____________________________________________
“Les recherches d’Oman-Reagan examinent ces types d’hypothèses, celles que les scientifiques apportent souvent sans même s’en rendre compte. La conception des humains comme l’espèce la plus intelligente et la plus capable de la planète? C’est peut-être simplement notre ego qui parle. «L’espèce la plus avancée sur Terre est peut-être celle qui fait le moins de mal, pas le plus», dit-il.
Astronomy
____________________________________________
Un article un peu chaud pour un Vendredi soir, mais un bon papier d’Astronomy. Auquel je répondrais que nous sommes peut-être le futur de la vie dans l’Espace et le présentement passé des Autres. T’as rien compris ? Bah lis l’article alors…
Lien vers l’article :
____________________________________________
Proposition de traduction :
Lorsque le physicien et auteur Stephen Webb était enfant dans les années 1960, les humains ont finalement dépassé la Terre. Les satellites ont tourné autour de la planète. Les roquettes ont fait exploser les gens dans l’espace. Les astronautes ont marché sur la lune. Et au loin, Mars, avec son sol rouge et ses reflets d’eau ancienne, titillait l’imagination et invitait les Terriens à avancer. 

«J’ai grandi – je suppose que vous diriez – dans un monde de science-fiction», dit Webb, un Britannique chauve dont les sourcils alternativement arqués et froncés peuvent raconter une histoire d’excitation et de confusion presque aussi bien que les mots.

Pendant cette même période d’enfance, il se plongeait dans la science-fiction réelle, en plus de cette réalité non fictive qui était si cool qu’elle semblait fausse. Il a dévoré des livres d’auteurs canoniques comme Robert Heinlein et Isaac Asimov. Dans les univers-toiles que les écrivains ont tourné, les humains ont explosé et interagi avec les espèces interplanétaires. Cet objectif a façonné sa vision de tout – et de tout le monde – dans l’espace. Il est devenu majeur, dit-il, avec «cette idée que la galaxie contient des formes de vie étranges et merveilleuses qu’un jour nous allions rencontrer».

Webb s’est fermement attaché à cette idée – jusqu’à ce que, jeune homme étudiant la physique, il lise un article d’août 1984 dans le magazine Asimov’s Science Fiction, écrit par le géologue et auteur de science-fiction Stephen L. Gillett. Il s’appelait simplement «Le paradoxe de Fermi» et proposait quelque chose que Webb n’avait jamais envisagé: si l’univers est si grand, il a probablement produit une vie intelligente sur d’autres planètes. Certaines de ces vies ont dû construire des vaisseaux spatiaux. Même à des vitesses relativement lentes, avec suffisamment de temps, ils se disperseraient à travers la galaxie, tout comme les humains l’ont fait à travers le monde. Et si tel est le cas, comme le physicien Enrico Fermi se demandait, où est tout le monde? Pourquoi n’avons-nous rencontré aucun extraterrestre?«Cela m’a frappé avec la force d’un marteau que toutes ces choses auxquelles la science-fiction, et la science aussi, m’avaient dit de m’attendre – qu’un jour bientôt nous prendrions contact avec des extraterrestres, et que peut-être nous sortirions et ayez toutes ces aventures Star Trek avec eux – peut-être que tout était faux », dit Webb.

Tout comme Asimov avait donné, Asimov avait emporté et Webb se retrouvait dans un univers nouveau et inconnu. L’assaut à ses idées préconçues l’a aiguilleté, mais il aimait les défis, et il a pris celui-ci. «J’ai pris l’habitude de commencer à collecter des solutions au soi-disant paradoxe de Fermi», dit-il. Dans des cahiers et des tiroirs de bureau et, éventuellement, dans des fichiers informatiques, il a amassé une série d’explications pour savoir où «tout le monde» pourrait être. La pile de potentiels est devenue un livre en 2002: Si l’univers grouille d’extraterrestres… Où est tout le monde? 75 Solutions au paradoxe de Fermi et au problème de la vie extraterrestre. Dans celui-ci, Webb se dispute avec lui-même, oscillant entre sa vision d’enfance d’un univers peuplé et ce marteau métaphorique. Peut-être que les scientifiques de SETI n’ont trouvé aucun extraterrestre parce qu’il n’en existe pas.

