite probablement les éléments constitutifs de la vie. Pour garder l’échantillon intact, la capsule a été emmenée au centre de conservation des échantillons extraterrestres de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA), un laboratoire près de Tokyo conçu pour empêcher la contamination du matériel cosmique par des organismes terrestres.

Pendant des années, les préoccupations concernant la protection planétaire se sont concentrées sur la prévention de la terre de joncher le système solaire – stérilisation des vaisseaux spatiaux et maintien des astronautes sous des protocoles de quarantaine stricts. Mais alors que les agences spatiales du monde entier se préparent à ramener plus d’échantillons de destinations telles que les astéroïdes, la lune et Mars, les scientifiques envisagent une fois de plus la perspective opposée: et si nous ramenions des germes extraterrestres sur Terre?

À un moment donné, les scientifiques ont traité tous les échantillons surnaturels comme des risques biologiques potentiels. La NASA a déjà mis en quarantaine les astronautes d’Apollo à leur retour de balades sur la surface lunaire. Alors que l’agence étudiait des échantillons lunaires et découvrait qu’ils ne contenaient pas de vie, elle a supprimé bon nombre de ces protocoles de sécurité.

Mais alors que plusieurs missions de retour d’échantillons passent à la vitesse supérieure, une prudence supplémentaire est une fois de plus justifiée. Ces dernières années, les scientifiques ont découvert de copieux micro-organismes terrestres capables de survivre dans des endroits de plus en plus inhospitaliers. Les tardigrades minuscules, également connus sous le nom d’ours aquatiques, peuvent même survivre dans le vide de l’espace .

«Ici sur Terre, par exemple dans les mines d’or sud-africaines, lorsque vous percez une roche, vous rencontrez parfois un réservoir d’eau qui existe depuis des centaines de milliers d’années, et il contient des microbes», déclare J. Andy Spry , chercheur principal au Search for Extraterrestrial Intelligence Institute . «Si vous leur fournissez de la chaleur, de la lumière et de la chaleur, ils grandiront.»

En plus des échantillons frais de Ryugu, un vaisseau spatial de la NASA ramènera des pièces de l’astéroïde carboné Bennu en 2023. Et en février, un rover de la NASA appelé Perseverance devrait atterrir dans une région de Mars qui aurait pu conserver des traces de la vie, si elle existait autrefois sur la planète rouge. Fondamentalement, le rover collectera et stockera des échantillons de roches martiennes qui seront finalement renvoyées sur Terre – peut-être en transportant des compagnons extraterrestres chez eux.

«Notre compréhension de Mars est qu’il y a certainement eu de la vie dans le passé», dit Spry. «Il peut encore y avoir une vie viable dans les réservoirs sous la surface de la planète.»

Ainsi, les agences spatiales du monde entier, y compris la NASA, la JAXA et l’Agence spatiale européenne (ESA), travaillent ensemble pour créer de nouveaux laboratoires hautement sécurisés conçus pour protéger la Terre de tous les microbes ou résidus organiques que les futures missions pourraient rapporter à la maison. Ces laboratoires combineront la technologie actuelle des salles blanches avec les protocoles et les équipements de biosécurité de haute sécurité utilisés par les laboratoires de maladies infectieuses pour traiter en toute sécurité des fléaux tels que l’Ebola et le SRAS-CoV-2.

«La campagne de retour d’échantillons de Mars, qui est actuellement en cours, est allée à des fins élaborées pour encapsuler les échantillons que Perseverance va collecter», déclare Scott Hubbard, ancien directeur adjoint de la recherche au centre de recherche Ames de la NASA dans la Silicon Valley en Californie, où il a supervisé programmes d’astrobiologie et missions sur Mars.

«Lorsque ce bidon atterrira en 2031 dans le désert de l’Utah, il sera transporté dans une installation dotée des niveaux de protection de biosécurité les plus élevés.»

Quand les astronautes se sont mis en quarantaine

La NASA, au moins, peut se tourner vers son passé pour s’inspirer de ces conceptions de laboratoire. Lorsque les astronautes d’Apollo sont revenus de la surface de la lune, leurs combinaisons spatiales étaient couvertes de poussière lunaire. La NASA n’avait pas encore étudié la composition des roches lunaires immaculées, de sorte que l’agence a traité toutes les particules de la surface lunaire comme potentiellement dangereuses pour la vie humaine.

