Le télescope légendaire Arecibo fermera pour toujours – les scientifiques sont sous le choc

 

“L’observatoire est un important centre d’enseignement scientifique à Porto Rico, favorisant la carrière de nombreux astronomes et ingénieurs. Et il est devenu une partie du lexique de la culture pop, en vedette dans des films majeurs tels que Contact , basé sur un roman de Carl Sagan, et le film de James Bond GoldenEye .”

 

 

Depuis quelques mois déjà le radiotéléscope d’Aricebo à Porto-Rico n’était pas dans un très bon état…C’est donc un moment assez triste pour les amoureux de la science qui se joue actuellement.

En effet cet édifice, à la fois pionnier dans la découverte d’exoplanètes, mais aussi si cher à Frank Drake fondateur du programme SETI, ou encore d’où le célèbre message radio à destination de l’amas globulaire M13 fut envoyé a vécu ses dernières heures d’activité…

 

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https://www.nature.com/articles/d41586-020-03270-9?fbclid=IwAR0qDGdLo78yeb3Qy1_4cfUaVT9DpPjOZP4DvB_QcjkiTfEGfVrd_cXkZl8


 

ci-dessous une proposition de traduction

 

Une nouvelle image satellite révèle les dégâts qui ont fermé l’installation, mettant fin à une ère d’observation astronomique.

 

 

L’un des télescopes les plus renommés de l’astronomie – le radiotélescope de 305 mètres de large à Arecibo, Porto Rico – ferme définitivement. Les ingénieurs ne peuvent pas trouver un moyen sûr de le réparer après la rupture soudaine et catastrophique de deux câbles soutenant la structure, l’un en août et l’autre au début de novembre.

C’est la fin de l’un des télescopes les plus emblématiques et scientifiquement productifs de l’histoire de l’astronomie – et les scientifiques pleurent sa perte.

«Je ne sais pas quoi dire», dit Robert Kerr, ancien directeur de l’observatoire. «C’est tout simplement incroyable.»

«Je suis totalement dévasté», déclare Abel Mendéz, astrobiologiste à l’Université de Porto Rico à Arecibo qui utilise l’observatoire.

Le télescope Arecibo, construit en 1963, était le plus grand radiotélescope du monde pendant des décennies et a une importance historique et moderne en astronomie. C’est le site à partir duquel les astronomes ont envoyé un message radio interstellaire en 1974, au cas où des extraterrestres pourraient l’entendre, et où la première planète extrasolaire connue a été découverte, en 1992.

Il a également fait un travail de pionnier dans l’étude des astéroïdes proches de la Terre, en observant les explosions célestes déroutantes connues sous le nom de sursauts radio rapides et en explorant de nombreux autres phénomènes. Toutes ces pistes d’investigation sont maintenant fermées pour de bon, bien que la science limitée se poursuive dans certaines installations plus petites du site d’Arecibo.

 

 

Évaluation des dommages

Les câbles qui se sont rompus ont aidé à soutenir une plate-forme d’instruments scientifiques de 900 tonnes, suspendue au-dessus de la parabole principale du télescope. Le premier câble a glissé hors de sa douille et a brisé des panneaux au bord du plat, mais le second s’est cassé en deux et a déchiré d’énormes entailles dans une partie centrale du plat.

Une image satellite à haute résolution, produite à la demande de Nature par Planet, une société d’observation de la Terre, montre l’ampleur des dégâts causés par le deuxième câble; le vert de la végétation ci-dessous apparaît à travers de grands trous dans le plat. Une deuxième photographie, publiée cette semaine par des responsables de l’observatoire, révèle également la destruction. Ce sont quelques-uns des seuls aperçus publics des dommages à ce jour.

Si d’autres câbles échouent – ce qui peut arriver à tout moment – la plate-forme entière pourrait s’écraser dans l’antenne ci-dessous. La National Science Foundation (NSF) des États-Unis, propriétaire de l’Observatoire Arecibo, travaille sur des plans pour abaisser la plate-forme en toute sécurité de manière contrôlée.

Mais ces plans prendront des semaines à se développer, et il est impossible de dire si la plate-forme pourrait tomber en panne de manière incontrôlable entre-temps. «Même les tentatives de stabilisation ou de test des câbles pourraient accélérer la défaillance catastrophique», a déclaré Ralph Gaume, directeur de la division d’astronomie de la NSF, lors d’un point de presse le 19 novembre.

NSF a donc décidé de fermer définitivement l’antenne Arecibo. «Cette décision n’est pas facile à prendre, mais la sécurité est la priorité numéro un», a déclaré Sean Jones, chef de la direction des sciences mathématiques et physiques de la NSF.