voie Lactée
Anon Muenprom
D’autres scientifiques soutiennent la possibilité que l’intelligence extraterrestre ne ressemble pas au nôtre, ou que les scientifiques sont tellement bloqués sur la technologie actuelle de la Terre qu’ils sont aveuglés par des possibilités plus exotiques. Peut-être que si ces mêmes chercheurs établissent correctement leur programme, les 60 prochaines années aideront les terriens à déterminer quelle hypothèse – et quelle vision du cosmos – est correcte.

Le problème de la modernité

«Si vous sortez et que vous levez les yeux par temps clair, il est presque impossible de croire que nous sommes seuls», explique Webb. En Angleterre, il n’a pas beaucoup de nuits claires. Mais quand il le fait, et qu’il sort et fixe son regard vers le ciel, il voit les mêmes constellations point à point qu’il a fait à l’époque d’Apollo. Il ressent toujours l’attraction de ses idées d’enfance. «Il y a quelque chose d’inné dans ce sentiment que nous ne pouvons pas être seuls», dit-il.

Et c’est en partie pourquoi il a commencé à collecter les solutions de Fermi et à les mettre en phrases. Titulaire d’un doctorat en physique théorique des particules de l’Université de Manchester, il était équipé pour trouver, réviser et évaluer les nombreuses idées de son domaine scientifique. Ayant publié huit livres scientifiques avec des presses académiques et ayant été invité à donner une conférence TED 2018 sur ses recherches, Webb est une figure reconnue dans le paysage du SETI. «Je ne suis pas entré [dans le livre] avec une hache particulière à broyer», dit-il. “Et, en fait, je pense que je l’ai écrit pour explorer cela dans mon propre esprit.” Le livre de Webb – et la pile de papiers avant cela – explore des dizaines de solutions de Fermi, sous des en-têtes de section comme «Ils sont (ou étaient) ici» et «Ils existent, mais nous devons encore les voir ou les entendre».

De nombreuses hypothèses recueillies par Webb suggèrent que les extraterrestres vivent là où nous ne regardons pas, disent que nous n’écoutons pas ou ressemblent à quelque chose que nous n’avons pas recherché. Peut-être que les extraterrestres aiment envoyer des messages ou des signaux en utilisant des neutrinos, des particules presque sans masse et à peine présentes qui n’interagissent pas beaucoup avec la matière normale, ou des tachyons, des particules hypothétiques qui volent plus vite que la lumière. Peut-être utilisent-ils les transmissions radio ou optiques plus conventionnelles, mais à des fréquences ou sous une forme que les astronomes n’ont pas recherchée. Peut-être qu’un signal est déjà assis sur les serveurs de données, échappant à l’attention. Peut-être que les extraterrestres modifient subtilement les émissions de leurs étoiles stables, ou les pulsations blip-blip-blip d’étoiles variables. Peut-être ont-ils mis quelque chose de gros – un mégamall, un disque de poussière – devant leur soleil pour bloquer une partie de sa lumière, dans une sorte d’anti-balise. Peut-être que leur ciel est nuageux et qu’ils ne se soucient donc pas de l’astronomie ou de l’exploration spatiale. Ou – écoutez Webb – peut-être qu’ils conduisent des OVNIS, ce qui signifie qu’ils sont ici mais pas sous une forme que les scientifiques reconnaissent, étudient et prennent au sérieux.

En 2015, Webb a publié une deuxième édition du livre, car dans les années qui ont suivi, d’autres avaient postulé encore plus de façons de voir un signal. Ses favoris concernent des phénomènes que les astronomes ont étudiés de près seulement au cours de la dernière décennie. Peut-être que les extraterrestres pourraient «faire tourner» des pulsars millisecondes – des étoiles mortes aussi denses que des noyaux atomiques qui tournent des centaines de fois par seconde – leur donnant une bosse d’énergie comme les voitures Hot Wheels passant sur des pistes de rappel. Ou peut-être que les cousins ​​cosmiques préfèrent communiquer en utilisant des ondes gravitationnelles, les ondulations de l’espace-temps que les terriens viennent d’apprendre à détecter en 2015.