La NASA a mis en quarantaine les équipages des missions Apollo 11, 12 et 14 dans une remorque AirStream modifiée sur le pont du porte-avions qui les a arrachés de l’océan dans leur capsule flottante. Une fois à terre, un hélicoptère les a emmenés au laboratoire de réception lunaire du Lyndon B. Johnson Space Center à Houston, au Texas, précurseur d’installations actuellement en développement dans le monde entier.

Au laboratoire de réception lunaire , les équipages passaient leurs 21 premiers jours de retour sur Terre dans la zone de réception des équipages, qui les scellait à l’intérieur d’une barrière biologique pour empêcher la «rétrocontamination», ce que la NASA a appelé la propagation possible de micro-organismes lunaires sur Terre. L’installation comprenait également la zone d’opération d’échantillonnage, qui abritait des boîtes à gants sous vide et du matériel pour les analyses biologiques.

La partie la plus importante du programme de biosécurité du Lunar Receiving Lab était son système de vide complexe, qui devait empêcher les contaminants extérieurs d’entrer, ainsi que d’empêcher les microbes lunaires potentiels de circuler ou de sortir. La conception élaborée des pompes et des vannes, au total de la taille d’un bus à impériale, occupait son propre entrepôt et comprenait un système de vide de secours en cas de panne du premier.

Ce laboratoire fera plus tard partie de la Direction des sciences de la recherche et de l’exploration des astromatériaux de la NASA, également au Johnson Space Center, qui conserve des spécimens de poussières d’étoiles, de météorites et de particules de comètes en plus des roches lunaires d’Apollo. Tout ce matériau est logé dans des salles blanches à pression positive similaires à celles utilisées dans l’industrie des semi-conducteurs. Une pression positive signifie que l’air s’écoule toujours hors de la pièce, de sorte que l’intérieur reste stérile.

Cependant, ces systèmes sont moins compliqués que ceux nécessaires pour recevoir des échantillons de Mars et d’autres nouveaux spécimens, car ils n’ont pas besoin de contenir des microbes potentiels.

Les laboratoires en construction «utiliseront essentiellement le confinement à l’intérieur du confinement», déclare Michael Calaway, un entrepreneur de la NASA du Jacobs Engineering Group et un chef de projet de conservation d’échantillons pour ARES. Et pour ce faire, les concepteurs recherchent les leçons des plus grands laboratoires de biosécurité au monde.

Construire le laboratoire le plus sécurisé au monde

À Boston, les Laboratoires nationaux des maladies infectieuses émergentes (NEIDL) ont fermé leurs portes. Un déversement d’agents pathogènes a mis l’installation en alerte rouge. Les chercheurs et le personnel suivent leurs ordres de mise en quarantaine à l’arrivée des premiers intervenants.

Tout le monde est calme, bien sûr, non seulement parce qu’ils savent ce qu’ils font, mais parce que le déversement n’est pas réel. C’est un exercice, une partie du protocole qui protège NEIDL et contribue à maintenir sa distinction en tant que l’un des laboratoires les plus sûrs au monde.

 

«Les scientifiques et les microbes dangereux sont complètement séparés par des couches de gants, de lunettes et de respirateurs. Ils deviennent des poupées gigognes de précautions de sécurité.

C’est le travail de Ronald Corely d’imaginer les pires scénarios. En tant que directeur du NEIDL, qu’il prononce affectueusement comme «aiguille», Corely coordonne des équipes qui établissent et mettent en œuvre des couches de protocoles de sécurité. Ils ont un plan pour les pannes de courant, les déversements, les cyberattaques – essentiellement tout risque que la plupart des étrangers jugeraient impensable – pour leurs laboratoires de biosécurité à plusieurs niveaux.

Dans leur quête pour créer des installations de protection de la Terre, les concepteurs de la NASA ont visité le NEIDL pour étudier à la fois leurs processus et les systèmes physiques qui maintiennent le laboratoire propre et sécurisé. Alors que les salles blanches actuelles de la NASA reposent sur une pression positive, le confinement des agents pathogènes nécessite le contraire: des pièces à pression négative qui maintiennent l’air en circulation à l’intérieur de la pièce.

