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Chaque jour depuis 25 ans, je constate un intérêt croissant pour le thème des planètes, des exoplanètes et de la vie dans l’univers. Nous avons de plus en plus de résultats, de plus en plus de personnes impliquées et de plus en plus d’étudiants. Tout cet intérêt se multiplie, et maintenant nous avons une grande partie de l’astrophysique dédiée à la science. La plupart des gros instruments consacrent désormais une bonne partie de leur temps aux exoplanètes.

Didier Queloz

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Ce soir, on partage des articles de Didier Queloz, co-lauréat du prix Nobel de Physique 2019 avec Michel Mayor pour leur découverte de la 1ère exoplanète en 1995, et une présentation des lauréats 2020, Reinhard Genzel, Andrea Ghez mais surtout Roger Penrose.

Lien vers l’article de Numerama sur les lauréats 2020 :

À lire sur Numerama : Le prix Nobel de physique récompense la recherche sur les trous noirs

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Lien vers l’article d’Astronomy :

https://astronomy.com/news/2020/10/infinite-exoplanets-a-conversation-with-nobel-laureate-didier-queloz

Proposition de traduction :

Didier Queloz est un astronome suisse et professeur aux universités de Cambridge et de Genève. En tant que l’un des initiateurs de la révolution des exoplanètes, il a partagé le prix Nobel de physique 2019 avec Michel Mayor pour leur découverte de 51 Pegasi b – la première planète extrasolaire trouvée en orbite autour d’une étoile semblable au Soleil.

Depuis cette observation fortuite de 1995, Queloz est au centre de l’innovation en matière de détection et de mesure des systèmes exoplanétaires. Plus récemment, il a dirigé son attention vers la recherche de planètes semblables à la Terre, ainsi que la compréhension des origines de la vie. Son dernier projet, le satellite de caractérisation ExOPlanet de l’ESA (CHEOPS), vient de découvrir WASP-189b – l’une des planètes les plus extrêmes connues.

Dans cette vaste conversation, nous discutons de sa carrière, de la découverte de la phosphine sur Vénus et des espoirs pour l’avenir de la recherche exoplanétaire et de la recherche de la vie extraterrestre.

Astronomie : Vous avez remporté le prix Nobel de physique en octobre 2019. Que pensez-vous de ce prix dans presque un an?

Didier_Queloz

Didier Queloz au gala du 50e anniversaire de l’European Southern Observatory, Residenz, Munich, 11 octobre 2012.

M.McCaughrean (ESA) / ESO

Queloz: Je suis reconnaissant pour la reconnaissance, surtout pour le terrain. Cela a aidé à accorder plus d’attention aux exoplanètes. Cependant, je n’ai pas eu d’année lauréate typique à cause du coronavirus. La plupart des gagnants passent tout leur temps à voyager. Mais à cause du COVID-19, je suis chez moi. De manière coupable, j’ai de la chance, car j’ai eu ce moment spécial au début, et le champagne et la musique médiatique, mais quelques mois plus tard, j’ai pu prendre du recul, passer du temps avec ma famille et travailler.

Je suis un peu triste pour les lauréats du prix Nobel de cette année, car ils ne pourront pas avoir tout le spectacle que j’ai vécu. Ils continueront de diriger la cérémonie, mais je ne sais pas s’ils le feront comme nous l’avons fait. Le dîner est de 2000 personnes, appréciant la bonne nourriture dans une grande salle. Je ne pense pas que les restrictions COVID-19 le permettront.

Astronomie : L’un de vos objectifs de recherche est de comprendre les origines de la vie. Comment cela se recoupe-t-il avec la science des exoplanètes?

Queloz: Je pense que nous ne pouvons pas résoudre le mystère de la vie sur Terre sans essayer de l’aborder sur d’autres planètes. Nous ne pouvons pas revenir à nos débuts. Mais si nous trouvons des débuts différents, des possibilités différentes, peut-être pouvons-nous comprendre.

Par exemple: Vénus. Il y a un milliard d’années, c’était comme la Terre – une belle planète bleue. C’était peut-être vivant. Et puis l’atmosphère a complètement changé. Maintenant, la croyance est qu’il n’y a pas de vie sur Vénus. Cela peut être faux, mais on le croit.

Astronomie : Que pensez-vous de la détection de phosphine sur Vénus?

Queloz: Eh bien, ils ont vu la phosphine deux fois, avec deux télescopes différents, à deux moments différents. Donc, je pense que ça ne peut pas être un artefact. Mais la façon dont elle a été réduite à cause de la luminosité de Vénus est délicate. Et ils ont vraiment besoin d’une autre ligne, car que se passe-t-il s’il s’agit simplement d’une molécule similaire?