Kepler-186f
La découverte de Kepler-186f, montrée dans le concept de cet artiste, a confirmé que des planètes de la taille de la Terre existent dans les zones habitables d’autres étoiles et a marqué un pas important vers la recherche d’un monde similaire à la Terre.
NASA / Ames / Institut SETI / JPL-Caltech
Il y a cependant un problème avec ces idées: elles souffrent d’un parti pris de modernité, un terme que les historiens et les politologues utilisent parfois. Cela signifie que nous avons tendance à concevoir l’état actuel de la société comme étant à la fois inévitable et significatif – le plus significatif – et à voir tout le reste à travers cette lentille. «Nous avons tendance à regarder, à réfléchir à ce que les civilisations pourraient faire en termes de notre compréhension de la technologie», dit Webb. Nous imaginons, à tout moment, que des extraterrestres pourraient avoir découvert une technologie similaire à nos dernières innovations les plus importantes. Au XIXe siècle, les canaux transforment les villes terrestres. Et l’astronome Percival Lowell a popularisé l’idée que de petites personnes vertes avaient construit des canaux sur Mars. Après que les humains aient maîtrisé la communication radio, les astronomes ont soudainement pensé que les extraterrestres pourraient aussi le faire. Idem, lasers. Idem, les ondes gravitationnelles.

Les extraterrestres, s’ils existent, pourraient utiliser une technologie que les humains n’inventeront pas pendant des millénaires, voire pas du tout. Et bien que les scientifiques voient parfois au-delà des seuils technologiques de la Terre, ils (et le reste d’entre nous) sont notoirement mauvais pour imaginer où va notre propre technologie (est-ce que quelqu’un a prédit qu’Uber sortirait d’ARPANET?). Comment, alors, pourrait-il être possible d’imaginer où la technologie extraterrestre pourrait aller? L’anthropologue Michael Oman-Reagan, qui étudie la culture des scientifiques du SETI à l’Université Memorial de Terre-Neuve, pense que le biais de modernité pourrait empêcher les scientifiques de voir une empreinte digitale extraterrestre juste devant eux. «Cela peut ressembler à la nature ou à la magie, ou à un certain nombre de choses», dit-il. «Cela pourrait ressembler aux processus d’arrière-plan de l’univers. Cela pourrait ressembler à de la physique.

Peut-être que nous sommes seuls

Webb pense qu’il n’y a peut-être pas de bonne chose. C’est une idée qu’il expose dans la section la plus intéressante du livre, avec le sous-titre le plus effrayant: «Ils n’existent pas». Il n’y a pas de «tout le monde». «Il n’y a que nous», dit-il, essayant presque l’idée. La notion, dit-il, peut sembler aussi froide que l’univers lui-même. 

Alors qu’il rassemblait ses 75 solutions, Webb n’arrêtait pas de basculer entre cette émotion intuitive et ce qu’il réalisait que son cerveau antérieur pensait vraiment. «Nous ne sommes qu’un rare hasard», dit-il, l’air résigné.

Les astronomes suggèrent souvent que c’est peu probable. Il y a tellement d’exoplanètes, peut-être plusieurs billions juste dans notre galaxie, et il y a 2 millions à 8 millions (selon le biologiste que vous demandez) d’espèces sur Terre habitant même les endroits les plus hostiles – des réservoirs de refroidissement des réacteurs nucléaires aux super- lacs salés jusqu’aux profondeurs écrasantes de l’océan. Compte tenu de la taille de l’univers et de l’étalement des biens immobiliers potentiellement habitables, de simples statistiques signifient que la vie doit exister. Du moins, c’est la ligne de pensée traditionnelle. «En fin de compte, l’argument qu’ils avancent est qu’il y a, pour les besoins de l’argumentation, un billion d’endroits où la vie pourrait se dérouler, et c’est un grand nombre», dit Webb.