Même si le laboratoire de réception lunaire original de la NASA combinait ces systèmes, la technologie et les protocoles de biosécurité ont parcouru un long chemin depuis les années 1960. Les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) n’ont codifié leurs niveaux d’exigences en matière de biosécurité qu’en 1984, bien que les agences américaines aient commencé à discuter de telles pratiques en 1955 .

Au niveau un, les chercheurs pourraient manipuler une substance comme E. coli , un type commun de bactérie trouvé dans divers endroits, des aliments contaminés à l’intestin humain. Les scientifiques de ces laboratoires utilisent des équipements de protection individuelle de base et mettent en œuvre des pratiques de propreté standard, telles que la décontamination quotidienne de tous les équipements et le lavage minutieux des mains, pour s’assurer que les microbes nocifs restent là où ils sont censés être. Outre quelques signes de danger biologique et des systèmes de ventilation spécialisés qui maintiennent l’air du laboratoire à l’intérieur du laboratoire, ces espaces sembleraient familiers à tout étudiant en biologie.

Les laboratoires de niveau deux traitent des agents légèrement plus dangereux, tels que Staphylococcus aureus , un pathogène opportuniste qui fait également partie du microbiome du corps. Les pratiques de sécurité et de décontamination sont plus rigoureuses à ce niveau, mais elles sont loin d’être extrêmes.

«Au niveau de biosécurité trois, vous portez des combinaisons Tyvek complètes», dit Corely. «Vous portez un respirateur.» Les chercheurs pénètrent dans l’espace par des doubles portes scellées sous vide. À l’intérieur, le laboratoire ressemble autrement à celui d’un cours de biologie universitaire – avec ces stations de laboratoire à capuchon avec des protecteurs en verre et une ventilation aérienne. Mais «au niveau trois, il faut pouvoir tout nettoyer et tout décontaminer», dit-il. Le SRAS-CoV-2 est maintenu au niveau trois.

Le niveau de biosécurité le plus élevé, quatre, est réservé aux pestes plus mortelles, telles que le virus Ebola. Ici, les scientifiques portent ce que Corely appelle une combinaison entièrement encapsulée, reliée à des tuyaux qui pompent l’air de l’extérieur de la pièce. Les scientifiques et les microbes dangereux sont complètement séparés par des couches de gants, de lunettes et de respirateurs. Ils deviennent des poupées gigognes de précautions de sécurité.

Les futurs centres de curation d’échantillons extraterrestres feront la même chose qu’un laboratoire de niveau quatre. Les scientifiques qui étudient les roches martiennes entreront dans les laboratoires avec un kit complet d’équipement de protection. Ils passeront des portes scellées sous vide dans des espaces de travail avec des conceptions strictes spécialisées pour garder les microbes à l’intérieur.

Des plans pour achever de telles installations sont déjà en cours, bien que, comme pour d’autres efforts d’exploration spatiale, il faudra des années pour se concrétiser, et des ajustements de conception peuvent encore être apportés.

L’ installation de quarantaine de Mars , qui accueillera d’abord la poussière et les roches de la planète rouge à Houston, au Texas, pourrait finalement héberger des astronautes revenant de Mars jusqu’à ce que l’agence juge qu’il est sûr pour eux de réintégrer la société. Les zones seront compartimentées et filtrées HEPA. L’ESA, qui travaille avec la NASA sur le partage et la conservation des futurs échantillons martiens, développe sa propre installation similaire à Vienne, en Autriche. Les futures installations de la NASA pourraient même être mobiles et modulaires , imitant leur ancien laboratoire de réception lunaire, mais avec des conceptions légères et rationalisées.

Aucune de ces préparations ne devrait être une raison de s’inquiéter. Les agences font ce travail par prudence et non par crainte que les germes spatiaux ne prennent le contrôle de la planète.

« Andromeda Strain est un bon thriller», déclare Hubbard. «Mais il y a très peu de base scientifique pour tout cela. Les chances que quoi que ce soit de ce film soient diffusées sont extrêmement faibles. »

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