C’est très difficile quand on est à la limite de la science; Je le sais bien. Vos arguments sont faibles au début, car vous ne disposez pas encore de preuves solides. Il faut donc jouer avec les hypothèses. Mais tôt ou tard, la vérité scientifique prévaut, parce que, quoi que vous fassiez, n’importe qui d’autre devrait pouvoir le refaire. Les faits intrinsèques s’accumulent et vous aident à régler le problème.

Quant à la phosphine, je pense que cela montre que nous ne savons pas tout ce que nous devons de Vénus. On devrait y aller bientôt, peut-être avec un ballon. Quant à la vie, pour être honnête, je pense que nous la trouverons sur Mars.

Astronomie : Il y a eu des critiques sur le papier phosphine en termes de présentation. Certains disent que la vie devrait toujours être l’explication de dernier recours en science. Que penses-tu de cela?

Queloz: Je pense que c’est stupide. Pourquoi abandonner la vie? Cela me rappelle mon article [sur 51 Pegasi b] il y a 25 ans. Tout d’abord, nous avons osé toutes les explications possibles de l’observation. Et puis nous avons dit: «La seule façon dont nous savons pour expliquer cet objet bizarre est que c’est une planète.» Personne n’a cru ce que nous disions à l’époque.

Je pense que l’équipe phosphine a bien fait. Ils disent: “Cela peut être ceci ou ceci, mais aucun de nos calculs ne convient.” Donc, c’est inconnu – peut-être géochimique, mais peut-être la vie. Quel est le problème de suggérer cela? La vie n’a rien de spécial. C’est mystérieux, pas mythique. Je pense que ces critiques ont perdu le sens de la perspective.

Astronomie : Vous avez été cité comme disant que les humains trouveront une vie extraterrestre dans 30 ans. Comment peux-tu être si sûr?

Queloz: Mon point de vue est très simpliste à ce sujet: je pense que la vie n’est que chimie. Et la chimie est partout. Si vous avez les bons ingrédients au bon moment, vous aurez la vie. Mais quelle est la probabilité? C’est une question très intéressante. Pourrait-il exister sur une planète qui ressemble simplement à la Terre, [mais] un peu plus grande, un peu plus petite? Je ne sais pas.

Il y a des choses que nous pensons nécessaires pour maintenir la vie, comme la tectonique des plaques, un champ magnétique pour se protéger des rayons ultraviolets à haute énergie et de l’eau liquide. La planétologie progressera dans les 50 prochaines années, aux côtés des instruments, et nous devrions pouvoir mesurer tous ces paramètres dans une bulle de cent années-lumière autour du Soleil. Et nous apprendrons si la probabilité des conditions que nous avons ici sur Terre est mince ou minuscule.

Même ainsi, la galaxie est pleine d’étoiles, et la plupart d’entre elles ont des planètes, il doit donc y avoir beaucoup de vie selon ces critères. Même si c’est un sur un million.

Cheops

Le satellite ExOPlanet caractéristique de l’ESA, CHEOPS, est vu en orbite au-dessus de la Terre dans le concept de cet artiste.

ESA / ATG medialab

Astronomie : Parlez-moi de CHEOPS. Vous étiez la force motrice de la mission, qui vient de rapporter la découverte d’un Jupiter extrêmement chaud.

Queloz: Je ne fais pas partie de l’équipe de direction car je ne peux pas être dérangé; c’est pour les jeunes. Je suis content d’être le père de CHEOPS. Cela a commencé en 2008. J’ai eu cette idée folle lors d’un voyage de ski que nous devrions avoir un télescope spécialement pour les chercheurs d’exoplanètes. C’était peut-être le manque d’oxygène.

Au début, nous n’avons pas réussi à obtenir le financement. Mais ensuite, j’ai réussi à convaincre mes collègues de Berne, et finalement nous avons remporté l’appel de l’ESA en 2012. Nous avons passé beaucoup de temps et d’énergie à convaincre la Suisse et l’industrie suisse qu’ils pouvaient piloter un satellite. Ils avaient les connaissances, mais ils étaient timides. Nous avons commencé à le construire en 2013 et l’avons lancé en décembre dernier [2019]. Et nous avons déjà le premier résultat! Et d’autres sont à venir. Nous avons actuellement sept articles en préparation.

Astronomie : Lorsque vous avez commencé à travailler sur la détection des exoplanètes à l’école doctorale, ce n’était guère plus qu’une niche spéculative en astronomie. Maintenant, c’est un domaine à part entière, dû en grande partie à votre découverte. Que pensez-vous de la science des exoplanètes, comment elle a évolué et où elle en est aujourd’hui?

Queloz: Chaque jour depuis 25 ans, je constate un intérêt croissant pour le thème des planètes, des exoplanètes et de la vie dans l’univers. Nous avons de plus en plus de résultats, de plus en plus de personnes impliquées et de plus en plus d’étudiants. Tout cet intérêt se multiplie, et maintenant nous avons une grande partie de l’astrophysique dédiée à la science. La plupart des gros instruments consacrent désormais une bonne partie de leur temps aux exoplanètes.