Il y a un problème avec cette logique, cependant: «Nous ne savons pas dans ce contexte si un billion est un grand nombre ou non», dit-il. Cela dépend de calculs statistiques.

Voici comment fonctionnent les calculs statistiques: pour avoir une vie intelligente, vous avez besoin de systèmes solaires avec des étoiles domestiques qui ne sont pas trop violentes. Ces systèmes doivent avoir des planètes habitables. Ces planètes doivent passer d’une manière ou d’une autre de vide à vivante, dans un processus appelé abiogenèse. Une fois que la vie survient, elle doit rester vivante. Ensuite, cela doit non seulement évoluer vers quelque chose d’intelligent, mais les choses intelligentes doivent également développer la technologie. Personne ne sait à quel point l’une de ces choses est probable. Chaque si-alors représente une sorte de tournant, une transition d’une phase à une autre. «Il n’est pas nécessaire que ce soit des transitions extrêmement rares, s’il y en a beaucoup, pour qu’un« billion »paraisse vraiment petit», explique Webb.

De nombreux biologistes, par exemple, pensent que l’abiogenèse est beaucoup plus difficile que de nombreux astronomes ne le pensent, et personne ne sait comment cela s’est passé sur Terre. Alors que certains scientifiques soupçonnent que la vie évolue inévitablement vers la complication et l’intelligence, c’est un biais centré sur l’homme. «Nous ne savons pas si l’intelligence est une stratégie évolutive gagnante», souligne Webb. Après tout, certaines des espèces les plus anciennes de la planète, notamment les cyanobactéries (3,5 millions d’années), les cœlacanthes (65 millions d’années) et les crocodiles (55 millions d’années), ne sont pas intelligentes par rapport aux normes humaines. Ils ne pourraient certainement pas construire un radiotélescope ou se demander s’ils étaient seuls dans l’univers. Néanmoins, ils persistent, sans doute mieux que nous.

Les recherches d’Oman-Reagan examinent ces types d’hypothèses, celles que les scientifiques apportent souvent sans même s’en rendre compte. La conception des humains comme l’espèce la plus intelligente et la plus capable de la planète? C’est peut-être simplement notre ego qui parle. «L’espèce la plus avancée sur Terre est peut-être celle qui fait le moins de mal, pas le plus», dit-il. À cette fin, il estime que SETI ferait bien d’abandonner l’idée que les civilisations technologiques sont supérieures, le résultat progressif et prévisible de l’évolution. Bien que les scientifiques eux-mêmes ne présentent pas nécessairement leur processus de pensée de cette façon, l’idée sous-jacente est néanmoins que la technologie de pointe résultera d’une évolution à long terme. Ces scientifiques reconnaissent que tous les êtres «intelligents» ne peuvent pas utiliser la technologie comme le font les humains, mais la croyance demeure que la vie tend vers une utilisation d’outils de plus en plus complexe.

Cela fait partie de la définition traditionnelle de l’évolution culturelle, un terme de sciences sociales. Mais il n’est «pas clair du tout» que lorsqu’une civilisation continue d’exister pendant une longue période, elle devient inévitablement de plus en plus technologique, explique l’anthropologue de l’Université du Texas John Traphagan, qui étudie la relation entre la culture, la religion et la science au SETI. Il n’y a donc pas nécessairement de raison de penser que de vieux extraterrestres seraient en train de créer des trous de ver ou de spouler des diffuseurs de balises.