La fermeture est un choc pour la communauté astronomique au sens large. Une campagne sur les réseaux sociaux avec le hashtag #WhatAreciboMeansToMe a vu le jour presque immédiatement, avec des astronomes, des ingénieurs et d’autres scientifiques – principalement de Porto Rico – partageant des histoires sur la façon dont l’observatoire avait façonné leur carrière. «La perte de l’Observatoire d’Arecibo serait une grosse perte pour la science, pour la défense planétaire et pour Porto Rico», a déclaré Desireé Cotto-Figueroa, astronome à l’Université de Porto Rico à Humacao, dans un e-mail avant la fermeture annoncée.

Les responsables de la NSF insistent sur le fait que les pannes de câbles ont été une surprise. Après le premier, les équipes d’ingénierie ont repéré une poignée de fils cassés sur le deuxième câble, ce qui était plus crucial pour maintenir la structure, mais ils ne l’ont pas vu comme un problème majeur car le poids qu’il portait était bien dans sa capacité de conception. «Cela n’a pas été perçu comme une menace immédiate», déclare Ashley Zauderer, directrice du programme d’Arecibo à la NSF.

Mais ce câble principal, installé au début des années 60, se dégradait apparemment avec le temps. Au fil des ans, des comités d’examen externes ont souligné le besoin permanent de maintenir les câbles vieillissants du télescope. Zauderer a déclaré que la maintenance avait été effectuée conformément au calendrier.

Avant cette année, les derniers problèmes majeurs de câbles à l’observatoire remontaient à janvier 2014, lorsqu’un tremblement de terre de magnitude 6,4 a endommagé un autre des câbles principaux, que les ingénieurs ont réparé. La structure vieillissante a subi d’autres chocs ces dernières années, notamment l’ouragan Maria en 2017 et une série de tremblements de terre en janvier de cette année.

Il n’y a pas encore d’estimation sur le coût de la mise hors service du télescope.

 

 

Un site légendaire

Parmi les sciences qui sont au point mort, figurent les études de pointe sur les astéroïdes d’Arecibo. Le télescope pourrait envoyer des ondes radio sur des astéroïdes proches de la Terre pour révéler la forme et la rotation de ces roches spatiales menaçantes. Ne pas avoir Arecibo “sera une grosse perte”, déclare Alan Harris, un scientifique sur les astéroïdes à La Canada, en Californie. (Le radiotélescope FAST relativement nouveau de Chine, qui mesure 500 mètres de diamètre, n’a actuellement pas la capacité de faire de telles études radar.)

Certains des projets scientifiques de l’observatoire pourraient être transférés vers d’autres installations, a déclaré Gaume – et il s’attend à ce que les scientifiques proposent où transférer leurs recherches. Une grande partie du travail effectué à Arecibo, cependant, ne pouvait être effectuée qu’avec sa gamme unique d’instruments astronomiques. “Le télescope Arecibo est irremplaçable”, a déclaré un communiqué de deux grandes organisations de radioastronomie américaines, l’Organisation nationale de radioastronomie et l’Observatoire de la Banque verte.

De petites quantités de science se poursuivent dans d’autres parties de l’observatoire d’Arecibo, qui englobe plus que le plat de 305 mètres. Par exemple, deux installations lidar lancent des lasers dans l’atmosphère pour étudier les phénomènes atmosphériques.

Le télescope Arecibo avait été régulièrement mis à niveau, plusieurs nouveaux instruments devant être installés dans les années à venir. «Le télescope n’est en aucun cas obsolète», déclare Christopher Salter, astronome à l’Observatoire national de radioastronomie de Green Bank, en Virginie occidentale, qui a travaillé à Arecibo pendant des années.

Les futures mises à niveau qui étaient en cours sont maintenant en attente, y compris une antenne de 5,8 millions de dollars US qui était en cours de développement pour la plate-forme du télescope et aurait considérablement augmenté sa sensibilité. Brian Jeffs, ingénieur à l’Université Brigham Young de Provo, dans l’Utah, qui dirige le projet, a déclaré que son équipe espérait éventuellement discuter des options pour son avenir avec NSF. “Nos plus grandes préoccupations concernent le merveilleux personnel scientifique, technique, de gestion et de soutien” de l’observatoire, dit-il.

L’observatoire est un important centre d’enseignement scientifique à Porto Rico, favorisant la carrière de nombreux astronomes et ingénieurs. Et il est devenu une partie du lexique de la culture pop, en vedette dans des films majeurs tels que Contact , basé sur un roman de Carl Sagan, et le film de James Bond GoldenEye .

La dernière catastrophe majeure du radiotélescope s’est produite en 1988, lorsqu’une antenne de 300 pieds de large à l’observatoire de Green Bank, en Virginie occidentale, s’est effondrée une nuit en raison d’une défaillance structurelle.