De même, Traphagan conteste un autre argument du SETI: plus une civilisation technologique persiste, plus elle a de chances d’être gentille, car elle a appris à résoudre les conflits sans apocalypse. «Il n’y a aucune raison de penser que l’altruisme sera une conséquence de la supériorité technologique», dit Traphagan. «Les prédateurs sont généralement ceux qui ont la plus grande intelligence.» En outre, pourquoi une société planétaire serait-elle monolithique de quelque manière que ce soit – bonne ou mauvaise? Les humains ne le sont certainement pas. Les idées des astronomes sur ce point n’ont pas de sens pour lui.

allen_telescope_array_california
L’Allen Telescope Array à Hat Creek, en Californie, est un radiotélescope à 42 paraboles qui est un projet de l’Institut SETI.
Paulo Afonso / Shutterstock
Compte tenu de ces problèmes, il est frustré que les astronomes discutent souvent de la psychologie du «tout le monde» cosmique. «Pourquoi un astronome qui n’a aucune formation en sciences sociales et en culture peut-il écrire abondamment sur la nature de ces choses telles qu’elles s’appliquent à une civilisation imaginaire dans l’espace?» il dit. «Pour moi, cela n’a aucun sens. Être intelligent ne suffit pas. 

Si les chercheurs en sciences sociales étaient en charge de la recherche, dit-il, elle pourrait progresser dans une direction différente. Ces scientifiques sont invités à des ateliers et à des conférences SETI et à contribuer à des chapitres de livres savants sur la recherche. Mais ces chercheurs, historiens, anthropologues et experts en communication en religion occupent les limites du terrain.

Webb pense que cela n’a peut-être pas d’importance. Il y a de fortes chances, croit-il, qu’il n’y ait pas de civilisations à contacter, et donc peut-être que nos efforts pour défaire les hypothèses, confronter les préjugés et élargir nos horizons intellectuels n’affectent pas le résultat final: le silence, le vide.

Des chercheurs du Future of Humanity Institute de l’Université d’Oxford ont récemment quantifié ce sentiment. Pour calculer le nombre de civilisations intelligentes et communicatives dans notre galaxie, les scientifiques utilisent généralement la soi-disant équation de Drake. C’est une façon de mathématiser la progression évolutive d’une civilisation du néant à la vie, introduite pour la première fois en 1961 par l’astrophysicien Frank Drake, chaque transition représentant un terme dans une équation. Le problème avec ces termes, cependant, est que nous ne savons pas quel numéro leur attribuer: les possibilités comportent une gamme d’incertitudes. Le neuroscientifique informatique Anders Sandberg et ses collègues de l’institut voulaient inclure tout ce doute dans leurs propres calculs de Drake, pour faire la lumière sur l’univers sombre et calme. «Il m’a semblé qu’il y avait des informations importantes dans le ciel vide, »Dit Sandberg. Au lieu d’attribuer des nombres réels à chaque terme de l’équation, ils ont utilisé la gamme complète de nombres, pour chaque terme, suggérée par une recherche raisonnable.

Les distributions de probabilité qui en ont résulté les ont même surpris: les humains, ont-ils constaté, sont susceptibles d’être seuls dans l’univers observable, une possibilité entre 39 et 85%. «C’est en fait une chose assez plausible», dit Sandberg. L’équipe a calculé que dans la galaxie de la Voie lactée, il y a entre 53 et 99,6% de chances que nous soyons seuls.

Il ne s’agit bien sûr que de l’estimation d’un groupe. Et «seul» ne signifie pas nécessairement qu’il n’y a jamais eu personne. Peut-être qu’ils l’étaient et ne le sont plus, à cause de l’holocauste nucléaire, du changement climatique irréversible, des épidémies déchaînées, des impacts d’astéroïdes, des sursauts gamma proches, des apocalypses que nous ne pouvons pas imaginer. Ou peut-être qu’ils n’ont jamais existé en premier lieu. Sandberg lance positivement cette possibilité. Si les civilisations n’ont jamais existé, alors le ciel n’est pas silencieux car elles se sont toutes détruites. «Un ciel vide ne signifie pas que nous sommes condamnés», dit Sandberg.

Webb maintient un état d’esprit similaire. «J’ai cet optimisme de base, qui vient probablement de la science-fiction», dit-il, «que nous persisterons pendant des siècles et des millénaires.» Peut-être même assez longtemps pour savoir à travers SETI – que tous ces opposants croient en fait que nous devrions continuer – si «tout le monde» inclut quelqu’un d’autre que nous.